William carretero

William Wheelwright (1798-1873) fue un promotor estadounidense que fue pionero en la construcción de barcos de vapor, ferrocarriles y telégrafos en América del Sur.

William Wheelwright nació en Newburyport, Massachusetts, el 18 de marzo de 1798. Después de asistir a la Academia Phillips en Andover (1812-1814), navegó como grumete a bordo de uno de los barcos de su padre que comerciaban en las Indias Occidentales. En 1817 fue capitán de un barco familiar a Brasil. Cuando un buque bajo su mando encalló frente a Buenos Aires en 1823, se embarcó como supercargo en un buque con destino a Chile. Posteriormente fundó una próspera firma mercantil y se desempeñó como cónsul de los Estados Unidos en Guayaquil, Ecuador.

En 1828, Wheelwright regresó a Newburyport, se casó con Martha Bartlet y la llevó a un viaje de luna de miel en mula por Panamá de camino a Ecuador. Al descubrir que su empresa se había derrumbado, se mudó a Valparaíso en Chile y estableció un negocio de transporte marítimo costero. Varias actividades secundarias —desarrollo de instalaciones portuarias y plantas de gas, exploraciones minerales y experimentación con la desalación del agua del océano— también absorbieron su atención.

La experiencia de navegación de Wheelwright estimuló su interés en introducir el barco de vapor recientemente perfeccionado en la costa del Pacífico de América del Sur, donde los vientos y las corrientes contrarias obstaculizan severamente los barcos impulsados ​​por el viento. Aunque este esquema se consideró muy poco práctico, en 1835 el gobierno de Chile otorgó una concesión de 10 años para operar vapores en la extensa costa de ese país. Después de buscar sin éxito apoyo financiero en los Estados Unidos en 1836, Wheelwright fue a Londres y en 1838 influyó en un grupo de inversión británico para formar la Pacific Steamship Navigation Company, de la que se desempeñó como director gerente hasta 1852. Un contrato de correo del gobierno británico ayudó a sufragar los gastos.

En 1840 Wheelwright navegó dos vapores de 700 toneladas, el Chile del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Perú, a través del Estrecho de Magallanes para iniciar el servicio de vapor desde el Callao a Valparaíso. Después de una lucha de 5 años contra obstáculos aparentemente insuperables, especialmente el de obtener suficiente carbón como combustible, la empresa comenzó a mostrar ganancias.

Mientras residía en Chile, Wheelwright inauguró las primeras líneas de ferrocarril y telégrafo de América del Sur. Construyó un espectacular ferrocarril de 51 millas desde Caldera a Copiapó (1849-1852) y quería extender el ferrocarril a través de los Andes hasta Argentina. Al encontrar poco apoyo para este esquema en Chile, se trasladó a Argentina y, con capital inglés, construyó el Ferrocarril Central Argentino entre Rosario y Córdoba (1863-1870). Desarrolló las obras portuarias de La Plata con un ferrocarril que conectaba Buenos Aires en 1872. Lamentablemente, la guerra de Argentina con Paraguay (1864-1870) y los conflictos políticos internos obstruyeron los planes de Wheelwright y aplazaron la finalización de la línea trasandina hasta 1910. Murió en Londres en un viaje de negocios el 26 de septiembre de 1873.

Otras lecturas

Un notable filósofo argentino, Juan Bautista Alberdi, escribió una biografía conmemorativa, Vida y trabajos industriales de William Wheelwright en América del Sur (trad. 1877). Arthur C. Wardle, vapor Conquista el pacifico (1940), describe la carrera de Wheel-wright. □