Smalls, robert

5 de abril de 1839
Febrero

El piloto, político y hombre de negocios de la Armada de la Guerra Civil, Robert Smalls, nació esclavo cerca de Beaufort, Carolina del Sur. Smalls se mudó a Charleston, donde se le permitió contratarse a sí mismo si pagaba a su propietario $ 15 al mes. El conocimiento de las vías fluviales costeras que adquirió como barquero hizo posible una de las hazañas más atrevidas de la Guerra Civil.

En 1862, el gobierno confederado nombró a Smalls timonel del barco de vapor Plantador (el título piloto se consideró inapropiado para un esclavo). Aprendió las señales necesarias para pasar las fortificaciones del sur y la ubicación de las minas.

El 12 de mayo de 1862, mientras los tripulantes blancos estaban en tierra, Smalls dirigió el barco, que contenía a su familia y un pequeño grupo de otros esclavos, hacia las líneas de la Unión. La noticia se difundió por todo el país. El golpe fue importante militar y simbólicamente, demostrando lo que podían lograr los esclavos, supuestamente dóciles y contentos en su servidumbre.

Galardonado con $ 1,500 por el barco armado y comisionado como segundo teniente en las tropas de color de EE. UU., Smalls se convirtió en piloto de la Plantador, participó en diecisiete batallas y fue reclutado para el ejército. Durante y después de la guerra, recaudó fondos en el norte para los intereses de los sureños negros. Persiguiendo tenazmente su propia educación, compró escuelas para libertos mientras invirtió mucho en bienes raíces y empresas en su estado natal.

Por dramático que haya sido el escape de Smalls, su carrera posterior constituyó su mayor legado. Durante los doce años en que la Reconstrucción permitió oportunidades políticas a los sureños negros, Smalls se convirtió en congresista y senador del estado de Carolina del Sur y luego, durante la mayor parte de los años entre 1874 y 1886, en congresista estadounidense, conocido por su réplica. En la legislatura estatal patrocinó proyectos de ley para la educación pública obligatoria gratuita. Asistió a la Convención Nacional Republicana de 1864, ayudó a redactar la constitución estatal de 1868 y se convirtió en un general importante de la milicia estatal. En el cargo, luchó no solo por los intereses de los libertos (precios bajos de la tierra, elegibilidad continua para alistarse en el ejército y aplicación de la Ley de Derechos Civiles), sino también por las preocupaciones de su electorado general, incluido un ferrocarril, penitenciarías reformadas, derechos de propiedad de esposas e inquilinos, y atención médica para los pobres.

Cuando el Compromiso de 1877 devolvió el control político a los demócratas, rápidamente buscaron expulsar y

desacreditar a todos los funcionarios republicanos. Smalls, que disfrutó de la admiración de sus electores afroamericanos por el acto heroico que nunca se cansó de contar, no escapó a la controversia. A pesar de haber atacado constantemente la extravagancia y la corrupción gubernamentales, enfrentó un cargo de soborno, que finalmente fue retirado. Pero permanecer en el cargo se volvió cada vez más difícil, ya que los demócratas utilizaron la violencia y las elecciones torcidas para privar a la población negra del derecho a voto mientras el gobierno federal perdía interés en los ex esclavos. Smalls ganó sus últimas elecciones al Congreso contra el brutalmente racista "Pitchfork" Ben Tillman en 1884.

Incluso después de que los puestos electos ya no fueran posibles, la lealtad de Smalls al Partido Republicano le aseguró puestos de patrocinio. Se desempeñó como recaudador de aduanas de Beaufort desde 1890 hasta 1913. También continuó organizando a los republicanos negros de su distrito y utilizando su influencia para los antiguos electores siempre que fue posible.

Véase también Guerra civil, Estados Unidos; Experiencia militar, afroamericano

Bibliografía

Holt, Thomas. Negro sobre blanco: liderazgo político negro en Carolina del Sur durante la reconstrucción. Urbana: Prensa de la Universidad de Illinois, 1977.

Miller, Edward A. Estadista Gullah: Robert Smalls de la esclavitud al Congreso, 1839–1915. Columbia: Prensa de la Universidad de Carolina del Sur, 1995.

Uya, Okon Edet. De la esclavitud al servicio público: Robert Smalls, 1839-1915. Nueva York: Oxford University Press, 1971.

elizabeth fortson arroyo (1996)
Bibliografía actualizada