Sieur de la salle

René Robert Cavelier, Sieur de La Salle (1643-1687), fue un explorador y colonizador francés, más conocido por su descubrimiento del Delta del Mississippi. Su carrera es una notable historia de vagabundeos por América del Norte y de las intrigas de Versalles.

René Robert Cavelier, más tarde señor de La Salle, nació el 21 de septiembre de 1643 cerca de Rouen en una familia burguesa adinerada. En 1658 ingresó en el noviciado de la Compañía de Jesús y tomó sus votos en 1660. Pero Cavelier demostró ser algo intratable, y después de varios intentos infructuosos de ajustarse a la rígida disciplina de la orden jesuita, fue liberado de sus votos en 1667.

Sin perspectivas en Francia, Cavelier siguió las conexiones familiares y un espíritu errante y partió hacia Nueva Francia ese mismo año. Inmediatamente se le concedió un señorío, conocido como Lachine, por orden de su hermano sulpiciano en la isla de Montreal. Es un comentario instructivo sobre el carácter del señor de La Salle que ignoró la subvención y se la vendió rápidamente a los sulpicianos, que se la habían dado. El dinero le permitió satisfacer su deseo de buscar el río Ohio, "el camino hacia el Mar del Sur y, por lo tanto, la ruta hacia China".

La primera expedición de La Salle, en 1669, plagada de su inexperiencia y la de sus compañeros, logró poco. Sus actividades durante los próximos 3 años siguen siendo un misterio. A través del cultivo del Comte de Frontenac, el gobernador de Nueva Francia, y un viaje a Francia en 1674-1675, La Salle recibió Cataraqui (ahora Kingston) y rápidamente la renombró en honor a su patrón, el gobernador Frontenac. En 1678, el rey le concedió permiso para explorar la parte occidental de América del Norte. Durante los siguientes 2 años, La Salle viajó por la cuenca de los Grandes Lagos hasta el oeste del país de Illinois.

Exploración del mississippi

Después de una breve visita a Montreal en el verano de 1680, durante la cual intentó, con poco éxito, satisfacer a sus acreedores, La Salle partió nuevamente hacia el país de Illinois. En esta ocasión llegó al río Mississippi pero no siguió adelante. Pasó el invierno en Michilimackinac y regresó a Montreal en el verano de 1681, siguiendo las órdenes de Frontenac. Después de una conferencia con el gobernador y el estancamiento de su principal acreedor, La Salle se dirigió una vez más hacia el oeste, decidido esta vez a llegar a la desembocadura del Mississippi.

En febrero de 1682, La Salle, con 22 hombres, incluidos guías indios, había llegado de nuevo al Mississippi. Descendieron el río en etapas fáciles, incluso deteniéndose el tiempo suficiente para construir un fuerte fuerte cerca de la actual ciudad de Memphis. Unas leguas más adelante llegaron al punto donde había girado la expedición de Louis Jolliet en 1673. La Salle llegó al mar, finalmente, a principios de abril. En la ceremonia más grandiosa que pudo organizar, tomó solemnemente posesión de Louisiana en nombre de Su Majestad Cristiana, una exhibición bastante extraña de hombres reducidos a vivir de papas y cocodrilos.

El grupo emprendió una breve exploración del delta y luego comenzó el largo viaje de regreso a Canadá. La Salle enfermó y no regresó a Michilimackinac hasta el otoño de 1682. Frontenac, mientras tanto, había sido reemplazado como gobernador por AJL La Barre, quien provocó una considerable hostilidad contra La Salle entre los comerciantes de Nueva Francia. Cuando La Salle finalmente regresó a Montreal en agosto de 1683, descubrió que su autoridad había sido suspendida y se le acusaba de poner en peligro la inquietante paz entre los franceses y los iroqueses. En los despachos oficiales a Francia, sus exploraciones fueron denigradas por ser de poca importancia.

Plan de colonización nefasto

La Salle sintió que el único método para justificarse y aprovechar su descubrimiento era llevar su caso a la corte de Versalles. Una vez allí, se vio envuelto en los planes e intrigas que rodeaban al Rey. Lo persuadieron de unirse a un plan para establecer una colonia en Luisiana y, para fortalecer la presentación, incluso aceptó alterar los mapas del territorio que había explorado. El ministro, sobre la base de documentos y afirmaciones que eran completa falsedad, convenció a Luis XIV de restaurar La Salle para favorecer y ayudar en el plan de plantar una colonia en la desembocadura del Mississippi, con La Salle como gobernador de todo el valle del río hasta las posesiones españolas. El grandioso plan estaba condenado al fracaso desde el principio.

La Salle demostró ser bastante incapaz de trabajar con Beaujeu, el comandante naval de la expedición. En gran parte como resultado de la obstinada insistencia del explorador en salirse con la suya, el grupo, después de muchas desventuras, se encontró depositado en la costa del golfo de Texas, bien al oeste del Mississippi. Beaujeu, su tarea más o menos cumplida, zarpó hacia casa en marzo de 1685, dejando a La Salle y a los 180 miembros de su grupo para construir su colonia y encontrar el hermoso río otra vez. En 2 años, el proyecto había fracasado por completo, y los 42 supervivientes, descontentos, siguieron La Salle hacia el norte en un intento por ganar el país de Illinois. El 19 de marzo de 1687, cerca del río Trinity, La Salle fue asesinado por sus hombres.

El paradójico La Salle, una mezcla de idealismo e impracticabilidad, es recordado así como el descubridor de la desembocadura del río Mississippi y el líder de ese plan de colonización nefasto. Debe reconocerse su energía y coraje, pero su apasionada búsqueda de la fama y la gloria lo convierten en uno de los exploradores más desconcertantes del interior de América del Norte.

Otras lecturas

La mayor parte del material escrito sobre La Salle está en francés. El mejor estudio en inglés es Jean Delanglez, Algunos viajes de La Salle (1938). La prosa romántica de Francis Parkman, La Salle y el descubrimiento del gran oeste (1869; muchas ediciones posteriores), vale la pena leerlo. También son útiles las referencias en Grace Lee Nute, Césares del desierto (1943). Las obras más recientes son Edmund Boyd Osler, La Salle (1967) y John Upton Terrell, La Salle: la vida y la época de un explorador (1968). □