Teléfonos

La empresa privada, que operaba bajo concesiones otorgadas por el gobierno, inició el servicio telefónico urbano en la mayoría de los países europeos (excepto Alemania) a fines de la década de 1880, aunque prácticamente todos fueron nacionalizados en las décadas de 1880 y 1890. Las administraciones (PTT) de correos y telégrafos operadas por el gobierno (y más tarde, telefónicas) restringieron a menudo el desarrollo de la red telefónica para proteger sus inversiones en telégrafos anteriores. Como resultado, en 1914 el teléfono estaba mucho más desarrollado en los Estados Unidos (que tenía casi dos tercios de los teléfonos del mundo, o casi diez por cada cien personas) que en cualquier otro lugar de Europa.

Los dispositivos telefónicos patentados por Alexander Graham Bell (1847-1922) se demostraron por primera vez en Londres y en varias ciudades continentales en 1877-78. El inicio del servicio telefónico regular varió entre las capitales europeas, desde Londres y París en 1879; seguido de Estocolmo, Copenhague y Christiania, Noruega, en 1880; Berlín, Viena y varias ciudades italianas en 1881; Helsinki y Lisboa en 1882; Bruselas, Moscú y San Petersburgo en 1883; Ciudad de Luxemburgo en 1885; y finalmente varias ciudades españolas en 1886-87. Como sugieren estas fechas, el desarrollo temprano de la telefonía se concentró en áreas urbanas con muchos usuarios potenciales, proporcionando poca interconexión entre ellos y poco o ningún servicio a pequeñas comunidades y áreas rurales. Prácticamente todas las conmutaciones de llamadas requerían una operación manual con operadores masculinos y luego femeninos. Las mujeres operadoras debían ser solteras (y renunciar al casarse) en Gran Bretaña, Suiza, Noruega y Suecia.

Los precios locales del servicio telefónico variaron. La mayoría de los cargos de los suscriptores se basan en el uso con algún reflejo de la distancia recorrida o (más raramente) un cargo fijo para un período de uso determinado. Hubo una variación considerable en los precios cobrados por diferentes PTT. A mediados de la década de 1880, la Oficina Telegráfica Internacional en Berna, Suiza, comenzó a recopilar y publicar estadísticas sobre la disponibilidad y el uso de teléfonos. En 1887, PTT de Alemania tenía 123 intercambios y más de 22,000 suscriptores, mientras que la operación privada de Suecia (con 148 intercambios y casi 13,000 suscriptores) ocupaba el segundo lugar. Otras naciones se quedaron muy atrás.

La creciente necesidad de interconectar el servicio a través de las fronteras nacionales planteó preguntas similares a las que había hecho el telégrafo décadas antes: la necesidad de algunos medios para establecer e interconectar diversos estándares técnicos, así como combinar diferentes monedas y medios de pago por el servicio telefónico, y determinar cómo dividir los ingresos entre los sistemas telefónicos involucrados. Entre los primeros enlaces internacionales estaban los teléfonos fijos que conectaban ciudades europeas como Bruselas y París. Las rutas sobre el agua tomaron más tiempo: la primera fue de Londres a París en 1891, y de Gran Bretaña a Irlanda por medio de un cable submarino desde Escocia dos años después.

El teléfono se utilizó ocasionalmente para ofrecer música de concierto y entretenimiento en el escenario, por ejemplo, en Budapest (el Telefon Hirmondo operado por los hermanos Puskas en 1893), París (el Theatrophone) y en Londres. La primera central telefónica automática europea (que utilizaba dispositivos más potentes desarrollados en los Estados Unidos) comenzó a funcionar en Berlín en 1899, pero la mayoría de las naciones europeas dependían de conmutadores manuales (a menudo de gran capacidad) en vísperas de la Primera Guerra Mundial. Los primeros quioscos de teléfonos públicos apareció en Gran Bretaña en 1904, y pronto en otras naciones.

Europa quedó muy por detrás de las tasas estadounidenses de crecimiento del sistema telefónico y desarrollos técnicos desde 1890 hasta 1914, principalmente debido al control monopolístico de PTT de los servicios telefónicos en toda Europa. Por lo general, esto significaba que se disponía de capital insuficiente para la expansión del sistema (los teléfonos tenían baja prioridad en los presupuestos nacionales), que los parlamentos nacionales mantenían las tarifas telefónicas en niveles artificialmente bajos (por lo que los sistemas se hacían aún más económicamente) y los administradores telefónicos en general estaban subordinados a los que dirigen los servicios de telégrafo y correo. Además, y con pocas excepciones, prácticamente no hubo una política o planificación general del sistema y muy poco estudio de las tarifas cobradas o del tráfico transportado. Por otro lado, los PTT alemanes y suizos se destacaron por su eficaz funcionamiento de las redes telefónicas, y las tres naciones escandinavas conservaron la propiedad privada y, por tanto, un fuerte impulso comercial para ampliar la disponibilidad telefónica. Esto se muestra en algunas estadísticas: en 1914, un tercio de los teléfonos británicos estaban en Londres, pero la ciudad todavía tenía sólo 3.5 teléfonos por cada 100 habitantes, mientras que Estocolmo tenía 24; Copenhague, 9; Berlín, 6.6; y París, 3.2.

Como había sido el caso anteriormente en los Estados Unidos, el uso del teléfono estuvo limitado durante las primeras décadas a los funcionarios gubernamentales, las empresas y los ricos que podían pagar los cargos por equipos y servicios. Sólo muy lentamente —y apenas en 1914— se hizo más accesible y asequible el servicio telefónico para el público en general, al principio con teléfonos en lugares públicos y estaciones de pago, y luego en hogares individuales.