Una revolución en cartografía: cartografiar el mundo

Claridad. La evolución de los mapas del siglo XVI refleja claramente el creciente conocimiento de los europeos del mundo que los rodea. Las preguntas sobre la amplitud del Océano Atlántico o el tamaño y las posiciones relativas de los principales continentes de la Tierra ya no eran cuestiones de simple especulación. Tampoco los geógrafos o navegantes del siglo XVI se sintieron obligados a consultar los textos de las autoridades antiguas sobre tales asuntos. En cambio, los cartógrafos basaron cada vez más sus representaciones del mundo en datos concretos y observaciones empíricas. Además, desarrollaron métodos nuevos y más precisos para representar el globo tridimensional en superficies planas bidimensionales. Es cierto que problemas como la incapacidad de los navegantes y cartógrafos para medir la longitud con precisión en el mar siguieron provocando cierta distorsión e imprecisión en los mapas europeos de la época. No obstante, en términos de los contornos generales y las posiciones relativas de los océanos y continentes, los mapas mundiales europeos de finales del siglo XVI comenzaron a parecerse a los que producimos hoy con nuestras avanzadas técnicas de topografía y tecnología satelital.

Secretos de Estado. Muchos de los mapas más completos del siglo XVI eran, en el momento en que se elaboraron, solo accesibles a un pequeño grupo de funcionarios gubernamentales. Esto se debió a que España y Portugal consideraban que los datos geográficos recopilados por sus marineros eran secretos de estado fundamentales. Los navegantes que regresaban de viajes de exploración al servicio de la corona debían informar sus hallazgos y cartas a los administradores coloniales a cargo de recopilar dicha información. A partir de los datos recopilados, los cartógrafos dibujarían y actualizarían mapas oficiales secretos. Estos mapas se mantendrían luego bajo llave para evitar que información estratégicamente significativa y ganada con esfuerzo caiga en manos hostiles. Uno de los más interesantes de estos documentos secretos es una representación del mundo atlántico dibujada por el cartógrafo real español Juan de la Cosa en el año 1500, un mapa cuyo secreto fue guardado con tanta eficacia que los historiadores se enteraron de su existencia hasta el siglo XIX. Es casi seguro que De la Cosa tenía experiencia personal navegando por las aguas del Caribe, e incluso pudo haber acompañado a Colón en su primer viaje en 1492. El mapa resume la comprensión oficial española de la geografía del Caribe y las Américas. Las principales islas del Caribe están representadas con una precisión razonable. El mapa también muestra la parte continental de América del Sur, y la parte continental de América del Norte está marcada con una bandera inglesa, lo que indica que de la Cosa había escuchado noticias del viaje de John Cabot en 1497. Entre 1525 y 1532, el cartógrafo Diego Ribeiro produjo otro conjunto de cartas secretas oficiales para el gobierno español. La representación de Ribeiro del mundo incorporó los datos recopilados por todos los viajes españoles hasta ese momento, incluido el de la tripulación de la expedición de Magallanes que había dado la vuelta al mundo en 1519-1522. No es sorprendente que el valor estratégico y comercial de mapas secretos como estos atrajera esfuerzos ocasionales de espionaje. Mientras trabajaba en las oficinas administrativas coloniales de España en Sevilla, por ejemplo, Sebastian Cabot intentó vender cartas secretas en español a los ingleses y venecianos.

Mapas de consumo público. Sin embargo, a medida que avanzaba el siglo XVI, el conocimiento geográfico no podía mantenerse en secreto por mucho tiempo. Junto a las cartas secretas oficiales de los gobiernos español y portugués, se empezaron a publicar y distribuir ampliamente otros mapas que resumían información geográfica actualizada. El mapa de 1507 dibujado y publicado por Martin Waldseemüller y sus colegas en St. Die, Francia, vendió rápidamente más de mil copias. Irónicamente, el propio Waldseemüller decidió más tarde que se había equivocado al aplicar el nombre de Amerigo Vespucci al Nuevo Mundo, y en ediciones posteriores del mapa eliminó el nombre de América. El cambio de actitud de Waldseemüller, sin embargo, tuvo poco que ver con el poder de la imprenta. El nombre de América en el mapa original de 1507 ya estaba muy difundido y se utilizaba demasiado para ser retirado, y la etiqueta se pegó.

Mercator. El más hábil de todos los cartógrafos del siglo XVI fue el erudito flamenco Gerardus Mercator. Se le recuerda mejor como el inventor de lo que se denominó proyección de Mercator, un método para representar la superficie curva de la Tierra en un gráfico plano bidimensional sin distorsionar las relaciones direccionales del rumbo de la brújula entre dos puntos del mapa. La proyección de Mercator fue particularmente útil para los navegantes y sigue siendo hoy una de las proyecciones más utilizadas en la cartografía moderna. Mercator produjo su primer mapa del mundo en 1538 y luego pasó gran parte del resto de su vida trabajando en varios proyectos de elaboración de mapas. En el momento de su muerte en 1594, casi había completado un completo atlas de mapas que resumía los mejores datos geográficos disponibles del día. Tras su muerte, su hijo dio los toques finales a la obra y publicó el histórico libro de tres volúmenes en 1595. De hecho, fue la primera colección impresa de mapas en llevar el título de atlas. Las copias se vendieron rápidamente y se publicaron treinta y una ediciones del atlas de Mercator en los años siguientes a su aparición original.