Rebelión cristiana de 1851

Uno de los principales episodios de resistencia afroamericana a la aplicación de la Ley de esclavos fugitivos de 1850, y el primero en el que se derramó sangre, ocurrió el 11 de septiembre de 1851, cerca de la pequeña aldea cuáquera de Christiana, Pensilvania. Esa mañana, el dueño de esclavos de Maryland, Edward Gorsuch, varios de sus parientes y tres alguaciles estadounidenses con órdenes de arresto federales rodearon la casa de William Parker, un líder negro local. La pandilla exigió la rendición de dos de los esclavos de Gorsuch, que se habían escapado de la granja de Gorsuch dos años antes y se escondían dentro de la casa de Parker. Parker y sus invitados hicieron sonar una alarma a la que respondieron los ciudadanos locales. Aunque dos cuáqueros aconsejaron al grupo que se retirara, Gorsuch se negó y declaró: "Tendré mi propiedad o desayunaré en el infierno (Slaughter, 1991, p. 63)". Sonaron los disparos y cuando el humo se disipó, Gorsuch yacía muerto y tres miembros de su grupo resultaron heridos.

En cuestión de horas, el incidente adquirió importancia nacional. Un periódico de Lancaster, Pensilvania, proclamó: "Guerra civil: el primer golpe". Un representante de la prensa sureña, advirtiendo de la secesión, anunció que "a menos que cuelguen a los alborotadores de Christiana ... los lazos se disolverán (Slaughter, 1991, pp. 220-221)". Sintiendo la importancia política del evento, el presidente Millard Fill-more envió una compañía de marines estadounidenses y unos cuarenta policías de Filadelfia a la aldea para detener a los involucrados. Después de peinar el campo, detuvieron a más de treinta negros y media docena de blancos. Aun así, los cinco negros más responsables de la muerte de Gorsuch escaparon; tres, Parker y los dos esclavos fugitivos de Gorsuch, huyeron a Ontario. Aunque los funcionarios federales solicitaron su extradición, las autoridades canadienses se negaron.

Con la esperanza de dar ejemplos de los alborotadores, los fiscales federales los acusaron no solo de resistirse a la Ley de esclavos fugitivos, sino también de traición. Un gran jurado federal acusó formalmente a treinta y seis negros y dos blancos, algunos con vínculos débiles con el incidente, y los encarceló en espera de juicio ante el tribunal de circuito de Estados Unidos en Filadelfia. Los abogados federales utilizaron el juicio de Castner Hanway, un cuáquero blanco que presuntamente dirigió a los alborotadores en su ataque contra la pandilla, como un caso de prueba sobre el cual decidir el destino de los otros treinta y siete. El juicio, que, irónicamente, se celebró en el segundo piso del Independence Hall, adquirió tintes cómicos. Un abogado defensor reprendió al gobierno por argumentar que "tres cuáqueros inofensivos no resistentes y ocho y treinta negros miserables, miserables y sin un centavo armados con cortadores de maíz, garrotes y algunos mosquetes ... [habían] hecho la guerra contra los Estados Unidos ( Slaughter, 1991, pág. 127) ". Las pruebas disponibles resultaron insuficientes para sustentar los cargos y, después de absolver a Hanway a principios de diciembre, el gobierno retiró todas las acusaciones restantes y liberó a los alborotadores.

El incidente de Christiana planteó serias dudas sobre la capacidad del gobierno federal para hacer cumplir la Ley de esclavos fugitivos. Pero hizo aún más. Los sureños estaban indignados por los resultados del juicio, y los esfuerzos federales para castigar a los alborotadores habían aumentado la simpatía por los abolicionistas en todo el norte. Al impulsar a la opinión pública tanto en el Norte como en el Sur sobre la cuestión de la aplicación de la ley, los disturbios de Christiana acercaron a la nación a la guerra civil.

Véase también Revuelta Demerara; Rebelión; Rebelión de Nat Turner; Stono Rebellion; Esclavos fugitivos en los Estados Unidos

Bibliografía

Forbes, Ella. Pero no tenemos país: la resistencia de Christiana, Pensilvania de 1851. Cherry Hill, Nueva Jersey: African Homestead Legacy, 1998.

Masacre, Thomas P. Amanecer sangriento: El motín de Christiana y la violencia racial en el norte de Antebellum. Nueva York: Oxford University Press, 1991.

roy e. finkenbine (1996)
Bibliografía actualizada