Sueldos y salarios

Sueldos y salarios. La gran mayoría de los adultos estadounidenses se ganan la vida trabajando para una corporación o sociedad que no les pertenece. Esto es cierto para las personas que trabajan en fábricas, tiendas u oficinas. También es cierto para muchos trabajadores altamente educados, como médicos y profesores universitarios no titulares (que no tienen derechos de propiedad en sus trabajos). A la mayoría de los trabajadores no calificados y semicalificados se les paga por hora, a la mayoría de los profesionales o semiprofesionales se les paga por mes o año. Aunque los empleados por hora se denominan asalariados y otros generalmente se consideran asalariados, todos dependen para su sustento del pago de los propietarios de la propiedad productiva (capital) que obtienen una ganancia de su trabajo. En ese sentido, todos son asalariados.

El jugador promedio de las Grandes Ligas en 2000 ganaba $ 1,895,630, trabajaba solo siete meses y no era probable que se considerara un asalariado. Pero al igual que los trabajadores de la línea de montaje, los salarios son la principal fuente de ingresos de los jugadores de béisbol y son empleados de corporaciones que obtienen ganancias de su trabajo. Si el equipo de un propietario pierde dinero constantemente, los jugadores recibirán menos dinero o serán intercambiados. La gran discrepancia en la compensación entre los asalariados es un factor que hace que la fuerza laboral actual sea tan diferente de la del período de industrialización de la nación a fines del siglo XIX. En las últimas décadas del siglo XIX, aunque la proporción de trabajadores en los ferrocarriles o en las fábricas aumentó constantemente, la mayor parte de la población activa, rural o urbana, eran productores independientes. En el norte y el oeste, trabajaban en granjas familiares, mientras que en el sur aproximadamente dos tercios de los negros (y muchos blancos pobres) eran aparceros que alquilaban sus granjas a grandes terratenientes, a quienes generalmente pagaban la mitad de sus cosechas.

Familias enteras trabajaban en estas granjas y no recibían sueldos ni salarios. La habilidad y la providencia importaban, pero los elementos sobre los que tenían poco o ningún control —el clima, el mercado, su relación con los bancos y los ferrocarriles, de los que dependían para obtener crédito y acceso a los mercados— eran igualmente importantes. Los inquilinos también estaban a merced de los propietarios que eran dueños de las tiendas locales donde los aparceros debían comprar semillas, herramientas y alimentos básicos, a menudo a precios exorbitantes. Aún así, los inquilinos también eran productores independientes.

A medida que el mercado interno creció en los años anteriores a 1900, la productividad agrícola aumentó rápidamente y se necesitaron cada vez menos agricultores para alimentar y vestir a la nación. En estas décadas, un flujo constante de personas abandonó las granjas y se fue a trabajar por un salario en las fábricas urbanas. Para 1900, el equilibrio de la población estadounidense había pasado de lo rural a lo urbano en un proceso que aún continúa. A principios del siglo XXI, menos del 3 por ciento de la fuerza laboral eran agricultores.

En la industria manufacturera, la productividad también creció rápidamente. A principios de la década de 1900, la tecnología intensiva en capital y la organización empresarial a gran escala también aumentaron el valor de los productos manufacturados más rápidamente que la cantidad de trabajadores necesarios para producirlos. A medida que el aumento de la productividad en la manufactura redujo la cantidad relativa de trabajo requerida para producir todos los bienes que el mercado podía absorber, el capital buscó nuevas áreas de inversión. Grandes cantidades de capital excedente, el surgimiento de la sobreproducción (o subconsumo) y el creciente desempleo crónico estimularon el impulso para aumentar el gasto del consumidor. Esto inició el cambio de la industrialización competitiva a la actual sociedad de consumo dominada por las corporaciones.

