Trabajo infantil a principios del siglo XX

El censo estadounidense de 1900 (un recuento de la población de la nación y estadísticas relacionadas tomadas cada diez años) mostró que 1.75 millones de niños (alrededor del 18.2 por ciento) de entre diez y quince años estaban trabajando. No se incluyeron en el censo los niños menores de diez años que tenían trabajos en molinos, fábricas y en las calles. Si se hubiera incluido este grupo, el número total de niños trabajadores habría excedido los dos millones (alrededor del 21 por ciento).

Los niños tenían muchos tipos de trabajos. Los niños de hasta cinco años a menudo trabajaban como periodistas (niños que vendían periódicos en las calles),

en las horas de la medianoche. A menudo se enfermaban debido a las largas horas de trabajo y al mal tiempo, y muchos murieron por falta de nutrición y medicamentos.

Otros niños pequeños trabajaban en fábricas, manejando grandes máquinas. Trabajaban turnos de doce a catorce horas, comiendo solo durante el recreo. Los trabajos de los niños también incluían liar cigarros, tejer cestas, recoger fruta, trabajar con ostras y camarones y colocar bolos. Muchos de estos trabajos requerían que los niños trabajaran muchas horas incluso antes del amanecer.

Muchos niños también trabajaban de manera informal en fábricas de telas, acompañados de un hermano mayor. El salario promedio de los niños en las fábricas de telas era de 48 centavos por una jornada de doce horas. UN Georgia La viuda y cinco de sus nueve hijos trabajaban en un molino en 1909 y ganaban $ 9 por semana (alrededor de $ 166.38 por semana en moneda moderna). A los niños se les pagaba menos que a los adultos, que también estaban mal pagados durante el siglo XIX y principios del XX. En ese momento, muchos creían que los niños deberían trabajar porque les ayudaba a desarrollar una sólida ética de trabajo. Muchos empleadores se aprovechan de los niños; a los padres les resultaba difícil mantener a sus hijos alejados de trabajos forzados porque el ingreso adicional era crucial para la supervivencia de la familia.

Breaker Boys

El trabajo infantil más difícil de la época involucró a niños que trabajaban en minas de antracita (carbón duro). (Ver Minería del carbón .) Las familias mineras eran tradicionalmente numerosas, con muchos hijos. Los niños de ocho o nueve años mentirían sobre su edad para asegurarse un trabajo en una trituradora (una gran fábrica donde se procesa el carbón). Estos jóvenes llegaron a ser conocidos como chicos rompedores.

Un chico rompedor generalmente comenzaba a trabajar a las 7:00 a.m. y trabajaba diez horas al día. Le pagaban de 5 a 7 centavos la hora. Sentado en un banco de madera frente a una larga rampa, el trabajo del chico rompedor era separar, a mano, la piedra de pizarra del carbón roto. La mayoría de los niños no podían pagar los guantes, por lo que sus dedos desprotegidos generalmente estaban ensangrentados por la pizarra afilada. Los niños que se quedaban dormidos o que no trabajaban lo suficientemente rápido eran golpeados con un bastón o un látigo.

Un dicho común sobre los mineros del carbón era "Una vez por hombre, dos veces por niño". La mayoría de los mineros comenzaron sus carreras como chicos rompedores. Se trasladaron al trabajo de la mina, luego regresaron a los rompedores cuando el pulmón negro (una condición médica causada por respirar polvo de carbón) los obligó a salir de las minas. La vida media de un minero era de 32 años. La muerte prematura ocurrió debido a pulmones negros, explosiones o accidentes con máquinas. Debido a que el trabajo se consideraba demasiado peligroso, las compañías de seguros no brindaban cobertura, lo que significa que los trabajadores lesionados no podían recibir tratamiento médico y las familias no recibían ninguna compensación económica cuando un ser querido fallecía.

Finalmente, reforma laboral

Antes de que el gobierno federal aprobara una legislación para regular las leyes laborales, muchos estados promulgaron sus propias leyes. Por ejemplo, en 1914, la mayoría de los estados establecieron la edad mínima para el trabajo infantil en los doce o catorce años; la jornada máxima de trabajo era de diez horas. Incluso con las nuevas leyes, era difícil hacerlas cumplir y los padres alentaban a sus hijos a mentir sobre sus edades para agregar dinero a los ingresos familiares.

Lentamente, se siguió aprobando legislación que ayudó a los niños. En 1902, por ejemplo, Maryland se convirtió en el primer estado en aprobar leyes de compensación para trabajadores, que aseguraban a los trabajadores lesionados en el trabajo que recibirían algún ingreso mientras estaban fuera del trabajo recuperándose de su lesión. En 1904, se formó el Comité Nacional de Trabajo Infantil (NCLC). El NCLC luchó arduamente por la reforma de la legislación federal sobre trabajo infantil. La primera ley federal sobre trabajo infantil se aprobó en 1916, pero estuvo en vigor hasta 1918. La ley prohibía a los empleadores trasladar mercancías a través de las fronteras estatales si violaban las leyes de edad mínima. Pero como muchas otras leyes de este tipo, esta legislación fracasó porque era casi imposible de hacer cumplir. En 1916, se aprobó la Ley Keating-Owens, que exigía que los niños de la industria tuvieran al menos catorce años y los de la minería dieciséis. Los niños menores de dieciséis años tenían prohibido trabajar ocho horas al día o trabajar por la noche.

En 1938, el Ley sobre estándares laborales se convirtió en ley, regulando y haciendo cumplir por primera vez las edades mínimas de empleo y las horas de trabajo de los niños. (Ver también Movimiento laboral .)