Rango abierto

El campo abierto consistía en las tierras públicas sin vallar de Occidente. Cuando la industria ganadera floreció después de la Guerra Civil estadounidense (1861–1865), los ganaderos de Texas, Colorado, Wyoming, Dakota del Sur, Dakota del Norte y Montana permitieron que su ganado deambulara libremente por la amplia gama. El ganado estaba marcado con el símbolo de un ganadero. Al final de la temporada de pastoreo, los vaqueros clasificaron el ganado por marca (los terneros seguían instintivamente a sus madres), los rodearon y comenzaron los largos recorridos que terminaban en la cabecera del ferrocarril más cercana (hasta a 1,000 millas o 1,600 kilómetros de distancia).

La aprobación de la Homestead Act en 1862 y la expansión del ferrocarril trajeron un número cada vez mayor de colonos al oeste después de la guerra. Muchos de ellos establecieron granjas en las praderas porque las disposiciones de la Ley de Homestead permitían a cada uno hasta 160 acres (64 hectáreas). Como el paisaje natural carecía de árboles, cercar las tierras de cultivo no era práctico y la política de la pradera abierta continuó a pesar de que, de hecho, la cordillera se estaba dividiendo y colonizando a un ritmo creciente. Cuando se inventó el alambre de púas en 1874, los agricultores de todo el oeste utilizaron el nuevo material para cercar sus tierras durante las dos décadas siguientes.

Los ganaderos, que estaban acostumbrados a los campos abiertos, a menudo entraban en conflicto con los colonos, que intentaban proteger sus tierras de cultivo de los rebaños de ganado y los paseos. Pronto, los ganaderos también usaron alambre de púas para acordonar sus tierras, limitando los lugares donde su ganado y ovejas podían pastar. Los vaqueros quedaron reducidos a vaqueros, mano de obra contratada que practicaba "montar la cerca" para mantener los límites del rancho. A fines de la década de 1880, la innovación del alambre de púas y el aumento de los asentamientos habían cerrado el campo abierto y domesticado el salvaje oeste.