Popov, Alexander Stepanovich

(1859-1905), destacado matemático y físico.

Rusia afirma que Alexander Stepanovich Popov inventó la radio antes que el científico italiano Guglielmo Marconi. Determinar quién fue el inventor oficial de la radio se complica por el orgullo nacionalista, la documentación inadecuada de los eventos y las diferentes interpretaciones de lo que constituye inventar la radio. Sin embargo, por lo que la mayoría de las personas en Occidente consideran un análisis objetivo de los hechos conocidos, invariablemente se reconoce que el trabajo de Marconi tiene prioridad sobre el de Popov. Sin embargo, los numerosos logros de Popov merecen tanto reconocimiento como respeto. Popov fue presidente del Departamento de Física de la Universidad de San Petersburgo en 1901 y director del Instituto de Ingeniería Eléctrica de San Petersburgo en 1905. El 7 de mayo de 1895, Popov demostró que un receptor podía detectar las ondas electromagnéticas producidas por descargas de rayos. en la atmósfera a muchos kilómetros de distancia. El receptor de Popov consistía en un "coherer" hecho de limaduras de metal, junto con una antena, un relé y una campana. El relé se utilizó para activar la campana que señalaba la ocurrencia de un rayo y servía como "decoherer" (tapper) para preparar el coherer para detectar la siguiente descarga de rayo. El valor que podría tener este instrumento en la predicción meteorológica era evidente. En 1865, el físico escocés James Clerk Maxwell había predicho que existían ondas electromagnéticas. En 1888, un científico alemán Heinrich Hertz había demostrado que las ondas electromagnéticas definitivamente existían. Aún así, nadie había encontrado todavía un uso práctico para estas ondas electromagnéticas o "hertzianas".

Casi un año después de su primer experimento, Popov realizó otro experimento público el 24 de marzo de 1896 que demostró la transmisión y recepción de información por telegrafía inalámbrica. Ese día, la Sociedad Rusa de Física y Química se reunió en la Universidad de San Petersburgo. Las señales de telégrafo inalámbrico, transmitidas a una distancia de más de 800 pies (243 metros) desde otro edificio en el campus, fueron audibles para todos en la sala de reuniones. Un profesor se paró en la pizarra y registró las letras alfabéticas representadas por las señales del código Morse. Las letras deletreaban el nombre "Heinrich Hertz".

Desafortunadamente, este experimento nunca se registró oficialmente. Mientras tanto, Guglielmo Marconi presentó una solicitud de patente sobre telegrafía inalámbrica el 2 de junio de 1896 y su primera manifestación pública ocurrió en julio de ese año. Aunque los dos experimentos de Popov tuvieron lugar antes de que Marconi presentara la patente, es bien sabido que Marconi ya había logrado avances considerables antes del experimento de Popov del 24 de marzo de 1896, incluida la transmisión y recepción de mensajes simples. Sin embargo, los logros de Popov fueron reconocidos. En 1900 fue galardonado con un Metal de Oro en el Cuarto Congreso Mundial de Ingeniería Eléctrica.