Primer duque de marlborough

El general y estadista inglés John Churchill, primer duque de Marlborough (1-1650), fue el responsable de la victoria británica en Blenheim en 1722, que ocupa el segundo lugar después del triunfo de Waterloo en los anales militares británicos.

Aunque el duque de Marlborough estuvo activo durante tres reinados anteriores, fue bajo la reina Ana cuando se hizo famoso. En la lucha de un siglo (1689-1783) con Francia, ninguna guerra fue más larga ni más sangrienta que la de la Sucesión española (1702-1713), y el papel de Marlborough en esa guerra fue decisivo. Hijo de un oscuro escudero, gracias a su habilidad como soldado y diplomático, Marlborough ascendió al más alto rango en el ejército y en la nobleza, recibió el palacio de Blenheim de una nación agradecida y fundó una distinguida familia representada en el siglo XX por Sir Winston Churchill.

John Churchill nació alrededor del 1 de junio de 1650 en Ashe en Devonshire, se educó en la St. Paul's School de Londres y ya en 1667 tenía un puesto en el duque de York y una comisión en la guardia. Sorprendentemente guapo y encantador, Churchill también era ambicioso y codicioso. Podría haberse casado por riqueza y posición, pero se casó por amor, eligiendo a la hermosa e imperiosa Sarah Jennings, que ya (1678) era la favorita de la princesa Ana. Cuando el duque de York se convirtió en rey, Churchill siguió gozando de su favor. Se convirtió en barón Churchill en 1685 y ocupó el mando militar, pero no participó activamente en la política más allá de consolidar su posición con la princesa Ana.

La Revolución de 1688 hizo que Marlborough abandonara a Jaime II en un punto crítico, y su esposa ayudó a persuadir a Ana de que abandonara al rey, su padre. La ayuda de Churchill al nuevo rey fue recompensada. Guillermo III lo nombró conde de Marlborough y le dio órdenes en Irlanda y en el continente. Pronto se desarrolló una ruptura entre el rey y su cuñada Anne, y los Churchill estaban involucrados. Cuando se descubrió que Marlborough le escribía al exiliado James, fue destituido de sus puestos por sospecha de traición. Sólo en 1701, con la guerra contra Francia (sobre la división del Imperio español) a punto de estallar, William cedió y nombró comandante en jefe a Marlborough. Marlborough tenía entonces cincuenta y dos años; si hubiera muerto en este punto, su nombre sería prácticamente desconocido.

Con la muerte de Guillermo III (1702), Ana se convirtió en reina y puso a Marlborough a cargo de los asuntos militares y diplomáticos, con su amigo Sidney Godolphin a cargo de las finanzas y Robert Harley gerente de los Comunes. Fue este equipo de tres hombres el que llevó a cabo con éxito los primeros 6 años de la guerra. Estos fueron también los años de las grandes victorias de Marlborough. Las campañas en 1702 y 1703 transcurrieron sin incidentes en gran parte porque Marlborough estaba comprometido en denodados esfuerzos para mantener unida a la Gran Alianza contra Luis XIV de Francia.

Victorias militares

En el tercer año de la Guerra de Sucesión española, Marlborough se enteró del plan francés de enviar un ejército a través de Alemania para atacar la capital austriaca, Viena. Temiendo que los cautelosos holandeses retiraran a sus tropas si sospechaban de su verdadero plan, Marlborough fintó un ataque a Francia y luego marchó con sus tropas a través de Europa central hasta el Alto Danubio. En Blenheim (cerca de Augsburgo) tuvo lugar un enfrentamiento decisivo el 15 de agosto de 1704. Las fuerzas francesas eran aproximadamente iguales al ejército aliado bajo Marlborough, aproximadamente 50,000. Una carga de caballería a través de tierras pantanosas contra el centro francés cambió el rumbo. La caballería se abrió paso y las fuerzas enemigas estaban desorganizadas y, al final del día, completamente derrotadas.

