Premios, condecoraciones y honores

Premios, condecoraciones y honores. Una de las tradiciones más antiguas en la profesión de las armas es el reconocimiento de las hazañas heroicas de las armas contra un enemigo armado. Los antiguos griegos otorgaron coronas, los romanos torques y discos decorativos. Esta antigua tradición se mantiene en el sistema de premios y condecoraciones de los Estados Unidos, que incluye seis medallas que reconocen el heroísmo en el campo de batalla. A estos se agregan otros dos tipos de premios, uno que reconoce el servicio meritorio que es una respuesta a la importancia de la eficiencia administrativa y logística en la guerra moderna; el otro reconoce la participación en campañas y la realización de giras al extranjero.

El sistema estadounidense de condecoraciones comenzó en 1782, cuando George Washington estableció la Insignia del Mérito Militar para reconocer "casos de galantería inusual", así como "fidelidad extraordinaria" y "servicio esencial". La decoración real era una pieza de tela morada en forma de corazón que estaba cosida al abrigo del uniforme del destinatario. En gran parte olvidada después de la Guerra de la Independencia, esta decoración fue revivida por el Departamento de Guerra como el Corazón Púrpura en 1932, el 200 aniversario del cumpleaños de Washington. En su nueva forma, esta condecoración reconoce al personal militar herido o muerto en combate y no constituye en sí mismo un premio a la acción heroica.

El premio más alto de Estados Unidos por valentía, la Medalla de Honor (a menudo erróneamente llamada Medalla de Honor del Congreso), se estableció durante la Guerra Civil. Originalmente, se usaba para reconocer tanto la valentía en el combate como la actuación meritoria, pero a fines del siglo XIX el estándar para otorgar esta medalla se había convertido en "una valentía e intrepidez conspicuas a riesgo de la vida más allá del llamado del deber".

Durante la Primera Guerra Mundial, se agregaron dos condecoraciones más por heroísmo. La Cruz de Servicio Distinguido (Ejército), la Cruz de la Armada y la Cruz de la Fuerza Aérea (agregada en 1960) reconocen la valentía que no llega a la requerida para la Medalla de Honor. La segunda medalla, la Estrella de Plata, es otorgada por todo servicio a la galantería que es menos notable que la requerida para una cruz de servicio.

Finalmente, hay otras tres condecoraciones que reconocen diversos grados de valentía en el combate: la Cruz Voladora Distinguida (autorizada por el Congreso en 1926); la Estrella de Bronce (autorizada por orden ejecutiva en 1944); y la Medalla del Aire (establecida por orden ejecutiva en 1942). Estas tres medallas también se pueden utilizar para reconocer servicios sobresalientes o logros especiales que no implican necesariamente valentía frente a un enemigo armado. Cuando se otorga la Estrella de Bronce por acción heroica, se usa con un pequeño dispositivo de bronce en forma de "V" que representa el valor. Sin la V, la Estrella de Bronce reconoce el servicio meritorio en apoyo de las operaciones de combate. Los premios múltiples de todas las condecoraciones se indican mediante un sistema de pequeños racimos de roble metálico y estrellas que se adhieren a las medallas.

Además de las medallas que reconocen el heroísmo en combate, cada servicio tiene una condecoración por heroísmo y riesgo de vida fuera del combate: la Medalla del Soldado, la Medalla de la Armada y del Cuerpo de Marines y la Medalla del Aviador.

Las unidades de combate modernas se volvieron cada vez más dependientes de las fuerzas de apoyo, cuyo personal llegó a superar en número a los de los comandos de combate en casi diez a uno. Además, durante la Guerra Fría, las tripulaciones que manejaban sistemas de armas estratégicas soportaron largas horas en alerta o patrullando sin prácticamente ninguna oportunidad de realizar una hazaña heroica de armas. La necesidad de reconocer las contribuciones del personal que desempeña funciones que no son de combate dio lugar a un segundo conjunto de condecoraciones militares.

