Thomas octava murdoch sopwith

Durante una larga vida, el industrial británico de la aviación, Sir Thomas Octave Murdoch Sopwith (1888-1989) fue piloto de carreras, regatista, poseedor del récord de velocidad, globo aerostático, piloto pionero e ingeniero.

Thomas Sopwith nació el 18 de enero de 1888 en una familia distinguida durante varias generaciones en la ingeniería y los negocios. Como octavo hijo y primer varón, se llamó Thomas Octave Murdoch Sopwith. Lo que comenzó en 1913 se convertiría en la mitad de la industria aeroespacial británica en la era posterior a la Segunda Guerra Mundial. Sin embargo, evitó la prominencia pública durante toda su vida.

Sopwith no se distinguió académicamente en las escuelas privadas a las que asistió como hijo de una familia razonablemente acomodada. Cuando aún era joven, perdió a su padre en un accidente de caza. Luego pasó a estudiar ingeniería y sus hermanas mayores comenzaron a hacer buenos matrimonios para ellas mismas. Aunque no es rico, heredó unos ingresos y el apoyo inquebrantable de sus hermanas. Con un amigo, Thomas, de diecisiete años, comenzó un negocio en el sector del automóvil que pronto se convirtió en un exitoso concesionario de Rolls-Royce. Fue el primer caso de lo que resultó ser una notable solidez de juicio en los negocios.

Disfrutaba de las carreras de motor, las lanchas rápidas y los yates de vela, así como los globos, que luego le dieron estilo y lo pusieron en contacto con personas prominentes. Al regresar a casa a bordo de su yate en el verano de 1910, descubrió que había un avión cerca. Dio un paseo en lo alto e inmediatamente atrapó, como dijo, el "insecto volador".

El "bicho volador" lleva al camello

Después de muy pocas lecciones, compró un avión primitivo e intentó volar. Su posterior aterrizaje forzoso no fue inusual. Pronto poseyó el certificado de aviador número 31 de Gran Bretaña y un pasatiempo caro. Al querer recuperar los gastos, una solución consistía en ganar parte del dinero fácil que se ofrecía como premios. Rápidamente capturó varios premios a distancia. Al año siguiente, 1911, realizó una exitosa gira por Estados Unidos.

Con sus ganancias comenzó su primer negocio de aviación, una escuela de vuelo. Entre sus estudiantes importantes y bien ubicados estaba el mayor Hugh Trenchard, más tarde "padre de la Royal Air Force" (RAF). Sin embargo, la falta de un buen avión llevó a Sopwith a construir el suyo. Tuvo relativamente éxito vendiéndolos en el pequeño mercado de antes de la guerra y ganó el Trofeo Schneider de 1914. Sin embargo, nadie estaba preparado para la demanda de la Primera Guerra Mundial. Thomas Sopwith casi había completado su carrera como piloto, pero acababa de comenzar su vida como ingeniero de aviones e industrial. Su empresa pasó de diez empleados a varios miles. A pesar del enorme y perturbador crecimiento, creó un flujo de nuevos aviones de los cuales el notable Camel fue el más famoso. A finales de 1918, se habían construido 18,000 aviones Sopwith.

El Armisticio trajo una depresión y los tiempos de paz no ofrecieron usos compensatorios de aviones. Pagó a los acreedores y liquidó la empresa Sopwith. Comenzó una nueva pequeña empresa que fabricaba motocicletas con el nombre de Hawker, en honor al piloto Harry G. Hawker. A medida que la aviación se recuperara, Sopwith se convertiría en el presidente entre bastidores de un exitoso imperio industrial.

