Principios legales en hispanoamérica

Autoridad superpuesta. Más que las primeras colonias inglesas, las colonias españolas estaban estrechamente ligadas al ejército, la burocracia imperial y la iglesia. La burocracia imperial tenía tres componentes: la oficina del virrey, responsable de los asuntos civiles y militares, y los gobernadores locales; la audiencias, o tribunales de apelaciones; y el episcopado o iglesia. Sus poderes se superpusieron y, en teoría, trabajaron para complementarse entre sí. En la práctica, sin embargo, surgieron con frecuencia disputas sobre la autoridad.

Teoría subyacente. En parte, la confusión jurisdiccional fue intencional. El gobierno español sabía que si la autoridad de estos grupos se superponía, se controlarían entre sí y ninguno se volvería demasiado poderoso. Pero otra razón fue que las agencias reflejaban la propia monarquía española. El monarca era visto como rey y vicario de Cristo, con autoridad secular y espiritual. En ese sentido, tanto la iglesia como las autoridades seculares podrían pretender ser los emisarios del rey. La posesión española de Nuevo México (actual suroeste de Estados Unidos) ejemplificó este patrón. Los frailes franciscanos se mudaron por primera vez a Nuevo México en 1581. Sus informes positivos llevaron al rey a otorgar un capitulación (carta) a Don juán de Oñate en 1595 para conquistar la región para el asentamiento español, lo que hizo en 1598. En los años siguientes, los franciscanos tenían la ventaja, pero es cierto que confiaban en el poder militar como respaldo a su influencia con la gente. El resultado fue casi un estado teocrático hasta que la Revuelta Pueblo de 1680 terminó temporalmente con la autoridad civil y religiosa española en la región. Incluso después de que se reafirmó el dominio español en la década de 1690, las líneas de autoridad se cruzaron con frecuencia.

Encomiendas. Otro rasgo distintivo de la colonización española fue la encomienda. Una encomienda daba derecho a su destinatario no sólo al uso de la tierra sino también al tributo (pagos) de los habitantes, tanto como se podría recibir en una finca feudal en la Europa medieval. Las primeras encomiendas no estaban reguladas, pero las Leyes de Burgos (1504) imponían restricciones, incluida la prohibición de esclavizar a los indios. En la década de 1540, bajo la influencia de Bartolomeo de las Casas, el rey Carlos V intentó recortar drásticamente e incluso acabar con las encomiendas mediante las Nuevas Leyes. Estos fueron derogados solo unos años después, pero muchas restricciones sobrevivieron. La carta constitutiva de 1595 de Don Juan de Oñate le dio derecho a otorgar encomiendas a quienes conquistaron Nuevo México. Las encomiendas se pueden heredar hasta por dos generaciones, pero los ranchos que su encomenderos (los propietarios) creados podían heredarse indefinidamente y se convirtieron en la base de muchas grandes propiedades en el suroeste de Estados Unidos. Gobernadores y sus subordinados regionales, los alcaldes, a menudo tenía pocos incentivos para hacer cumplir la ley española. Como resultado, no era raro que los encomenderos obligaran a los indios, como los Pueblos, a trabajar también.

Derecho Romano. Un tercer aspecto distintivo de la colonización española fue la influencia del derecho romano. Como otras naciones continentales, España había incorporado muchos estatutos romanos durante los siglos XVI y XVII, que a su vez influyeron en el derecho colonial español. Algunos eruditos creen que la influencia de las leyes romanas hizo que la esclavitud fuera menos dura en la América española que en la América inglesa. Asimismo, otros señalan que las mujeres españolas en las colonias gozaron de una mayor autonomía jurídica.