Sistema de trabajo de Rhode Island

El sistema de trabajo de Rhode Island fue iniciado por el mecanicista y empresario de origen inglés Samuel Slater (1768-1835), quien construyó una hilandería de algodón accionada por agua en Pawtucket, Rhode Island, en 1790. La máquina, basada en una fábrica inventada por el inglés Richard Arkwright (1732-1792), fue un éxito inmediato y sin reservas: la introducción de la mecanización en la fabricación, que anteriormente se hacía a mano. Unos años después de comenzar su molino, Slater comenzó a contratar familias enteras de los alrededores, incluidos niños, para trabajar en las máquinas de hilar. El trabajo infantil se había utilizado durante mucho tiempo en las fábricas textiles de Gran Bretaña y el propio Slater había trabajado en ellas cuando era joven. En las fábricas de Rhode Island, las familias constituían la fuerza laboral. Los salarios eran bajos y las horas largas. Pero el sistema de trabajo de Rhode Island funcionó, y en la década de 1820 estaba firmemente establecido en la industria estadounidense. En 1832, aproximadamente el 40 por ciento de todos los trabajadores de las fábricas de Nueva Inglaterra tenían entre siete y dieciséis años.

A medida que crecía la industria textil, la oferta de mano de obra no se mantenía a la altura de las demandas de la industria. Slater contrató familias que a menudo se mudaron para estar cerca de la fábrica, dando lugar a pueblos molinos. A finales de la década de 1830, las condiciones de las fábricas de Nueva Inglaterra se deterioraron. El aumento de la competencia en la industria textil (que era el modelo para otras industrias de la época) obligó a los propietarios de fábricas a recortar los salarios y alargar las horas para mantenerse rentables y mantenerse al día con las demandas de producción.

La apertura de nuevas tierras en el oeste trasladó gran parte de la agricultura de la nación de los estados costeros de Nueva Inglaterra al interior. A medida que la población agrícola se trasladó al oeste, se hizo más difícil reclutar mano de obra de la población agrícola residente. Durante la década de 1830, los propietarios de las fábricas recurrieron al flujo constante de inmigrantes para complementar la fuerza laboral de la fábrica. Los sistemas laborales, como el de Slater y el de Francis Cabot Lowell (que contrataba a muchachas campesinas para trabajar en sus fábricas, pero se encargaba de garantizar unas condiciones de vida y de trabajo favorables) ya no eran necesarios. Durante la segunda mitad del siglo, las mujeres y los niños continuaron proporcionando gran parte del trabajo de las fábricas, pero sin los sistemas laborales paternalistas de Slater y Lowell.