Ratón ciervo

El ratón venadoPeromyscus maniculatus ) es un pequeño roedor nativo de la familia Muridae con una distribución casi ubicua en América del Norte. El ratón venado se extiende desde el bosque boreal subártico, a través de amplias áreas de bosques de coníferas y bosques mixtos más al sur, hasta hábitats más secos tan al sur como algunas regiones de México.

El ratón venado es muy variable en tamaño y color en su rango. La longitud de su cuerpo varía de 2.8 a 3.9 cm (7 a 10 pulgadas), la cola de 2 a 5.1 cm (5 a 13 pulgadas) y el peso corporal de 0.6 a 1.2 g (18 a 35 oz). Muchas variantes geográficas del ratón venado se han descrito como subespecies. El color del ratón venado varía de grisáceo a marrón rojizo, con el cuerpo oscuro por encima y blanco por debajo. El pelaje bicolor de estos ratones da lugar a su nombre común, una referencia a un parecido superficial con la coloración del venado cola blanca y mula (Odocoileo spp.). El ratón venado puede ser difícil de distinguir de algunas especies estrechamente relacionadas, como el ratón de patas blancas (P. leucopus ), otra especie ampliamente distribuida, pero más oriental.

El ratón venado se encuentra en una amplia gama de tipos de hábitats. Esta especie se encuentra en desiertos, praderas y bosques, pero no en humedales. El ratón venado es bastante tolerante a ciertos tipos de perturbaciones, y sus poblaciones se ven poco afectadas por incendios forestales leves o la recolección de árboles de su hábitat.

El ratón venado anida en madrigueras excavadas en el suelo, o en tocones o troncos podridos. Esta especie también a veces anida en edificios. Los ratones ciervos pueden trepar bien y lo hacen con regularidad en ciertos hábitats. El ratón venado es un alimentador nocturno de una amplia gama de nueces y semillas, y cuando este tipo de alimento es abundante, se almacena para épocas de escasez, porque los ratones venado están activos todo el invierno. Los ratones ciervos también se alimentan de insectos cuando están disponibles.

El rango de hogar de los ratones ciervo puede variar de aproximadamente 0.5 a 3 acres (0.2 a 1.2 hectáreas), pero esto varía con la calidad del hábitat y también con el tiempo, porque la abundancia de estos roedores puede ser algo irruptiva si el suministro de alimentos es inusualmente grande. En cualquier año, los ratones ciervo son generalmente más abundantes a fines del otoño y menos en la primavera. Los ratones ciervos son bastante tolerantes entre sí y durante el invierno pueden dormir acurrucados en un grupo acogedor para conservar el calor. La longevidad típica de un animal salvaje es de dos años, pero los ratones ciervo pueden vivir ocho años en cautiverio.

Dependiendo de la latitud, el ratón venado se reproduce de febrero a noviembre, criando hasta cuatro camadas por año, típicamente de tres a cinco crías cada una. Los ratones ciervos jóvenes son capaces de reproducirse una vez que tienen más de cinco o seis semanas. Los machos adultos a menudo ayudan a criar a su progenie.

Cuando son abundantes, los ratones ciervo son presas importantes para una amplia gama de pequeños depredadores, como zorros, comadrejas, halcones, búhos, serpientes y otras especies. En este sentido, los ratones ciervo y otros pequeños mamíferos son eslabones críticos en las redes alimentarias ecológicas.

Los ratones ciervos son a veces un problema en la silvicultura, en situaciones en las que comen grandes cantidades de semillas de árboles y por lo tanto inhiben la regeneración natural de los rodales cosechados. Sin embargo, los ratones ciervo también brindan un servicio a la silvicultura, al comer una gran cantidad de insectos potencialmente dañinos, como moscas sierra y gusanos de las yemas.

Los ratones ciervo también pueden considerarse plagas cuando se encuentran en los hogares, porque asaltan los alimentos almacenados y pueden triturar telas y muebles para obtener material con el que construir sus nidos. En algunas regiones, la exposición a las heces de los ratones ciervo puede provocar que las personas desarrollen una enfermedad potencialmente mortal causada por un microorganismo conocido como hantavirus. Sin embargo, cuando se los observa de cerca, los ratones ciervo resultan ser criaturas curiosas e interesantes. Los ratones ciervos son fácilmente domesticados y son mascotas animadas.

Bill Freedman