Referéndum de marzo de 1991

El 17 de marzo de 1991 se celebró un referéndum en la Unión Soviética en el que se planteó a los votantes la siguiente pregunta: "¿Considera necesaria la preservación de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas como una federación renovada de repúblicas soberanas iguales, en la que los derechos y las libertades de un individuo de cualquier nacionalidad estarán plenamente garantizadas? " El referéndum fue patrocinado por el presidente soviético, Mikhail S. Gorbachev, quien esperaba que dejara en claro que a pesar de los crecientes sentimientos separatistas en muchas partes de la URSS, la mayoría de los ciudadanos soviéticos querían que el país permaneciera unificado. Las seis repúblicas de la unión donde las aspiraciones separatistas eran más fuertes (Armenia, Estonia, Georgia, Letonia, Lituania, Moldavia (Moldavia)) boicotearon el referéndum. Sin embargo, sus poblaciones constituían solo aproximadamente el 7 por ciento de la población total de la URSS. La participación general fue del 80.0 por ciento y el 76.4 por ciento de los participantes votaron "sí". En Rusia, la participación fue del 75.4 por ciento, con el 71.3 por ciento votando "sí", mientras que en Ucrania la participación fue del 83.5 por ciento, con el 70.2 por ciento votando "sí" (el porcentaje más bajo entre todas las repúblicas unidas). En las seis repúblicas con mayorías tradicionalmente musulmanas, más del 90 por ciento votó "sí".

Los resultados se interpretaron inicialmente como una victoria de Gorbachov y otros defensores del sindicato. Sin embargo, la importancia del referéndum se vio socavada por la ambigüedad de la pregunta. No estaba claro, por ejemplo, qué se quería decir con "una federación renovada de repúblicas soberanas iguales". Además, algunas de las repúblicas participantes agregaron preguntas complementarias a la boleta. En Rusia, por ejemplo, se pidió a los votantes que respaldaran el establecimiento de un presidente de la República Socialista Federada Soviética de Rusia (RSFSR) elegido directamente, que se entendió como una oportunidad para apoyar al líder del gobierno ruso y principal rival de Gorbachov en ese momento, Boris. Yeltsin. En Ucrania, Kirguistán y Uzbekistán, se preguntó a los votantes si apoyaban la soberanía de su república como parte de una nueva unión, mientras que en Kazajstán se cambió la redacción del referéndum sustituyendo "estados soberanos iguales" por "repúblicas soberanas iguales". En cada caso, el electorado aprobó las preguntas complementarias. Por tanto, el referéndum no logró resolver la crisis de integridad territorial de la Unión Soviética. Nueve meses después, la URSS pasó a la historia como entidad legal. Sin embargo, a largo plazo, el referéndum dejó un legado de resentimiento posterior a la independencia en aquellas áreas donde el electorado había votado a favor de una unión conservada; mucha gente sintió que la disolución de la URSS se había opuesto a la gran mayoría de los votantes soviéticos.