Requisición

La impresión, la toma no sistemática de hombres por un estado para llenar las filas de su maquinaria militar, había proporcionado guerreros mucho antes de las descargas iniciales de la guerra de 1812. Desde los lanceros campesinos del antiguo Egipto hasta los soldados magníficamente entrenados de Federico el Grande ( 1712-1786), los monarcas habían obligado a los hombres a abandonar los campos y las calles de la ciudad para luchar contra el enemigo. En Inglaterra, los jefes de estado desde Alfredo el Grande (849–899) habían presionado a los hombres por el ejército y la marina por igual, y la impresión proporcionaría el 75 por ciento de las tripulaciones de la Royal Navy durante las guerras anglo-francesas de 1793–1815.

El conflicto con Francia significó una lucha global por colonias lejanas y rutas comerciales. A medida que la Royal Navy agregó nuevos buques a su lista, los requisitos de dotación aumentaron de un mínimo de antes de la guerra de 10,000 a 85,000 en 1794 y 140,000 en 1812. El desgaste por enfermedad, accidente, deserción y combate redujo las tripulaciones y requirió reemplazos constantes. Al mismo tiempo, había que llenar las filas del ejército. Pero mientras que un soldado podía ser entrenado en cuestión de semanas, un marinero necesitaba años de experiencia para dominar las habilidades náuticas, y al menos un tercio de la tripulación de un barco necesitaba ser marineros capaces de evitar un naufragio o la destrucción a manos del enemigo. . La Ley de cuotas de Gran Bretaña de 1793 ordenó que cada condado proporcionara un porcentaje de la mano de obra de la marina, pero pocos de esos hombres poseían habilidades marinas. Los marineros expertos podían adquirirse de diversas formas, como quitándolos de los mercantes que pasaban, aunque las leyes eximían del servicio a muchos marineros y pescadores para que no colapsara la economía. Muy a menudo, los capitanes coaccionaron a ciudadanos extranjeros para que prestasen servicios amenazando a estos últimos con convertirse en prisioneros de guerra. Además, la coacción se aplicaba con frecuencia cuando se consideraba que los extranjeros eran en realidad ciudadanos británicos. Para la Royal Navy, la definición de ciudadanía era bastante clara. Cualquier hombre nacido en suelo inglés era y sería siempre sujeto de la corona y, por tanto, sujeto a impresión. Esto incluyó a la mayoría de los ciudadanos estadounidenses nacidos antes de 1783.

La impresión de los ciudadanos estadounidenses, naturalizados o no, comenzó con el estallido de la guerra en Europa durante 1793. Estados Unidos intentó proteger a sus marineros emitiendo órdenes judiciales o "protecciones" que acreditaran la ciudadanía, pero la facilidad de falsificación y la definición británica de ciudadanía los hizo ineficaces. Incluso los buques de guerra estadounidenses demostraron ser incapaces de resistir a la Royal Navy: el USS Baltimore perdió cincuenta y cinco de su tripulación a la impresión en 1798, y el USS Chesapeake fue disparado y luego despojado de cuatro tripulantes en 1807. Los buques mercantes sufrieron más cruelmente, el Departamento de Estado informó en enero de 1812 que 9,991 marineros estadounidenses habían quedado impresionados desde 1796. El número exacto de estadounidenses presionados para tripular la Royal Navy bien puede haber superó los veinte mil. A pesar de los continuos esfuerzos de los presidentes estadounidenses desde George Washington hasta James Madison para poner fin a esta amenaza a los estadounidenses y a la soberanía estadounidense, Gran Bretaña —su propia supervivencia amenazada por Francia— los ignoró. Así, Madison, en su mensaje de guerra del 1 de junio de 1812, enumeró la impresión como la primera justificación del conflicto. A medida que continuaba la guerra de 1812, el abandono de la práctica de la impresión sería la última condición estadounidense abandonada para una paz negociada.