Rebelión de Vesey

El complot organizado por Dinamarca Vesey, un carpintero negro libre, en Charleston, Carolina del Sur, en 1822 fue quizás la mayor conspiración de esclavos en la historia de América del Norte. Aunque fue traído a la ciudad en 1783 como esclavo del capitán Joseph Vesey, Telemaque, como se le conocía entonces, compró su libertad en diciembre de 1799 con ganancias de lotería. Durante los siguientes veintidós años, Vesey se ganó la vida como artesano. Según las autoridades blancas, "se distinguió por [su] gran fuerza y ​​actividad"; la comunidad negra "siempre lo miró con asombro y respeto". Su última (y probablemente tercera) esposa, Susan Vesey, nació esclava pero quedó libre antes de su muerte. Su primera esposa, Beck, siguió siendo esclava, al igual que los hijos de Vesey, Polydore, Robert y Sandy, el último de los cuales fue el único de sus hijos implicado en su conspiración de 1822.

Alrededor de 1818, Vesey se unió a la nueva congregación episcopal metodista africana de la ciudad. La Iglesia africana, como la llamaban tanto blancos como negros, se convirtió rápidamente en el centro de la comunidad esclavizada de Charleston. Sandy Vesey también se unió, al igual que cuatro de los amigos más cercanos de Vesey, Peter Poyas, un carpintero de barcos instruido y altamente calificado; Monday Gell, un ibo nacido en África que trabajaba como fabricante de arneses; Rolla Bennett, criado del gobernador Thomas Bennett; y "Gullah" Jack Pritchard, un sacerdote de África Oriental comprado en Zinguebar en 1806. El cierre temporal de la iglesia por las autoridades de la ciudad en junio de 1818, y el arresto de 140 feligreses, uno de ellos presumiblemente el propio Vesey, solo reforzó la determinación de los negros Carolinians para mantener un lugar de culto independiente y estableció la motivación de su conspiración.

A la edad de cincuenta y un años, Vesey decidió orquestar una rebelión seguida de un éxodo masivo de Charleston a Haití. El presidente Jean-Pierre Boyer había alentado recientemente a los estadounidenses negros a traer sus habilidades y capital a su asediada república. Vesey no tenía la intención de quedarse en Charleston el tiempo suficiente para que el poder militar blanco presentara un contraataque eficaz. "Tan pronto como pudieran conseguir el dinero de los Bancos y las mercancías de las tiendas", insistió Rolla Bennett, "deberían izar las velas para Saint Doming [ue]" y vivir como hombres libres. A pesar de su aculturación en la sociedad euroamericana, Vesey, como nativo de St. Thomas, siguió siendo un hombre del Atlántico negro.

Vesey planeó la fuga durante casi cuatro años. Aunque no hay cifras fiables sobre el número de reclutas, solo Charleston albergaba a 12,652 esclavos. Pritchard, probablemente con cierta exageración, se jactó de tener 6,600 reclutas en las plantaciones de los ríos Cooper y Ashley. El plan requería que los seguidores de Vesey se levantaran a la medianoche del domingo 14 de julio —Día de la Bastilla—, mataran a sus amos y navegaran hacia Haití y la libertad. Como admitió más tarde un editor del sur, "el complot parece haber sido bien diseñado y su funcionamiento fue extenso".

A los reclutados en el complot durante el invierno de 1822 se les indicó que se armaran desde los armarios de sus amos. Vesey también sabía que la compañía de la milicia Charleston Neck almacenaba sus trescientos mosquetes y bayonetas en la trastienda de la tienda de Benjamin Hammet en King Street, y que el esclavo de Hammet, Baco, tenía una llave. Pero como pocos esclavos tenían experiencia con las armas, Vesey animó a sus seguidores a que se armaran con espadas o dagas largas, lo que en cualquier caso haría un trabajo más tranquilo cuando las campanas de la ciudad tocaran la medianoche. Vesey también empleó a varios herreros esclavizados para forjar "cabezas de lucios y bayonetas con enchufes, para fijar al final de largos postes".

Considerablemente más fácil que almacenar armas fue el reclutamiento de jóvenes dispuestos. Además de sus compañeros artesanos, Vesey y sus lugartenientes reclutaron fuera de la Iglesia africana. Vesey conocía bien a cada uno de los miembros de la iglesia: sabía en quién confiar y a quién evitar. Como escribió más tarde el ex esclavo de Charleston Archibald Grimké, las clases nocturnas de Vesey le proporcionaron "un medio singularmente seguro para llevar a cabo su agitación clandestina".

La trama se deshizo en junio de 1822 cuando dos esclavos revelaron el plan a sus dueños. El alcalde James Hamilton convocó a la milicia de la ciudad y convocó a un tribunal especial para juzgar a los insurgentes capturados. Vesey fue capturado en la casa de su primera esposa el 21 de junio y ahorcado la mañana del 2 de julio, junto con Rolla, Poyas y otros tres rebeldes. Según Hamilton, los seis hombres colectivamente "encontraron su destino con la heroica fortaleza de los mártires". En total, fueron ejecutados treinta y cinco esclavos. Otros cuarenta y dos, incluido Sandy Vesey, se vendieron fuera de Estados Unidos; algunos, si no todos, se convirtieron en esclavos en la Cuba española. Robert Vesey vivió para reconstruir la Iglesia africana en el otoño de 1865.

A raíz de la conspiración, las autoridades de Charleston demolieron la Iglesia africana. Posteriormente, la asamblea estatal aprobó leyes que prohibían la entrada de negros libres al estado y los funcionarios de la ciudad hicieron cumplir ordenanzas contra la enseñanza de la lectura a los afroamericanos. El Concejo Municipal también votó para crear una fuerza permanente de 150 guardias para patrullar las calles durante todo el día a un costo anual de $ 24,000. Para abordar el problema de los marineros negros que traen información sobre eventos alrededor del Atlántico a los puertos del estado, en diciembre de 1822 la legislatura aprobó la Ley de Marineros Negros, que puso en cuarentena a cualquier buque de otro "puerto estatal o extranjero, que tenga a bordo negros libres o personas de color ". Aunque el juez del Tribunal de Circuito de EE. UU. William Johnson anuló la ley por inconstitucional, una asamblea desafiante renovó la ley a fines de 1823. Muchos de los que anularon la ley federal en 1832, incluido el gobernador James Hamilton, quien renunció a su cargo en 1833 para comandar tropas en defensa del derecho de su estado a resistir los aranceles nacionales — eran veteranos de los tribunales que habían juzgado a Vesey y sus hombres una década antes.