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Khe Sanh, Asedio de (1968) Entre los compromisos clave de la guerra de Vietnam, el sitio de Khe Sanh también marcó una de las batallas más grandes de ese conflicto. La relación entre Khe Sanh y la ofensiva Tet de 1968 sigue siendo el aspecto más controvertido del asedio. En la lucha antes de la ofensiva, el comandante estadounidense, el general William C. Westmoreland, se convenció de que esta base en la esquina noroeste de Vietnam del Sur sería el principal objetivo de las fuerzas norvietnamitas en el ataque que esperaba. En cambio, las fuerzas dirigidas por el general V. Nguyen Giap atacaron ciudades y pueblos en todo Vietnam del Sur. Si Hanoi montó un engaño deliberado o no, sigue siendo un tema de discusión. En cualquier caso, el enfoque de Westmoreland en Khe Sanh ayudó a Hanoi a ganar posición para sus asaltos a Tet.

En el preludio del sitio de Khe Sanh, se detectó un número cada vez mayor de tropas de Hanoi en las proximidades de la base de combate, que había sido un puesto militar o un campamento de las Fuerzas Especiales desde julio de 1962. Ese campamento de las Fuerzas Especiales fue atacado por primera vez por un bombardeo de mortero en enero 1966; en mayo de 1967, después de que la instalación se trasladara a la cercana Lang Vei, recibió un ataque terrestre. Los infantes de marina estadounidenses comenzaron a operar en el área, estableciendo y mejorando la base de combate de Khe Sanh y reforzándola gradualmente a medida que la presunta presencia de Vietnam del Norte crecía a un estimado de 25,000 a 40,000 hombres. En enero de 1968, la base de combate estaba tripulada por 6,806 soldados estadounidenses (incluidos 5,905 marines) al mando del coronel David E. Lownds. También había unos 360 soldados estadounidenses e indígenas en el campamento de las Fuerzas Especiales de Lang Vei y otros 175 soldados en la aldea de Khe Sanh y sus alrededores.

Los eventos del asedio de setenta y ocho días comenzaron con un ataque a una posición periférica (Hill 861) el 20/21 de enero de 1968, junto con un bombardeo de la base principal que destruyó gran parte de la munición de reserva de los marines. La fuerza en la aldea de Khe Sanh resistió un ataque la noche siguiente, pero luego se retiró. Hubo varias batallas campales por puestos de avanzada, pero no más que sondas en la base de combate. Estos incluyeron las batallas en Hill 861A (5 de febrero), Lang Vei (7 de febrero) y Hill 64 (8 de febrero). Todos los puestos excepto Lang Vei se defendieron con éxito. El 21 de febrero, hubo una investigación contra las posiciones de los Rangers de Vietnam del Sur en la base principal. La base y sus puestos de avanzada fueron fuertemente apoyados durante el asedio por el poderío aéreo y el fuego de artillería de Estados Unidos en un esfuerzo excepcional que el general Westmoreland llamó Operación Niagara. No está claro si la falta de un gran ataque norvietnamita fue intencional o fue el resultado de las pérdidas infligidas por esta potencia de fuego. Khe Sanh fue relevado por un ataque terrestre, Operación Pegasus, que involucró a unos 30,000 soldados, que entró en contacto con la base aislada el 7 de abril de 1968. Después de un período de acción móvil, Estados Unidos se retiró de Khe Sanh el 6 de julio.

Las cifras oficiales estadounidenses de víctimas, que excluyen varias fuentes de pérdidas, ascienden a 205 muertos y 816 heridos que fueron evacuados; una evaluación más detallada indica alrededor de 730 muertos en batalla, 2,598 heridos y 7 desaparecidos. Las pérdidas durante el período de operaciones móviles en la zona circundante incluyen otros 326 muertos, 1,888 heridos y 3 desaparecidos. Los estadounidenses han estimado las pérdidas de Vietnam del Norte en entre 10,000 y 15,000 muertos solamente.
[Véase también Guerra de Vietnam: Curso militar y diplomático.]

Bibliografía

Robert Pisor, The End of the Line: The Siege of Khe Sanh, 1982.
Eric Hammel, Khe Sanh: Siege in the Clouds, an Oral History, 1989.
John Prados y Ray W. Stubbe, Valley of Decision: The Siege of Khe Sanh, 1991.

John Meadows