Sargento en la ley

En ingléshistoria legal, una orden de élite de abogados que tenían el privilegio exclusivo de argumentar ante el Tribunal de causas comunes y también proporcionaban los jueces tanto para las causas comunes como para la Corte del Tribunal del Rey.

Durante seis siglos a partir del 1300, los sargentos de la ley estuvieron por encima de todos los demás abogados del reino. Sólo mil doscientos hombres fueron ascendidos a la dignidad de sargentos, y los últimos murieron en 1921. Aunque los sargentos nunca han tenido una contraparte exacta en los Estados Unidos, la orden ha tenido un impacto duradero en la ley estadounidense: se ha citado como un razón para considerar a los abogados estadounidenses como funcionarios de la corte y específicamente para requerir que los abogados nombrados por la corte subsidien la representación legal de los clientes que no pueden pagar abogados privados.

Los sargentos de la ley se originaron en el Tribunal de causas comunes, uno de los cuatro tribunales superiores de Westminster, en el siglo XIV. Tenían un antecedente en los profesionales del derecho del siglo XIII conocidos como contadores, un término del francés que significa narradores. Los contadores ayudaron a formular los recuentos del demandante, o causas de acción, y el trabajo preparatorio llamado contando. En el siglo XIV su papel evolucionó y se convirtió en una profesión. Los contadores se convirtieron sirviendo en la ley, o sargentos.

Los sargentos eran una orden exaltada. Pagados por la Corona y admitidos para ejercer ante un solo tribunal, pertenecían a una sociedad cerrada que tenía un poder significativo. Solo los sargentos podían argumentar en el Tribunal de Alegaciones Comunes, y sus filas proporcionaban los únicos candidatos a jueces de Alegaciones Comunes y del Banco del Rey. En el siglo XV, el respeto por los sargentos era tan alto que ningún practicante de la profesión jurídica era considerado igual.

Los sargentos procedían de la élite de la profesión jurídica. El presidente del Tribunal Supremo de Common Pleas preparó una lista de siete u ocho de los mejores abogados que tenían al menos dieciséis años de experiencia, y el canciller seleccionó a los nuevos miembros. En su inducción, una ceremonia elaborada, juraron servir al pueblo del rey. El traje de los sargentos también los distinguía de otros abogados ingleses. Llevaban una prenda larga y holgada llamada tabardo, una capucha y un tocado blanco ajustado llamado cofia. Finalmente, a partir de este disfraz, los sargentos se hicieron conocidos como la orden de la cofia. La influencia de los sargentos declinó en el siglo XVIII y, en el siglo XIX, había terminado su monopolio sobre el Tribunal de Apelaciones Comunes. Después de la reorganización de la justicia inglesa con las leyes judiciales de 1875, no se crearon más sargentos.

En la legislación estadounidense, el legado de los sargentos se deriva de su función como funcionarios del tribunal. La posición era similar a ocupar un cargo público y, como tal, cumplía funciones: se podía ordenar a los sargentos que sirvieran a clientes indigentes. En el siglo XX, los tribunales federales de EE. UU. Recurrieron a esta tradición para justificarse al considerar a los abogados como funcionarios del tribunal que también podían ser designados para servir a los necesitados. Un ejemplo significativo es la opinión en Estados Unidos contra Dillon, 346 F.2d 633 (9th Cir. 1965), donde la Corte de Apelaciones del Noveno Circuito requirió que un abogado designado por la corte subsidiara los costos de anular la condena de un cliente indigente. Al citar "una tradición antigua y establecida" para esta práctica, el tribunal miró en parte a la tradición inglesa de los sargentos.