Tratado transcontinental

Firmado en febrero de 1819 por España y Estados Unidos, el Tratado Transcontinental finalmente estableció los límites de la Compra de Luisiana de abril de 1803. Estados Unidos había comprado Luisiana a Francia con los mismos límites indefinidos con los que Francia la había recibido de España. Inmediatamente, el presidente Thomas Jefferson quiso iniciar negociaciones con España para fijar los límites. Argumentó que Luisiana abarcaba no solo el valle occidental de Mississippi, sino también la costa del Golfo desde el Río Grande en el oeste hasta el río Perdido en el este. Con razón, España consideró inválida la compra y se negó a ceder gran parte de su territorio. Las negociaciones desganadas terminaron completamente tarde en la presidencia de Jefferson cuando España colapsó bajo la invasión extranjera y la agitación interna. Aprovechando esta angustia, Estados Unidos anexó unilateralmente el oeste de Florida, tan al este como el Perdido, en 1810.

En mayo de 1816, el presidente James Madison y el secretario de Estado James Monroe se prepararon para reanudar las negociaciones estableciendo sus prioridades en tres áreas: Florida, Texas y el noroeste del Pacífico. La adquisición del este de Florida fue lo más importante; dejar los reclamos estadounidenses sin obstáculos en el noroeste del Pacífico, una escala importante en el comercio de China, quedó en segundo lugar; y asegurar Texas desde el río Sabine hasta el río Bravo era lo menos importante. También buscaron millones de dólares en daños reclamados por comerciantes estadounidenses contra España. Madison y Monroe imaginaron un tratado en el que Estados Unidos asumiría las reclamaciones por daños y abandonaría sus pretensiones de Texas a cambio de Florida y la protección de sus intereses en el noroeste del Pacífico. Su deseo de firmar un tratado siempre estuvo equilibrado con su esfuerzo por evitar una nueva guerra tan poco después de la Guerra de 1812. Con la esperanza de que su posición mejorara con el tiempo, Madison y Monroe no presionaron demasiado a España.

Estas prioridades continuaron moldeando la política bajo el presidente Monroe y el secretario de Estado John Quincy Adams después de la toma de posesión de Monroe en marzo de 1817. Monroe y Adams esperaban un largo período de negociaciones infructuosas con España. Pero una serie de acontecimientos inesperados en casa, en la Florida española y en Europa transformaron el pensamiento español en 1818. En casa, la opinión pública y del Congreso clamó por apoyar los movimientos revolucionarios en las colonias americanas de España. En Florida, el general Andrew Jackson se apoderó de dos fuertes españoles durante su guerra contra los indios Seminole. En Europa, las grandes potencias decidieron no intervenir en nombre de España contra sus colonias rebeldes. Los políticos españoles, como sus homólogos estadounidenses, habían calculado que el tiempo estaba de su lado. Prolongar las negociaciones les permitiría fortalecer sus alianzas europeas y silenciar sus colonias del Nuevo Mundo. Los eventos de 1818, sin embargo, sugirieron en cambio que podrían perder Florida sin recibir nada a cambio y llevar a los Estados Unidos a apoyar a los rebeldes o incluso a la guerra a menos que hicieran concesiones reales rápidamente.

A los pocos meses de esta reevaluación, Adams y el ministro español en Washington, Luis de Onís, completaron un tratado en las líneas que Madison y Monroe habían proyectado casi tres años antes. Estados Unidos recibió Florida. Los dos lados fijaron un límite que iba desde el río Sabine hasta el Océano Pacífico. Y Estados Unidos asumió $ 5 millones en reclamos por daños de comerciantes estadounidenses. El rey español retrasó la ratificación durante dos años, pero el tratado entró en vigor oficialmente en febrero de 1821.

Debido a que estableció el primer reclamo estadounidense sólido sobre el Pacífico, el Tratado Transcontinental ha operado, junto con la Doctrina Monroe, para establecer el reclamo de grandeza de Adams como secretario de Estado. Sin embargo, durante un cuarto de siglo después de su finalización, el tratado fue visto a menudo como el más importante —y el más controvertido— por abandonar el débil reclamo estadounidense sobre Texas.