Territorio

Un territorio es un área que un animal reclama como propia y que defenderá de sus rivales. La competencia por el territorio a menudo proviene de la propia especie de un animal. Los animales territoriales suelen tener más posibilidades de sobrevivir y reproducirse que los animales sin territorio propio.

Muchos animales que se reproducen sexualmente exhiben un tipo de comportamiento que se llama territorial. Estos animales defenderán un determinado territorio o parte de su hábitat frente a otros individuos de su propia especie. La territorialidad se describe a menudo como comportamiento adaptativo. Esto significa que ser territorial de alguna manera funciona en beneficio del organismo que se involucra en este comportamiento. Ser territorial significa estar dispuesto a defender un área determinada mediante amenazas o participando en combates reales. Los estudios han demostrado que cuando un animal es territorial con éxito (lo que significa que es capaz de ejercer control sobre un área determinada y mantener fuera a todos los rivales) obtiene muchos beneficios, todos los cuales tienen valor de supervivencia. Uno de estos beneficios podría ser la protección de otras especies que quieran comerlo. Otros beneficios pueden ser abundantes alimentos y áreas de reproducción seguras. Un animal macho que controla un área determinada también demuestra su dominio sobre las hembras. Estas hembras pueden entonces querer aparearse con el macho territorial.

Un animal puede elegir un área en particular como su lugar para defenderse por muchas razones. Cualesquiera sean las razones, todas se basan en la idea de que el lugar contiene recursos vitales para la supervivencia del animal. Los territorios suelen ser segmentos más pequeños de un hábitat más grande, pero algunos depredadores, como los lobos, en realidad reclaman y defienden varios kilómetros cuadrados de territorio. Por otro lado, un ave marina puede ser territorial solo alrededor de su sitio de anidación real.

La territorialidad puede ser permanente, como cuando un águila regresa y defiende la misma área general cada temporada de anidación. Los perros de la pradera permanecen en las mismas madrigueras toda su vida y ahuyentarán a cualquier otro de su especie. La territorialidad también puede ser temporal, como cuando un pájaro abandona cierto arbusto del que se ha estado alimentando después de que el arbusto deja de producir el alimento que necesita. Poseer control significa beneficios para el animal territorial, pero también significa que el animal debe gastar algunos recursos para hacer cumplir ese control.

Ivan Petrovich Pavlov

El fisiólogo ruso (una persona que estudia cómo un organismo y sus partes del cuerpo funcionan o funcionan normalmente) Ivan Pavlov (1849-1936) es más conocido por sus estudios sistemáticos del acondicionamiento de los perros. Su trabajo sobre el comportamiento animal y los reflejos innatos reveló mucho sobre la verdadera naturaleza de los animales. Su trabajo también se ha aplicado a la comprensión del comportamiento de aprendizaje humano.

Ivan Pavlov nació en Ryazan, en el oeste de Rusia. Como su padre era sacerdote, se esperaba que él también lo fuera y fue enviado a estudiar a un seminario teológico. Allí, sin embargo, el joven leyó de alguna manera el libro del naturalista inglés Charles Darwin. En el origen de las especies, e inmediatamente se volvió hacia el estudio de la ciencia. Cuando tenía veintiún años, se había transferido del seminario y el estudio de la religión a la Universidad de San Petersburgo y el estudio de la ciencia. Allí tuvo la suerte de estudiar con dos de los mejores químicos de Rusia, y en 1879 recibió su título de médico en la Academia Médica Militar de San Petersburgo. Cuatro años más tarde obtuvo su Ph.D. Durante los siguientes años estudió e investigó más en Alemania, y en 1890 había regresado a San Petersburgo y se había convertido en profesor de fisiología allí.