El premio de mayor rango en este segundo conjunto es la Medalla de Servicio Distinguido de Defensa, otorgada por el secretario de Defensa. Justo debajo de esta decoración se encuentran la Medalla por Servicio Distinguido del Ejército (DSM) y el DSM de la Marina, establecidos por el Congreso en 1918 y 1919, respectivamente; en 1960 se agregó una versión de la fuerza aérea. Estas medallas exigen "un servicio especialmente meritorio al gobierno en un deber de gran responsabilidad". Completan este conjunto de premios varias otras condecoraciones del Departamento de Defensa y medallas de servicio militar que reconocen niveles más bajos de logros y servicio meritorio. Finalmente, la Medalla de Preparación para el Combate de la Fuerza Aérea se estableció para reconocer el sacrificio de los miembros del servicio que pasaron gran parte, si no toda, de sus carreras profesionales en roles relacionados con la disuasión de la guerra nuclear.

La expansión de los requisitos de los servicios estadounidenses en el extranjero estuvo acompañada de un aumento constante en el número de condecoraciones que reconocen factores como la participación en una campaña y la finalización de un despliegue en el extranjero, incluso en tiempos de paz. Esto comenzó en 1898, cuando se autorizó la Medalla Dewey para quienes participaron en la Batalla de la Bahía de Manila. Otra forma de premio participativo es la mención de unidad, que reconoce a aquellos que sirven en una unidad que cumplió su misión de una manera superior. Un ejemplo de este tipo de premio es la Mención de Unidad Presidencial.

Las medallas generalmente se usan solo en ocasiones ceremoniales. Para el uso diario y de rutina, cada medalla viene con una pequeña muestra oblonga que coincide con el patrón de la cinta de suspensión.

El comentario de Napoleón en el sentido de que los soldados arriesgarán sus vidas por un pequeño trozo de cinta de colores indica la extrema importancia que los militares conceden a sus decoraciones para el heroísmo de combate. Sin embargo, los criterios para la concesión de medallas son muy subjetivos. Las controversias relacionadas con las condecoraciones militares estadounidenses se remontan a la Guerra Civil, cuando la Medalla de Honor fue otorgada en circunstancias cuestionables en varias ocasiones. Durante la Segunda Guerra Mundial, la cantidad de condecoraciones otorgadas planteó serias dudas sobre la importancia de las medallas. En el curso de esta guerra, el ejército (que aún incluía las Fuerzas Aéreas del Ejército, AAF) entregó un total de 1,800,739 medallas. De estos, 1,314,000, o el 73 por ciento, se destinaron al personal de las AAF, aunque representaron sólo el 28 por ciento del total de efectivos del ejército. Han ocurrido problemas similares hasta la Guerra del Golfo Pérsico de 1991.

A medida que la proporción de fuerzas de apoyo y fuerzas de combate aumentó dramáticamente en el siglo XX, proliferaron nuevos premios para reconocer y motivar al personal de apoyo, sesgando el sistema de premios y condecoraciones hacia el servicio meritorio y la mera participación en actividades militares. A mediados de la década de 1990, la situación había llegado al punto en que las medallas que reconocían el servicio de combate heroico a menudo se perdían entre las múltiples filas de cintas que usaban prácticamente todos los miembros de carrera de las fuerzas armadas, la gran mayoría de los cuales nunca habían sido sometidos al fuego enemigo. . El sistema de premios y condecoraciones de Estados Unidos había cumplido gran parte de su función tradicional de reconocer a quienes demostraron un valor extraordinario en el combate.
[Ver también Conmemoración y Ritual Público; Ideales, militares; Insignias; Uniformes.]

Bibliografía

Robert E. Wyllie, Órdenes, condecoraciones e insignias, militares y civiles, 1921.
Robert Werlich, Órdenes y condecoraciones de todas las naciones: antiguas y modernas; Civil y militar, 1964.
Evans E. Kerrigan, Medallas y condecoraciones de guerra estadounidenses, 1990.

Donald Baucom