Thomas brassey

1805-1870

Contratista ferroviario

Primeros años. Thomas Brassey fue quizás el contratista de ingeniería civil más importante del mundo en el siglo XIX. Nació en una familia rural respetable en el norte de Inglaterra en 1805. Su padre trabajaba en una pequeña granja familiar además de cultivar una gran granja propiedad del marqués de Westminster. Gracias a estos recursos, Thomas recibió una sólida educación en Chester, donde estudió materias comerciales hasta los dieciséis años. Después de cumplir dieciséis años en 1821, fue aprendiz de agrimensor, y al finalizar su aprendizaje, pronto se convirtió en socio de su maestro. Las encuestas locales que llevó a cabo en todo el norte de Inglaterra proporcionaron las bases de su carrera como topógrafo y contratista de ferrocarriles. Muy respetado y financieramente seguro, Brassey comenzó a realizar trabajos por contrato en el incipiente sistema ferroviario británico en la década de 1830. Su primer proyecto de diseño de edificios fue un viaducto ferroviario en Bromborough. Poco después, Brassey ganó un contrato para construir el ferrocarril Grand Junction, lo que marcó su aparición como el individuo más importante en el auge ferroviario de Gran Bretaña.

Francia. Sin embargo, las ambiciones de Brassey no se limitaron solo a Gran Bretaña, ya que sus intereses se expandieron a la Europa continental. De 1841 a 1843 construyó el Ferrocarril París-Rouen (junto con William Mackenzie), y durante las próximas décadas fue responsable de la construcción de más de la mitad de la red ferroviaria francesa. Brassey regresó a Inglaterra en 1843 para construir el ferrocarril Lancaster & Carlisle, iniciando una serie de contratos importantes que incluyen el ferrocarril Caledonian, el ferrocarril Tilbury & Southend, el ferrocarril Shrewsbury & Hereford y el Great Northern Railway (construido entre 1847 y 1851, este línea que conectaba Londres con las minas de carbón y los centros industriales de Yorkshire y Lancashire). A principios de la década de 1850, Brassey había supervisado la construcción de casi siete mil millas de vías férreas en el Reino Unido. Sus intereses británicos no se limitaron al sistema ferroviario, ya que desempeñó un papel activo en el desarrollo del norte industrial de Gran Bretaña y también fue fundamental en la construcción de Victoria Docks en Londres.

Colonias. La experiencia, la riqueza y la autoridad que acumuló Brassey en Europa lo posicionaron bien para explotar el auge ferroviario colonial. En asociación con Sir Samuel Morton Peto y EL Betts, ganó el preciado contrato para construir la principal arteria ferroviaria de Canadá: las 1,100 millas de Grand Trunk se construyeron entre 1853 y 1859. Brassey también supervisó la construcción del largo puente sobre St. Lawrence River. Estos proyectos canadienses marcaron el comienzo del período sostenido de construcción ferroviaria de Brassey en las colonias. Ejecutó contratos en India (1858-1865), Australia (1859-1863) y Argentina (1864), proporcionando el capital y la experiencia técnica que facilitaron la apertura de zonas fronterizas distantes y la modernización de las sociedades coloniales.

Gerente de Dinero y Hombres. El exitoso malabarismo de Brassey con múltiples contratos en partes remotas del imperio se basaba no solo en una astuta gestión financiera (que le permitió sobrevivir a las crisis financieras en la industria ferroviaria durante las décadas de 1840 y 1860) sino también en su capacidad para levantar y administrar una enorme mano de obra. Brassey empleaba habitualmente a más de diez mil trabajadores y, según la leyenda, en un momento este número superó los setenta y cinco mil. Sus trabajadores generalmente respetaban a Brassey porque creía que los trabajadores bien alimentados y descansados ​​eran más eficientes y producían mejores resultados que los trabajadores mal pagados y mal alimentados. Si bien el alcance del trabajo por contrato de Brassey conllevaba un alto riesgo, también generó una enorme riqueza y, en la década de 1860, era conocido como uno de los hombres más ricos del Imperio Británico. El éxito de Brassey ciertamente se debió en gran parte a su capacidad para capitalizar plenamente el auge mundial de la construcción de ferrocarriles, pero también fue el resultado de su reconocida diplomacia, que le permitió negociar de manera efectiva con gobiernos extranjeros, y su insistencia en la rápida finalización de cualquier contrato. , cualidades que le aseguraron una reputación como el contratista más honesto y confiable en un negocio de alto riesgo. Como resultado, Brassey recibió una lluvia de honores: en Gran Bretaña, recibió la cruz de la Legión de Honor, mientras que recibió la cruz de la Orden de San Mauricio y San Lázaro del rey Víctor Emmanuel de Italia, y el emperador de Austria otorgó a Brassey la Corona de Hierro (un honor que no se había otorgado previamente a ningún extranjero) por su distinguido servicio en la construcción de ferrocarriles europeos. En el momento de su muerte el 8 de diciembre de 1870 en Sussex, su patrimonio estaba valorado en £ 3.2 millones y fue ampliamente celebrado como un "gran constructor" del imperio. En 1872, el prolífico historiador victoriano Arthur Helps produjo una historia popular de la vida de Brassey titulada La vida y la labor del Sr. Brassey, que alcanzó su séptima edición en 1888 y aseguró la reputación de Brassey como uno de los principales industriales de Gran Bretaña en la era del imperio.