El huracán en la Segunda Guerra Mundial

La compañía Hawker Aircraft tuvo éxito con varios biplanos de metal a mediados de la década de 1920; sin embargo, los diseños modernos de monoplano fueron rechazados. La empresa se convirtió en un exportador cada vez más exitoso al proporcionar a la RAF la mayor parte de su inventario. Sopwith aumentó enormemente sus participaciones en aviación en la década de 1930 al comprar Avro, Armstrong Whitworth y otras firmas importantes. Adquisiciones de tal envergadura fueron, dijo, los momentos más aterradores de su carrera. Casi igualmente audaz fue su siguiente decisión. Reconoció la inevitabilidad de la guerra y comenzó a construir un nuevo caza monoplano sin una orden del gobierno. En la Segunda Guerra Mundial, los meses adicionales de producción de cazas Hurricane ayudaron a salvar Inglaterra. Sus fábricas de guerra también produjeron aviones de fama duradera, incluidos los mejores bombarderos de Gran Bretaña, el Lancaster, y el primer caza a reacción de los aliados, el Meteor.

Como siempre, Sopwith se mantuvo en un segundo plano y desvió la atención hacia los directivos de sus grupos industriales. Incluso como presidente hablaba poco a menos que fuera necesario, pero entre bastidores su influencia y sus preguntas de sondeo tendían a resolver las cosas. Era conocido por sus modales encantadores y podía ser muy convincente. Todos admiraban su capacidad para seleccionar a los gerentes más capaces, delegándoles el control de empresas individuales. Siempre describió sus éxitos en los negocios y en tantos campos como "pura suerte".

Sopwith era mejor conocido públicamente como navegante. En 1913 ostentaba el récord mundial de velocidad de lancha motora a 55 millas por hora. En 1934 buscó ganar la America's Cup para Gran Bretaña pero perdió en una decisión cuestionable. Al intentarlo de nuevo en 1937, fue bastante derrotado. Durante mucho tiempo se había movido en los círculos sociales más altos, habiéndose casado con Beatrix Hore-Ruthven, de la nobleza irlandesa, en 1914. Tras su muerte, se casó con Phyllis Brodie en 1932 y tuvo un hijo, Thomas Edward.

Otra guerra, otro avión de combate

Después de "la mejor época de Inglaterra", los años de la posguerra fueron una decepción. La aviación británica sufrió particularmente. Las decisiones gubernamentales perjudicaron a la industria nacional, que también se vio afectada por demasiadas empresas pequeñas. En la década de 1960, el gobierno ordenó la fusión de las empresas. Sus compañías, llamadas el grupo Hawker Siddeley, habían creado algunos de los mejores cazas y bombarderos de posguerra, incluso crearon el "jet de salto", un tipo de avión completamente nuevo. En la Guerra de las Islas Malvinas de 1982, el Harrier jump-jet, un V / STOL de un solo asiento (despegue y aterrizaje vertical / corto), jugó un papel importante en la derrota de Argentina por parte de Gran Bretaña. Aun así, individualmente, las empresas británicas carecían de la profundidad necesaria para competir con Estados Unidos y tenían más problemas de los que podían, incluido el grupo Hawker Siddeley. Las fábricas de la competencia de Sopwith se fusionaron con las de fuera para formar una de las dos principales cosechadoras británicas. Su grupo era uno de los más grandes del mundo, con un empleo combinado que alcanzaba los 130,000. Finalmente, el gobierno dictó una sola empresa de aviación de propiedad estatal y Hawker Siddeley se convirtió en una empresa no relacionada con la aviación. Sin embargo, en 1963, a los 75 años, Sopwith se había retirado como presidente y asumió un papel cada vez más pequeño.

Por lo general, se dedicaba a varios intereses, nunca prestó atención exclusiva al trabajo, intercalando la caza, los viajes y otras diversiones. Los honores, la política o cualquier cargo desempeñaban un papel menor para él, aunque fue nombrado caballero en 1953. Murió el 27 de enero de 1989.

Otras lecturas

Hasta casi el final, Sopwith se resistió a los biógrafos, con dos importantes excepciones. Sus años hasta aproximadamente 1920 están cubiertos en Sopwith: el hombre y su avión por Bruce Robertson (1970) y su vida completa apareció en Pura suerte: la biografía autorizada de Sir Thomas Sopwith, 1888-1989 por Alan Bramson (1990). La influencia de Sopwith puede verse indirectamente en los muchos libros sobre aviones británicos, pero las fuentes biográficas comunes son débiles. □