Supervisor y conductor

Supervisor y conductor. Si había que creer en los dueños de esclavos, sus supervisores eran una clase de sinvergüenzas de baja raza cuya gestión de los esclavos del sur oscilaba erráticamente del abuso violento a la incompetencia indiferente. La verdad fue más complicada. Los supervisores eran los intermediarios de la jerarquía de plantaciones del Sur anterior a la guerra. Como tales, ocuparon una posición imposible. Los amos esperaban que produjeran cosechas rentables mientras mantenían una mano de obra satisfecha de esclavos, esclavos que tenían pocas razones para trabajar duro para mejorar la eficiencia de la plantación. Habría sido necesario un prodigio para equilibrar estas presiones en competencia para la completa satisfacción tanto del amo como de los esclavos. Pocos superintendentes fueron prodigios.

Nadie sabe con certeza cuántos capataces había en 1860, pero las mejores estimaciones son que el número de capataces era aproximadamente igual al número de plantaciones con treinta o más esclavos. Estos hombres eran muy variados. Algunos eran hijos de plantadores que sirvieron a sus padres como supervisores, aprendiendo el arte de la gestión de plantaciones antes de emprender la marcha por su cuenta. Otros, quizás el mayor número, eran gerentes semiprofesionales que esperaban algún día establecer sus propias operaciones agrícolas. Y otros estaban a la altura de la peor reputación de su clase: hombres violentos, a menudo borrachos, incapaces de mantener un trabajo estable, que se trasladaban repetidamente de plantación en plantación. Pero el superintendente promedio rara vez permanecía al servicio de un maestro por más de unos pocos años. Los mejores pasaron a otras cosas. Los peores fueron despedidos. E incluso los meramente competentes rara vez satisfacen a un empleador durante mucho tiempo. Un malo

año de cosecha, esclavos enfermizos o las insostenibles contradicciones del trabajo en sí aseguraron que pocos supervisores duraran mucho tiempo en una sola plantación.

Los conductores eran otra historia. Eran esclavos designados por amos para puestos de autoridad en la plantación. Donde residían los amos, los conductores negros a menudo reemplazaban a los capataces. En las plantaciones más grandes, especialmente en el Bajo Sur, los conductores negros trabajaban bajo la supervisión de capataces blancos. Los trabajos de los conductores eran múltiples, pero se esperaba sobre todo que mantuvieran la disciplina en los campos y el orden en los cuartos.

Al igual que los supervisores, los conductores estaban sujetos a presiones competitivas que exigían tanto habilidad técnica como una gran medida de confianza en sí mismos. Pero las presiones sobre los conductores fueron diferentes en aspectos importantes. Los conductores eran parte de la comunidad de esclavos, pero eran especialmente favorecidos por el amo. Mantener la buena voluntad del amo sin perder el respeto de los compañeros esclavos no era un logro menor. Sin embargo, la evidencia sugiere que los conductores a menudo tuvieron éxito donde los supervisores fallaron. Fueron elegidos por su inteligencia y habilidades; a menudo entendían cómo administrar una plantación de manera más eficaz que los supervisores. En consecuencia, los conductores a menudo mantuvieron sus puestos durante décadas. Los maestros llegaron a confiar en los conductores por su competencia; los esclavos llegaron a esperar que los conductores moderaran algo de la dureza del régimen.

Bibliografía

Scarborough, William Kauffman. El supervisor: Gestión de plantaciones en el Viejo Sur. Baton Rouge: Prensa de la Universidad Estatal de Luisiana, 1966.

Van Deburg, William L. Los esclavistas: supervisores negros del trabajo agrícola en el sur de Antebellum. Westport, Connecticut: Greenwood Press, 1979.

JamesOakes