Roberto claro

Roberto Chiari (1905-1981) presidente de Panamá (1960-1964), negoció con dos presidentes estadounidenses en un esfuerzo inútil por solucionar pacíficamente los problemas de la Zona del Canal.

Roberto Chiari nació en 1905, miembro de una conocida familia panameña. Su padre, Rudolfo, fue presidente de Panamá de 1924 a 1928. Pero dos años después la depresión (que devastó la economía estadounidense) también azotó a Panamá, y Chiari tuvo que ir a trabajar como tripulante a bordo de un ferry de la Compañía del Canal de Panamá. . Su trabajo era el de limpiaparabrisas en la sala de máquinas.

Ese trabajo fue todo un bajón para este orgulloso joven que había ido a la escuela LaSalle en la ciudad de Panamá y había servido a su padre como ayudante. Los años 1930 fueron tiempos difíciles tanto en Panamá como en otros lugares. Pero durante la Segunda Guerra Mundial, la familia Chiari cambió las cosas y, al final de la década, sus plantaciones de azúcar prosperaban. A fines de la década de 1940, una época de turbulencia política en el país, su padre se desempeñó brevemente como presidente, pero fue destituido después de solo cinco días en el cargo. El 1 de octubre de 1960 fue nuevamente nombrado director ejecutivo.

En noviembre de 1959, graves disturbios sobre el estatus de Panamá en la Zona del Canal habían tensado las relaciones entre Estados Unidos y Panamá. El tema fue simbolizado por la determinación de Panamá de enarbolar su bandera nacional sobre el territorio de la Zona para demostrar que la franja de diez millas de ancho era suelo panameño. Después de los disturbios de 1959, el presidente Dwight D. Eisenhower anunció que tanto la bandera estadounidense como la panameña podían ondear en un pequeño triángulo en la entrada de la Zona, pero los panameños insistieron en que su bandera debería ser izada en otros lugares de la Zona.

Chiari inició un programa de reforma social limitada destinado a convencer a las clases más pobres de Panamá en rápida expansión de que se preocupaba por su situación. Dio su salario a la Cruz Roja. Mejoró los servicios de salud pública e impulsó la vivienda de bajo costo, aunque como miembro de la élite tardó en promover reformas sustanciales. En los asuntos internacionales fue fuertemente anticomunista y pro Estados Unidos. Sin embargo, reprendió a Estados Unidos por gastar tanto en países neutrales mientras descuidaba a sus amigos. Cuando volvió a surgir el "tema de la bandera", naturalmente se puso del lado de los ciudadanos de su país y criticó aún más al gobierno estadounidense por sus políticas de empleo que, argumentó, discriminaban a los panameños.

Presionado por las clases bajas para avanzar más rápido en temas sociales, Chiari comenzó a presionar más en el "tema de las banderas". Fue a Washington para discutir el asunto con el presidente John F. Kennedy. Los dos presidentes crearon una comisión conjunta para estudiar el problema. La comisión resolvió algunos conflictos laborales en la Zona. Luego declaró que la bandera de Panamá ondearía junto a la bandera estadounidense en los edificios civiles de la Zona. Los estadounidenses de la Zona condenaron esta decisión. Enojado, Chiari sacó a los panameños de la comisión.

A medida que aumentaban las tensiones a fines de 1963, el gobernador de la Zona del Canal ordenó que ninguna bandera ondeara sobre las instituciones civiles. Como era de esperar, esto enfureció a los estadounidenses, y el 9 de enero un grupo de estudiantes de la escuela secundaria Balboa (Zona del Canal) izó desafiante la bandera estadounidense. Cuando los estudiantes panameños se enteraron de esto, unos 200 ingresaron a la Zona e intentaron izar su bandera junto a la bandera estadounidense. Los estadounidenses los detuvieron y, en retirada, los panameños empezaron a destrozar los botes de basura. Cuando la noticia del incidente llegó a la ciudad de Panamá, 30,000 panameños se precipitaron a las calles. El motín que siguió duró cuatro días y se extendió a Colón y a las ciudades del interior. Se cobró la vida de cuatro estadounidenses y 24 panameños y destruyó dos millones de dólares en propiedades antes de que terminara.

La reacción de Roberto sorprendió a la administración de Lyndon Johnson en Washington. Chiari suspendió las relaciones diplomáticas con el argumento de que las tropas estadounidenses habían cometido una agresión contra Panamá. Desafió públicamente al presidente Johnson a negociar asuntos pendientes entre Panamá y Estados Unidos, pero en privado le aseguró al irritado presidente estadounidense que no exigiría la revisión del odiado tratado del canal. Los panameños temían que Estados Unidos pudiera construir otro canal en otro lugar.

Más tarde, en 1964, Chiari respaldó a su primo, Marco Robles, para la presidencia. Robles obtuvo una estrecha victoria sobre el candidato en varias ocasiones Arnulfo Arias y comenzó una seria negociación para la revisión del tratado del canal (pero tomaría otros 13 años para llegar a un acuerdo). Roberto Chiari murió en 1981.

Otras lecturas

Para más información sobre Roberto Francisco Chiari, ver John y Mavis Biesanz, Pueblo de Panamá (1955) y Walter LaFeber, El canal de Panamá (1978). El obituario de Chiari se puede encontrar en El obituario anual, St. James Press, 1981. □