William balfour baikie

El explorador escocés William Balfour Baikie (1825-1864) demostró en una expedición por los ríos Níger y Benue que los europeos podían penetrar en el interior de África tropical y sobrevivir.

William Baikie nació el 27 de agosto de 1825 en Kirkwall, en las Orcadas, hijo de John Baikie, un capitán de la Royal Navy. Young Baikie asistió a la escuela de medicina en Edimburgo y en 1848 ingresó en la Royal Navy como cirujano asistente. Durante 1850-1851 entró en servicio con la flota en el Mediterráneo. Era un hombre de amplios intereses, que incluían literatura, historia natural e idiomas extranjeros.

La tercera expedición comercial de McGregor Laird al río Níger se formó en 1854. Su propósito era explorar el río Benue hasta el límite de la navegación, abrir el comercio con los pueblos de las orillas del río, recolectar objetos de historia natural e investigar el comercio de esclavos. Laird construyó un buque especial, el Pléyade, por este esfuerzo y ponerlo bajo el mando del Capitán John Beecroft. Baikie fue nombrado cirujano y naturalista, pero cuando Beecroft murió en Fernando Po antes de que partiera la expedición, el mando recayó en Baikie.

La empresa resultó muy exitosa. Se estableció que los barcos de vapor podían hacerse con los ríos Níger y Benue, lo que fue fundamental para abrir el interior al comercio exterior. Se establecieron estaciones misioneras y se exploraron y cartografiaron más de 250 millas de río (Benue) previamente inexplorado. No se perdieron vidas a causa de la malaria debido al uso profiláctico pionero de la quinina. La estancia de 118 días de Baikie en los ríos demostró que los europeos de zonas templadas podían penetrar en el interior y sobrevivir allí. Baikie describió su expedición de 1854 en su Narrativa de un viaje de exploración por los ríos Kwora y Binue.

En 1857 partió nuevamente hacia África en la cuarta expedición a Níger. Este y otro intento en 1859 corrieron la misma suerte: el vapor naufragó poco después de poner en marcha el río. Impertérrito, Baikie decidió no regresar a Inglaterra, pero se estableció cerca de la confluencia del Níger y Benue en Lokoja como cónsul y agente británico no oficial. Allí permaneció hasta 1864, estudiando el país y sus gentes. La mayor parte de su trabajo de ese período de 5 años permanece inédito.

En 1864, Baikie finalmente dejó Lokoja para regresar a casa, pero murió en el camino a Sierra Leona. En una época que requería atrevimiento y coraje por parte de los exploradores africanos, Baikie era rival para otros exploradores británicos, pero se diferenciaba de muchos en que era un observador científico educado de la escena africana, un intelectual más que un temerario.

Otras lecturas

El propio relato de Baikie de la famosa expedición de 1854 es Narrativa de un viaje de exploración por los ríos Kwora y Binue (1856; repr. 1966). El obispo nigeriano Samuel Crowther fue miembro de la expedición y escribió sus impresiones en Diario de una expedición por los ríos Níger y Tshadda (1855). □