Sirvientes contratados ingleses

Durante el siglo XVII, las sociedades emergentes del Atlántico inglés fueron transformadas por migraciones a gran escala de cientos de miles de colonos blancos. La mayoría terminaron en colonias que producían los principales productos básicos del comercio colonial, el tabaco y el azúcar: aproximadamente 180,000 fueron al Caribe, 120,000 a Chesapeake (Virginia y Maryland), 23,000 a las Colonias del Medio y 21,000 a Nueva Inglaterra. El período pico de la emigración inglesa ocurrió dentro de una sola generación, de 1630 a 1660. La inmigración blanca promedió alrededor de 8,000 a 9,000 por década durante las décadas de 1630 y 1640, luego aumentó a 16,000 a 20,000 por década de 1650 a 1680, antes de volver a caer a 13,000 a 14,000 en las décadas de 1680 y 1690. A lo largo del siglo, alrededor de las tres cuartas partes de los inmigrantes llegaron como sirvientes contratados y por lo general sirvieron de cuatro a siete años a cambio del costo de su pasaje, manutención, alojamiento y diversas cuotas de libertad, que el amo pagaba al sirviente al terminar. del término de servicio que típicamente tomaba la forma de provisiones, ropa, herramientas, derechos a la tierra, dinero o una pequeña parte de la cosecha (tabaco o azúcar). En su mayoría eran jóvenes, hombres y solteros y provenían de un amplio espectro de la sociedad, desde los indigentes y desesperados hasta las clases medias bajas.

Los cambios radicales que transformaron la sociedad inglesa durante la segunda mitad del siglo XVI y principios del XVII tuvieron una influencia directa en los proyectos colonizadores ingleses y en la experiencia de los sirvientes antes de embarcarse para América. De gran importancia, debido a que mucho se derivó de ella, fue la duplicación de la población de Inglaterra de aproximadamente 2.3 a 4.8 millones en poco más de un siglo entre 1520 y 1630. Este enorme aumento tuvo consecuencias de gran alcance. El aumento de los precios y la disminución de los salarios reales provocaron una caída desastrosa del nivel de vida de los sectores más pobres de la sociedad, mientras que las cosechas fallidas esporádicas y la escasez de alimentos provocaron una miseria generalizada en muchas partes del sur y centro de Inglaterra. La pobreza se reflejó en el rápido aumento del número de pobres tanto en la ciudad como en el campo, la expansión de los barrios marginales de las ciudades, las tasas de mortalidad en espiral, el aumento masivo de la vagancia y el constante vagabundeo de jóvenes y desempleados de una parte de la población. país a otro en busca de subsistencia. A principios de siglo, el tercer mundo de los pobres se había expandido drásticamente en algunas regiones, particularmente en los bosques y los bosques, los distritos industriales y los florecientes pueblos, ciudades y puertos del país, donde hasta la mitad de la población vivía en la pobreza o por debajo de ella. línea.

Para los pobres, llevar barcos a las plantaciones en Chesapeake y las Indias Occidentales fue una forma espectacular de migración de subsistencia necesaria por las dificultades para ganarse la vida y la falta de perspectivas inmediatas de que las condiciones mejoren. Estos emigrantes procedían de una amplia variedad de regiones y comunidades: Londres y sus alrededores, el sur y el centro de Inglaterra, el West Country y, en menor número, los condados del norte. Muchos procedían de entornos urbanos y habían vivido en pequeñas ciudades comerciales, centros de fabricación, capitales de provincia, puertos y ciudades la mayor parte de su vida o se habían mudado del campo unos meses o años antes de embarcarse. Los que partían directamente de las comunidades rurales procedían principalmente de distritos poblados de pastos forestales, bosques y pantanos y zonas marginales.

Las razones particulares que llevaron a los sirvientes a emigrar son oscuras, pero ocasionalmente hay destellos que revelan circunstancias individuales. Jonathan Cole, por ejemplo, "siendo un niño pobre", fue contratado en 1685 para servir como sirviente en Barbados durante siete años. Medio siglo antes, Thomas Jarvis, de Bishopsgate, Londres, un sastre que había atravesado tiempos difíciles, recibió una libra "para satisfacer sus necesidades" de la Drapers Company de Londres cuando partió hacia Virginia. James Collins de Wolvercot, Oxfordshire, se mudó a la capital poco después de la muerte de su padre, donde lo sacaron de las calles como "un niño holgazán" en el verano de 1. Ante la elección de ser enviado a prisión por vagancia o trabajo en las plantaciones, optó por doce años de servicio en Chesapeake. A bordo de un barco, bien podría haber conocido a Will Sommersett, anteriormente de Whitechapel, Londres, que no tenía medios para mantenerse tras ser abandonado por su padre. La longitud de sus contratos sugiere que ambos no eran más que niños cuando se fueron. La pérdida de uno o ambos padres era común entre los migrantes pobres, y las parroquias habitualmente se deshacen de los gastos y los problemas de cuidar a los niños no deseados contratándolos para el servicio en el extranjero.

Los pobres, los huérfanos y los desempleados constituían la mayoría de los sirvientes que emigraron, pero también había hombres capacitados como Owen Dawson de Londres, un carpintero, y Edward Rogers de Purbury, Somerset, un carpintero, que sin duda se sintieron atraídos por la probabilidad de altos salarios en las plantaciones. Otros, herreros, vidrieros, aserradores, sastres, tal vez quedaron impresionados por las historias de altos salarios en las colonias, o fueron persuadidos de irse por la perspectiva de convertirse en terratenientes independientes después de lo que interpretaron como un aprendizaje en la plantación de azúcar o el cultivo de tabaco. .

En términos de números, el apogeo de la servidumbre por contrato en las colonias inglesas fue entre 1635 y 1660. Durante la década de 1640, los plantadores de azúcar de las Antillas comenzaron a reemplazar a los sirvientes blancos con africanos esclavizados, considerándose estos últimos como una inversión más rentable a largo plazo. En 1660, la población esclavizada (33,000) igualaba a la de los blancos en las islas. En Chesapeake, la servidumbre blanca siguió siendo la principal forma de trabajo del campo durante otros treinta años, pero en el último cuarto del siglo, los ricos plantadores de tabaco también se estaban cambiando a esclavos africanos.

A diferencia de Hispanoamérica, donde los pueblos nativos americanos proporcionaron una abundante oferta de mano de obra para los colonos españoles, y Brasil, donde el desarrollo de las plantaciones de azúcar fue respaldado por esclavos africanos, en la América inglesa la inmigración de cientos de miles de sirvientes contratados a lo largo del siglo XVII fue una característica distintiva de la colonización. Los sirvientes contratados eran un medio crucial para construir y mantener poblaciones coloniales en las sociedades de plantaciones inglesas que, debido a las altas tasas de mortalidad, de otro modo se habrían derrumbado. También proporcionaron una fuente clave de mano de obra barata sin la cual el rápido crecimiento de la producción de alimentos básicos habría sido imposible. Muchos murieron jóvenes o no lograron mejorar su posición económica (intercambiando un tipo de pobreza en Inglaterra por otro en Estados Unidos), pero para unos pocos afortunados que se mudaron al Nuevo Mundo se abrieron oportunidades que hubieran sido impensables en casa.