Senderos hacia el oeste

Los primeros estadounidenses viajaron por senderos marcados por generaciones de animales que se movían por el paisaje en busca de agua y un mejor pasto. Desde los exploradores del siglo XVI hasta los colonos de los siglos XVII y XVIII, los inmigrantes europeos y sus descendientes siguieron los caminos establecidos por sus predecesores indios.

Se dice que Wilderness Road, la ruta terrestre más importante desde el oeste de Virginia a través de Cumberland Gap y hasta Kentucky, siguió una ruta establecida por manadas migratorias de bisontes americanos. En 1750, el Dr. Thomas Walker viajó a través de Cumberland Gap hacia el país más allá. Antes de 1770, "cazadores largos" como Daniel Boone seguían el rastro hacia los ricos terrenos de caza de Kentucky. Las ramas del Wilderness Trail conducían al sur al país ocupado por los pueblos Cherokee y Creek. Durante la próxima década, el antiguo sendero abierto por animales e indios se convertiría en la principal ruta terrestre para los colonos que se desplazaban hacia el oeste.

Originalmente conocido como el Camino del Guerrero, Great Philadelphia Wagon Road también comenzó como un sendero de juego. Vagones conducidos por inmigrantes alemanes y escoceses-irlandeses salieron retumbando hacia el sur de los asentamientos de Pensilvania en su camino hacia nuevos hogares en el Valle de Shenandoah de Virginia y el interior de las Carolinas y Georgia.

Nemacolin, un jefe de Delaware, y el hombre de la frontera de Maryland, Thomas Cresap, establecieron un camino que conecta los ríos Potomac y Monongahela en 1749–1750. El joven George Washington siguió la misma ruta en un viaje de 1754 a una escaramuza que marcó el comienzo de la guerra francesa e india (1754-1760). Al año siguiente, el general británico Edward Braddock transformó ese sendero en un camino de carretas en su intento fallido de capturar el fuerte francés Duquesne en el actual sitio de Pittsburgh, Pensilvania.

El trabajo comenzó en una carretera nacional financiada con fondos federales en 1815. La primera sección, originalmente llamada Cumberland Road, seguía el camino que Nemacolin, Washington y Braddock habían recorrido a través de las montañas Allegheny. Con el apoyo del kentuckiano Henry Clay y otros congresistas occidentales, el trabajo continuó en la Carretera Nacional durante los años de 1825 a 1833. Desde Wheeling en Virginia (más tarde Virginia Occidental), la carretera siguió parte de Zane's Trace, llamada así por el pionero Ebenezer Zane, que había establecido un tosco camino de carromatos a través del bosque del este de Ohio a fines del siglo XVIII, siguiendo un camino indígena existente. La carretera nacional continuó a través de Ohio e Indiana hasta Vandalia, Illinois. En la era del automóvil se convirtió en la Ruta 40, una importante vía hacia el Oeste.

Los ríos fueron los primeros caminos más importantes que conducían a la frontera. Muchos más colonos viajaron por el río Ohio y subieron y bajaron por sus afluentes que nunca viajaron por tierra hacia la cuenca hidrográfica de Ohio. El comercio occidental temprano también se movía por agua. Los agricultores de la cuenca de Ohio buscaron ir más allá del mercado local flotando sus productos por el afluente local del Ohio y Mississippi hasta Nueva Orleans a bordo de botes planos construidos localmente. La tripulación de hombres o niños locales vendía el barco en su destino y regresaba a casa a pie por el famoso Natchez Trace u otra ruta terrestre, arriesgando un encuentro con forajidos y "piratas terrestres" tan notorios como John Murrell y los hermanos Micajah y Wiley. Harpe.

Los que viajaron al Far West también aprovecharon los ríos. Alexander Mackenzie, el primer hombre en cruzar el continente norteamericano del Atlántico al Pacífico, viajó por las vías fluviales canadienses. Del mismo modo, el Cuerpo de Descubrimiento (1803–1806), la primera expedición transcontinental estadounidense, encabezada por Meriwether Lewis y William Clark, viajó por Ohio, por el Mississippi y hacia el noroeste por el río Missouri hasta su nacimiento en lo que se convirtió en el estado de Montana. Cruzaron las Montañas Rocosas a pie y descendieron los ríos Clearwater, Snake y Columbia hasta el Océano Pacífico.

El comercio y la bandera estadounidense viajaron al suroeste de Missouri en lo que se conoció como el Camino de Santa Fe. España había guardado celosamente las fronteras de sus provincias en el norte de México. En 1821, el año en que México se deshizo del dominio español, William Becknell salvó una carrera empresarial fallida con las ganancias del primer viaje en manada desde Independence, Missouri, a Santa Fe. El sendero, que se extiende novecientas millas a través de las Grandes Llanuras, emergió rápidamente como un vínculo económico importante entre los Estados Unidos y México.

Con el estallido de la Guerra Mexicana en 1846, el Ejército de los Estados Unidos se trasladó por el Camino de Santa Fe para tomar el control de Nuevo México y California. Con la victoria estadounidense en 1848, Estados Unidos construyó una serie de cinco fuertes para proteger a los viajeros de las incursiones indias. En 1862, las fuerzas confederadas que intentaban capturar uno de esos puestos, Fort Union, lucharon contra las tropas de la Unión en Glorieta Pass, Nuevo México. La victoria de la Unión en esta, la más decisiva de todas las batallas de la Guerra Civil occidental, permitió al gobierno retener el control del camino.

Ninguna ruta hacia el oeste era más conocida que la Ruta de Oregón. Entre 1841 y 1861, se estima que 300,000 emigrantes viajaron por el sendero de 2,170 millas de largo desde Independence, Missouri, hasta Oregon City, Oregon. Robert Stuart, miembro de un grupo de comerciantes de pieles que establecieron Fort Astoria en el río Columbia de Oregón, siguió un sendero de los indios cuervos a través de South Pass en 1812. Un valle de veinte millas de ancho a través de las Montañas Rocosas, el paso fue la clave para localizar el camino a Oregon y California.

Otros inmigrantes viajarían por caminos ligeramente diferentes. Algunos siguieron ramas del Oregon Trail que los llevaron a California. Entre 1846 y 1869, más de setenta mil conversos a la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días recorrieron el Camino Mormón desde un punto de partida en Iowa hasta el Valle del Gran Lago Salado de Utah. En contraste con las esperanzas de los inmigrantes terrestres de una vida mejor en Occidente, el gobierno de los Estados Unidos en 1838 obligó a más de quince mil ciudadanos de la Nación Cherokee a recorrer un Sendero de Lágrimas desde su tierra ancestral en Carolina del Norte y Tennessee hasta las áreas de reasentamiento en el Territorio indio, más tarde Oklahoma.

Algunos senderos tempranos establecieron la ruta para caminos y carreteras posteriores. Otros caminos históricos simplemente desaparecieron, dejando nada más que los surcos cortados por décadas de carromatos que pasaban por una zona rocosa. Las dificultades sufridas por aquellos que desafiaron un viaje por tierra a pie, en carretilla de mano o en carreta se han olvidado en gran medida. Lo que queda es la visión romántica de los estadounidenses que se trasladan hacia el oeste como se describe en la cultura popular, desde canciones tradicionales como "Sweet Betsy from Pike" hasta novelas, películas y programas de televisión.