Para entonces, Pavlov ya había comenzado sus experimentos quirúrgicos sobre la fisiología de la digestión (cómo funciona realmente la digestión). Demostró esta habilidad al desconectar el esófago de un perro (el tubo que conduce a su estómago) para que cuando el perro comiera, la comida se cayera y no entrara en el estómago. Como descubrió que el estómago producía jugo gástrico como si se le pusiera comida, sugirió correctamente que debía haberse enviado un mensaje desde el cerebro a través de los nervios a las glándulas digestivas, que luego secretaban los jugos gástricos. Esto ayudó a establecer la importancia del sistema nervioso autónomo, que es la parte del sistema nervioso que controla las acciones involuntarias de un animal. Fue por este trabajo sobre la fisiología de la digestión que Pavlov ganó el Premio Nobel de fisiología y medicina en 1904. Luego pasó a desarrollar la idea del reflejo condicionado, el descubrimiento por el que es más famoso. Pavlov comenzó este trabajo estudiando los reflejos naturales de un animal, que podría describirse como la forma más simple de instinto. El instinto es un patrón de comportamiento que se hereda o que está integrado en su sistema nervioso. Así, el instinto se transmite de una generación a otra. El objetivo de Pavlov era ver si de alguna manera podía cambiar, o alterar, de alguna manera los instintos de un animal. Al darse cuenta de que un perro salivaba naturalmente, o babeaba, cuando pensaba que estaba a punto de ser alimentado, tocó una campana antes de darle de comer. Pronto el perro salivaría cada vez que Pavlov tocara el timbre, tanto si se producía comida como si no. Con esto, Pavlov había cambiado su reflejo natural y había desarrollado en el perro lo que él llamaba un reflejo aprendido o condicionado. Esto llevó a su teoría de que una buena parte de los patrones de comportamiento de un animal son en realidad el resultado de reflejos condicionados.

La noción de territorio de un animal es un buen ejemplo de comportamiento instintivo. En las especies territoriales, o aquellas que defenderán cierta parte de un hábitat contra intrusos, este comportamiento es simplemente parte de su estructura genética. Cuando un pájaro macho selecciona un territorio al comienzo de la temporada de reproducción, lo hace debido a la alta concentración de hormonas sexuales en su sangre. A pesar de que la territorialidad es un rasgo innato de muchas especies, el trabajo de Pavlov demostró que, como la mayoría de los otros patrones de comportamiento instintivo, se puede condicionar o modificar. La contribución de Pavlov a la noción de reflejo condicionado mostró a los científicos de la vida que la reacción de un animal no siempre es puramente instintiva, sino que también puede haber sido aprendida de alguna manera a través de una secuencia de asociaciones.

La más importante de estas acciones de ejecución se llama marcado. Muchos animales usan su propia orina o heces para marcar el perímetro (límite) de su territorio. Los perros y gatos hacen esto, aunque también "marcarán" temporalmente el territorio de otra persona a medida que lo atraviesan. Otros sistemas de marcado incluyen aullidos y chillidos de monos y leones marinos, llamadas y silbidos de pájaros, y exhibiciones y advertencias agresivas de ciertos animales si un rival se acerca demasiado. Se sabe que los osos rascan surcos profundos en ciertos árboles como marcadores.

Aunque la territorialidad puede implicar en algún momento conflictos o luchas reales, los estudios han demostrado que, a largo plazo, tiende a reducir los conflictos dentro de una especie. Una vez que se establecen y comprenden los territorios, la mayoría respeta los límites de los demás y la lucha en realidad disminuye. Esto podría tener algo que ver con otro hecho interesante. En la mayoría de las especies, el "dueño" de un determinado territorio casi siempre gana una pelea con un intruso, a menudo a pesar de la diferencia de tamaño. Se ha demostrado que el mismo animal que actúa tímidamente y se rinde en un conflicto ubicado en terreno neutral se convierte en un luchador imbatible cuando está defendiendo su "campo de casa". Los científicos también dicen que los humanos individuales a menudo son territoriales cuando muestran una necesidad de privacidad o de espacio personal en situaciones de hacinamiento.