Vías navegables interiores y rutas costeras

Primer Gran Canal. Durante la dinastía Tang (618-907) tanto Chang'an como Luoyang sirvieron como capitales del gobierno central. En ese momento, el problema de abastecer el interior era hasta cierto punto diferente de

que en la era Han (206 a. C.-220 d. C.). Con el crecimiento en el valle del río Yangzi (Yangtze), se construyeron muchos canales para transportar granos de sur a norte. Combinados en un solo sistema durante el imperio Sui (589-618), estos canales sirvieron para unir las partes norte y sur del imperio por una ruta que iba de Hangzhou a Kaifeng. Conocido como el Gran Canal, este sistema de vías fluviales se complementó con rutas auxiliares que transportaban mercancías al noroeste.

Incremento de ingresos. Después de la unificación del país bajo la dinastía Tang, aumentó el movimiento a lo largo de las rutas de agua internas. La apertura del Gran Canal, que conecta las cuencas de los ríos Amarillo y Yangzi, marcó una nueva era en las comunicaciones. Estimuló el crecimiento del transporte acuático en el este y el sur, lo que tuvo una gran influencia en la agricultura y el comercio. En el siglo VIII, cientos de miles de toneladas de cereales tributos se enviaban anualmente a lo largo de los canales. También existía una ruta costera, pero de poco valor para resolver los problemas de transporte, porque los gobiernos centrales se ubicaban en el interior. Además, faltaban embarcaciones de aguas profundas. No fue hasta el comienzo de la dinastía Song (960-1279) que los chinos construyeron embarcaciones fuertes capaces de navegar en alta mar.

Mal estado. Cuando los emperadores Song del Norte (960-1125) tuvieron su capital en la ciudad de Kaifeng, continuaron usando estos canales en gran medida. Durante la dinastía Song del Sur (1127-1279), sin embargo, el papel del Gran Canal disminuyó debido a los combates entre los ejércitos Song y Jin a lo largo del río Huai. Como resultado, el propio canal cayó en mal estado.

Segundo Gran Canal. Después de ocupar China y establecer su capital en Beijing, los mongoles se enfrentaron al problema de transportar suministros del Sur al Norte. El imperio Yuan trató de resolver esta dificultad utilizando una combinación de rutas marítimas y vías navegables interiores. Kublai Khan decidió construir un nuevo Gran Canal y, como antes, esta nueva vía fluvial estaba destinada a conectar el norte con el río Yangzi a través del valle del río Huai. El segundo Gran Canal se dirigió hacia el norte en lugar de hacia el noroeste, de modo que cruzó el río Amarillo y llegó a una terminal cerca de Beijing. Algunos de los tramos del primer canal fueron reparados para su reutilización, pero en general hubo que construir un nuevo curso. Esta serie de vías navegables, que se completó en 1295, jugó un papel importante en la red de comunicaciones de China hasta la introducción de los ferrocarriles en el siglo XIX. Sin embargo, la naturaleza a menudo interrumpió el sistema de canales, como cuando el río Amarillo alteró su curso y dañó las esclusas. Por esta razón, el gobierno de Yuan confió cada vez más en el transporte de cereales por mar.

Transporte marino. El enorme imperio de los mongoles dio lugar a un rápido crecimiento del comercio. El envío de arroz tributo desde el sur de China a la capital en Beijing por mar resultó ser más rápido y menos costoso que por tierra. Como resultado, el tribunal de Yuan nombró a dos ex traficantes de sal y piratas del delta del Yangzi como superintendentes de navegación. Los barcos siguieron de cerca la costa, tomando más de dos

meses para llegar a Tianjing. Los buques marítimos más grandes de Yuan tenían una capacidad de carga de 300,000 libras. Los piratas, los tifones, los bancos de arena, los fuertes vientos invernales del norte y las corrientes que fluyen hacia el sur a menudo causaban retrasos. Para evitar estos problemas, los capitanes de barco intentaron limitar su navegación de abril a septiembre de cada año. En 1283 se realizó el primer envío de 5.3 millones de libras de productos alimenticios y mercancías, que aumentó a 76 millones de libras el año siguiente. Desde 1324 hasta 1329, la cantidad enviada anualmente por mar osciló entre 266 millones de libras y 465 millones de libras.