Waitangi, declaración de independencia

En agosto de 1839, el secretario colonial británico, Lord Normanby, emitió instrucciones para que se concluyera un tratado entre la corona británica y los jefes maoríes de Nueva Zelanda. Las instrucciones fueron impulsadas por una creciente población británica en Nueva Zelanda (alrededor de 2,000 a fines de 1839) que estaba efectivamente más allá del alcance de la ley británica. El Tratado de Waitangi resultante se firmó por primera vez el 6 de febrero de 1840, y en septiembre de ese año alrededor de 542 jefes habían puesto sus nombres en el acuerdo.

En el texto en inglés del Tratado, los maoríes cedieron soberanía a la Corona, pero si se trataba de soberanía sobre los europeos en la colonia, o también sobre los maoríes, está sujeto a debate. El texto en inglés también garantizaba a los maoríes la plena posesión de sus tierras y pesquerías, y les otorgaba los mismos derechos que los súbditos británicos.

Sin embargo, hubo discrepancias en la versión maorí del Tratado, que fue traducida por el misionero anglicano Henry Williams. Si Williams tradujo mal deliberadamente el Tratado está en disputa, pero en la versión maorí, los jefes cedieron alguna forma de gobierno a la Corona, mientras retuvieron su jefatura, un arreglo que, irónicamente, equivalía a una forma de soberanía.

No todos los jefes firmaron el Tratado y es poco probable que todos los signatarios comprendieran plenamente sus disposiciones. A pesar de esto, en mayo de 1840, William Hobson, el gobernador de la colonia y uno de los autores del Tratado, proclamó la soberanía británica sobre todo el país, convencido de que se había recibido suficiente respaldo maorí del Tratado.