Tolson, melvin b.

Febrero
29 de agosto de 1966

El poeta y educador Melvin Beaunorus Tolson nació en el condado de Howard, Missouri, hijo de Alonzo Tolson, un ministro metodista, y Lera Tolson. Asistió a Lincoln High School en Kansas City, Missouri, pasó un año (1918) en Fisk University en Nashville, y luego se trasladó a Lincoln University en Pennsylvania, donde recibió su licenciatura con su esposa, Ruth, con quien se casó en 1922, criaría a varios niños de gran éxito. En 1923, Tolson consiguió un puesto en Wiley College en Marshall, Texas, donde enseñó literatura inglesa y entrenó a uno de los equipos de debate más exitosos del país.

Ya en 1917, Tolson había comenzado a escribir poemas y cuentos que revelan y presagian la intensidad de su vida intelectual y su preocupación por el conocimiento esotérico. Sin embargo, sus intereses poéticos despegaron mientras asistía a la Universidad de Columbia con una beca de la Fundación Rockefeller durante 1931 y 1932, el debilitamiento del llamado Renacimiento de Harlem. Su tesis de maestría presenta un retrato algo breve pero preciso de algunas de las principales figuras del Renacimiento, incluido Langston Hughes (1902-1967), a quien conocía bastante bien. El fervor y el fermento de la comunidad de Harlem inspiraron a Tolson en 1932 a escribir un soneto sobre los habitantes de Harlem. Este soneto fue el germen de una extensa obra poética, que fue publicada póstumamente como Una galería de retratos de Harlem (1979). Las letras del blues y los espirituales se entremezclan libremente con el lenguaje poético convencional para crear "retratos" estilizados de los harlemitas de las décadas de 1930 y 1940. Varios años después de su regreso a Wiley College, el enorme éxito de Tolson como entrenador de debates impulsó a Washington Tribune en 1938 para solicitarle que escribiera una columna como invitado, que durante casi siete años floreció como un artículo regular titulado "Caviar y coles".

Con la publicación de "Dark Symphony" en el Atlantic Monthly (1941), Tolson demuestra su primera preocupación y dominio de la secuencia poética. Construido alrededor de las personalidades de las principales figuras históricas negras, el poema ganó el primer premio en la Exposición Americana de Negros en Chicago en 1940. El premio ayudó a Tolson a obtener Encuentro con América (1944) —su primera gran composición poética— publicada.

En su primera fase, los poemas de Tolson, que aparecieron en revistas como la Atlantic Monthly e Prairie Schooner, eran bastante accesibles y transparentes. Pero los poemas de su segunda fase se volvieron más esotéricos y altamente alusivos. Su trabajo luego comenzó a aparecer en revistas como el Trimestral moderno, la Arts Quarterly, y Poesía. En los años intermedios, Tolson fue elegido cuatro veces alcalde de Langston, Oklahoma. En 1947, el gobierno de Liberia le encargó que escribiera una obra para ser leída en la Exposición Internacional de Liberia, en conmemoración del centenario del país, y simultáneamente lo nombró poeta laureado. Para celebrar los ideales sobre los que se fundó Liberia, Tolson escribió Libreto para la República de Liberia (1953), una obra difícil y enormemente compleja sobre la libertad intelectual y la hermandad internacional, una constante virtual en sus escritos. Sin embargo, la obra principal sobre la que descansa la fama de Tolson es Galería Harlem (1965), una larga secuencia poética de retratos u odas dedicadas tanto a la tradición poética angloamericana moderna como a la cultura afroamericana. Galería Harlem se preocupa principalmente, por ejemplo, por la integridad del artista negro y sus lealtades culturales.

Aunque Tolson a menudo se agrupa con las principales figuras poéticas de la década de 1950 y principios de la de 1960, como Gwendolyn Brooks y Robert Hayden, su reputación sigue estando muy por detrás de la de sus compañeros, y tanto los lectores como los académicos se mantienen a raya por la erudición y la monumentalidad de su trabajo.

Véase también Renacimiento de Harlem; Hughes, Langston; Poesía, EE. UU.

Bibliografía

Farnsworth, Robert M. Melvin B. Tolson, 1898-1966, Habla llana y profecía poética. Columbia: Prensa de la Universidad de Missouri, 1984.

Flasch, Joy. Melvin B. Tolson. Nueva York: Twayne, 1972.

Russell, Mariann. La "galería de Harlem" de Melvin B. Tolson: un análisis literario. Columbia: Prensa de la Universidad de Missouri, 1980.

Thompson, Gordon, E. Charles W. Chesnutt, Zora Neale Hurston, Melvin B. Tolson: representación folclórica y no folclórica de lo fantástico. Doctor. dis. Universidad de Yale, 1987.

Gordon Thompson (1996)