La agitación social y política de la Era Progresista (1900-1920) reflejó estos cambios en la economía nacional. A partir de estos años, áreas completamente nuevas de empresa y empleo comenzaron a cambiar la forma de vida de la gente. Desde la expansión de la producción de cosas recién manufacturadas, como automóviles y radios, hasta la creación de nuevos bienes y servicios de consumo como la moda y el entretenimiento populares, nuevas industrias invadieron áreas que antes eran dominio de pequeños productores independientes. En la década de 1920, los grandes aumentos de la productividad laboral se manifestaron en el crecimiento acelerado del desempleo crónico y las dislocaciones, y el aumento del subconsumo condujo al estancamiento en los principales sectores de la economía, incluso cuando aumentó la rentabilidad empresarial. En retrospectiva, estos cambios presagiaron la necesidad de crear una sociedad de consumo y un estado de bienestar. Sin embargo, su importancia fue pasada por alto mientras la nación luchaba con la caída de la bolsa de valores de 1929, la Gran Depresión y la Segunda Guerra Mundial.

Sin embargo, después de la guerra, cuando grandes cantidades de capital se trasladaron a las industrias de servicios, los líderes gubernamentales y corporativos promovieron conscientemente la suburbanización y el consumo popular. Como resultado, las pequeñas empresas de todo tipo desaparecieron a medida que las cadenas gigantes de supermercados, farmacias y restaurantes de comida rápida cubrieron la tierra. Este proceso creó algunos empleos bien remunerados, especialmente en la electrónica y luego en las computadoras, y en la producción militar, pero creó muchos más trabajos de tiempo completo y parcial que pagaban el salario mínimo o un poco más.

La expansión del capital corporativo también ha afectado a los profesionales con educación universitaria. En 1900, un título profesional equivalía a capital para quienes tenían prácticas privadas. Pero con el crecimiento de la fabricación a gran escala, esos títulos perdieron valor. Los ingenieros, por ejemplo, se transformaron de consultores independientes en empleados, y con el crecimiento de las cadenas de hospitales con fines de lucro y las HMO, muchos médicos comenzaron a trabajar por un salario.

La economía empresarial expandida ha creado nuevos puestos de trabajo, principalmente en los extremos de ingresos. A medida que las fábricas han reducido su fuerza laboral, o simplemente se han mudado al extranjero, muchos miembros de sindicatos bien remunerados, semicalificados y no calificados, han encontrado trabajo solo en trabajos cercanos al salario mínimo; muchos ahora tienen dos o incluso tres trabajos. Sin embargo, muchas personas altamente educadas están muy bien pagadas, especialmente si tienen licencia para ejercer la medicina, el derecho u otras profesiones. Para estas personas, la habilidad o el nivel educativo es un factor determinante de los ingresos y las condiciones laborales. Sin embargo, muchas otras personas altamente educadas, incluso aquellas con doctorados, se encuentran trabajando por salarios no muy por encima del nivel de pobreza.

En los años de industrialización del siglo XIX, pocos trabajadores ganaban más que el salario mínimo de subsistencia, y la mayoría trabajaba diez o más horas al día, seis días a la semana. Algunos trabajadores calificados respondieron organizando sindicatos. En los ferrocarriles, por ejemplo, las hermandades de maquinistas de locomotoras, bomberos y guardafrenos tenían sindicatos similares a gremios, mientras que en las fábricas un pequeño número de maquinistas y otros formaban sindicatos de artesanos que obtuvieron concesiones de la dirección, incluido un acortamiento de la jornada laboral.

Incluso hoy, con la fabricación sindicalizada en declive, existe una clara brecha entre los salarios de los trabajadores sindicalizados y no sindicalizados. En 2002, el salario medio de los trabajadores sindicalizados a tiempo completo era de $ 718 por semana, mientras que los trabajadores no sindicalizados ganaban $ 575. Los sindicatos también afectan los salarios porque muchos empleadores no sindicados aumentan los salarios de sus trabajadores para mantener a los sindicatos fuera de sus negocios.

Bibliografía

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Sklar, Martin J. The United States As a Developing Country: Studies in U.S. History in the Progressive Era and the 1920s. Cambridge, Reino Unido: Cambridge University Press, 1992.

JamesWeinstein