Spas y resorts

Balnearios y resorts. La terapia del agua y la visita a los balnearios tenían una larga historia en Europa, especialmente en áreas donde el legado romano estaba profundamente arraigado. Hubo un interés creciente por la hidropatía en la Italia medieval tardía, en algunos casos utilizando instalaciones de baño que sobrevivieron a la época romana, y en la Hungría del siglo XIV, la concesión del estatus de ciudad a un asentamiento motivó con frecuencia la construcción de una casa de baños.

El patrón de desarrollo

La tradición del balneario puede haber sido menos fuerte en los bordes occidentales de Europa. No fue hasta finales del siglo XVI cuando las visitas a los balnearios se pusieron de moda en Francia y Gran Bretaña. Bajo la influencia del mecenazgo real y aristocrático, y estimulado por la promoción profesional, surgió una serie de centros en Francia, pero sólo tres de ellos —Borbón, Vichy y Forges— fueron constantemente patrocinados por la élite. Antes de la Revolución Francesa, la mayoría de los balnearios galos seguían siendo de tamaño pequeño y parecen haberse centrado en sus funciones medicinales, evitando la formación de sofisticadas instalaciones sociales.

Los acontecimientos tomaron un rumbo diferente en Gran Bretaña. La última fase de crecimiento de Tudor y principios de Stuart, que vio una importante inversión en Bath y Buxton y el descubrimiento de Tunbridge Wells, se vio restringida por la inestabilidad política de los años que rodearon las Guerras Civiles (1638-1660). Después de la Restauración, sin embargo, el descubrimiento y la formación de balnearios se aceleró. Muchos servían a un mercado local o regional, como el grupo de centros semirrurales, incluidos Epsom, Islington, Hampstead y Sadler's Wells, que surgieron en las afueras de Londres. Algunos spas atendían a una clientela nacional, y en 1700 Tunbridge y Bath eran los líderes del mercado.

El cambio avanzó más rápido en Gran Bretaña que en Francia. Un factor clave fue que, mientras que en Francia el estado mantuvo un estricto control sobre el desarrollo, un residente intendente ('superintendente') controlando el ritmo y el carácter de las nuevas iniciativas y manteniendo el énfasis firmemente en la salud, en Gran Bretaña no existía tal marco regulatorio. Se dio pleno juego a la competencia y la comercialización. Tal era el nivel de demanda en Gran Bretaña que se extendió al continente. Aunque los británicos visitaron los spas en Francia e Italia en el siglo XVIII, los principales destinos fueron Spa y Aquisgrán, que ofrecían una vida social atractiva, incluidas oportunidades para el juego intensivo. Algunos británicos también viajaron a los numerosos balnearios de Europa central (como Baden, que capitalizó la demanda de Viena), muchos de los cuales poseían varios baños que atendían a una variedad de clases sociales.

El creciente nivel de demanda en Gran Bretaña también lo llevó a ser pionero en lo que iba a resultar una diversificación crítica en las curas de agua, el desarrollo, particularmente en los condados costeros más cercanos a Londres, del balneario, una tendencia claramente en marcha en la década de 1750. Las inversiones serias en centros turísticos costeros continentales solo comenzaron a ocurrir a partir de la década de 1790. Paralelamente al surgimiento del balneario, y como consecuencia del crecimiento económico en las Midlands inglesas y el norte, se inició una segunda ola de desarrollo de balnearios, que estimuló tanto la expansión de Bath (hasta el punto en que, en 1800, estaba entre las diez principales ciudades de Inglaterra), y el auge de balnearios como Cheltenham, Malvern, Buxton, Matlock, Harrogate y, más tarde, Leamington.

Cultura del resort

En el centro del carácter de la cultura del balneario y del resort eran las propias aguas. El interés popular en los pozos sagrados, los manantiales sagrados y los baños de mar estaba establecido desde hace mucho tiempo, pero la participación de la élite se debía a dos factores. En primer lugar, en el período moderno temprano hubo una creciente fascinación y simpatía por el mundo natural en su conjunto. Esto se expresó en áreas como la jardinería (que combinaba elementos hídricos y hortícolas) y los movimientos pintorescos y románticos, y llevó a la reconceptualización del mar como un fenómeno a admirar y disfrutar en lugar de temer y evitar. En segundo lugar, el énfasis en las propiedades químicas curativas del agua estuvo estrechamente alineado con el surgimiento de la filosofía y la ciencia natural y el cambio de formas sagradas y mágicas de tratamiento de la salud a un régimen basado en principios "científicos" racionales. Al jugar con las agendas de la naturaleza y la ciencia, la terapia del agua articuló dos de los temas principales de la Ilustración, y demostró ser tanto un fenómeno cultural como médico.

Un aspecto de esto fue que los balnearios y complejos turísticos se convirtieron en centros de placer y de salud. En Gran Bretaña, los abrevaderos fueron uno de los factores clave en un renacimiento urbano que, desde finales del siglo XVII, ayudó a elevar el estatus cultural de la ciudad. Los balnearios adquirieron un conjunto de instalaciones sociales que incluían asambleas, teatro, conciertos, juegos de azar, paseos y jardines de recreo, deportes como bolos y carreras de caballos y bibliotecas circulantes, junto con una gama de tiendas y servicios de lujo. La escala y la sofisticación de este paquete variarían según la importancia del complejo, pero su carácter estandarizado fue sorprendente. También lo era la rutina diaria altamente formalizada que unía las distintas partes del paquete e impulsaba a los visitantes al contacto entre sí. Como dice un relato de 1737, "no puedes ser un agente libre, donde todo el turno es para hacer lo que hacen otras personas; es una especie de círculo de hadas; si no corres en él, no puedes correr en todos, o están en el camino de todos ". Esta mentalidad de campamento de vacaciones daba mucha importancia al comportamiento empresarial, y está claro que una de las funciones de los abrevaderos era unir a los miembros de la orden dominante que acudían a ellos. En Gran Bretaña, los límites de esta élite se estaban expandiendo para dar cabida a un orden medio creciente de profesionales y hombres de negocios, y los centros turísticos, particularmente en su función de mercados matrimoniales, desempeñaban un papel importante en la fusión de grupos sociales nuevos y antiguos. Tal proceso era sostenible mientras la expansión del orden medio permaneciera dentro de ciertos límites. Sin embargo, a fines del siglo XVIII, el crecimiento dentro de este sector de la sociedad fue tal que la vida en los balnearios comenzó a fragmentarse, con eventos sociales que se volvieron cada vez más cliquísimos y privatizados, y muchos de los terratenientes abandonaron los grandes balnearios por complejos turísticos costeros más pequeños y exclusivos.