Marlborough había salvado Viena y había mantenido el imperio en la guerra. De un solo golpe, también había elevado el prestigio de las armas británicas más alto que en cualquier otro momento desde Agin-court (1415). Un héroe y muy favorecido por la Reina, Marlborough recibió un ducado. Anne le presentó la mansión real de Woodstock y ordenó que se construyera un palacio para él, llamado Blenheim después de su victoria.

Ningún triunfo posterior fue tan espléndido como Blenheim. En Ramillies (1706), Oudenaarde (1708) y Malplaquet (1709) el duque tuvo éxito, pero cada una de estas batallas fue más costosa y menos decisiva que la anterior. En 1709 Francia estaba lista para negociar la paz y el pueblo inglés se estaba cansando de la guerra. La ruptura de las negociaciones entre Francia e Inglaterra debilitó la posición de Marlborough en casa. Su amigo Godolphin se había visto obligado a entablar una alianza demasiado estrecha con los Whigs para la Reina o Harley. Al predicar el favor de los Whigs, Lady Marlborough actuó más como tutora política de Anne que como amiga, y gradualmente la duquesa perdió el afecto de la reina. Con el apoyo de Anne, Harley intentó apoderarse del gobierno. Fracasó en 1708 y fue llevado a la oposición. Dos años más tarde, pudo realizar su ambición. Anne despidió a Godolphin en agosto de 1710 y nombró tesorera a Harley.

Marlborough no perdió su puesto de comandante en jefe hasta finales de diciembre de 1711. Mientras tanto, el nuevo gobierno negoció una paz secreta con Francia a sus espaldas y lo acusó de corrupción. Los cargos fueron retirados, pero el duque se alegró de ver lo último de la administración Harley tras la muerte de la reina Ana. Marlborough participó activamente en dar la bienvenida a su sucesor alemán, Jorge I, en 1714. Le devolvieron sus oficinas militares; pero en 1716, ya quebrantado de salud, sufrió un ataque de parálisis del que nunca se recuperó. Murió de un segundo derrame cerebral el 16 de junio de 1722.

Otras lecturas

Los despachos militares de Marlborough están impresos en Sir George Murray, ed., Cartas y despachos de John Churchill, primer duque de Marlborough (5 vols., 1845; repr. 1968). Gran parte de su correspondencia con Godolphin y otros, de los manuscritos de Blenheim, está en William Coxe, Memorias de John, duque de Marlborough (3 vols., 1818-1819; 2a ed., 6 vols., 1820). De las muchas biografías de Marlborough, dos merecen una mención especial: Sir Winston Churchill, en Marlborough: su vida y su época (4 vols., 1933-1938; resumido en un volumen, por Henry Steele Commager, 1970), tiene la intención de reivindicar a su antepasado de las aspersiones de Thomas Babington Macaulay, y el trabajo está lleno de súplicas especiales; imprime poco que no se haya encontrado ya en Coxe, pero tiene algunas piezas de batalla espléndidas. Más preciso y profesional, y mucho más modesto en extensión, es Ivor F. Burton, El capitán general: la carrera de John Churchill, duque de Marlborough (1968).

Fuentes adicionales

Barnett, Correlli, El primer Churchill: Marlborough, soldado y estadista, Nueva York: Putnam, 1974.

Bevan, Bryan, Marlborough the man: una biografía de John Churchill, primer duque de Marlborough, Londres: R. Hale, 1975.

Cowles, Virginia, El gran Marlborough y su duquesa, Nueva York: Macmillan, 1983.

Defoe, Daniel, Una breve narración de la vida y acciones de Su Gracia John, D. de Marlborough, Nueva York: AMS Press, 1992.

Jones, JR (James Rees), Marlborough, Cambridge; Nueva York: Cambridge University Press, 1993.

Saintsbury, George, Marlborough, Filadelfia: R. West, 1978.

Thomson, George Malcolm, El primer Churchill: la vida de John, primer duque de Marlborough, Nueva York: Morrow, 1980, 1979. □