Pólvora

Visión de conjunto. Europa no aprendió de la pólvora hasta finales del siglo XII. En ese momento, los chinos habían perfeccionado la "pistola de cañón" y el cañón. Sin embargo, no fue inventado por personas que buscaban mejores armas o incluso explosivos, sino por alquimistas en busca del elixir de la inmortalidad.

Salitre. La pólvora tiene tres ingredientes principales: sal-pedro o nitrato de potasio, azufre y carbón. Mucho antes de que el salitre pudiera usarse como componente de explosivos, se usó por su capacidad para convertir minerales en líquidos y disolver otros minerales indisolubles, como el cinabrio, en soluciones acuosas. El salitre se usó para este propósito al menos en el siglo II a. C., así como como un fundente para ayudar a los procesos metalúrgicos. La prueba de llama de potasio es crucial para detectar el salitre, que arde con una llama violeta o violeta. Esta prueba para el verdadero salitre se usó en China por lo menos en el siglo III d.C., y la prueba se llevó a cabo colocando una muestra del salitre en un trozo de carbón y viéndolo arder. Sheng Xuanzi, en su libro Manual ilustrado sobre el control del mercurio (1150), describió los detalles de este tipo de procedimiento.

Azufre. Los chinos tenían la capacidad de purificar azufre en el siglo II d.C. En el siglo XI, los chinos habían identificado el método de obtener azufre puro tostando piritas de hierro apiladas con briquetas de carbón en un horno de barro. En 1067, el emperador Song emitió un edicto que prohibía la venta a extranjeros de azufre o salitre y la producción privada de ambos productos por completo. Las grandes empresas privadas de esos productos se vieron obligadas a cerrar sus negocios y el gobierno estableció un monopolio.

Mezcla. Con el salitre, el azufre, el carbón vegetal fácilmente disponible y otras sustancias, era inevitable que los alquimistas eventualmente juntaran estas cosas e inventaran la pólvora. A mediados del siglo VII, los alquimistas chinos hicieron algunos preparativos, que incluían azufre y salitre, pero no eran inflamables. A principios del siglo IX, los chinos habían identificado el método de someter el alumbre por fuego a través de la mezcla de dos onzas de azufre, dos onzas de salitre y una onza de hierba seca, que contendría suficiente carbono para hacer que esta mezcla se encienda. de repente y estalló en llamas, aunque en realidad no explotaría.

Protogunpowder. El primer registro textual de una fórmula de proto-pólvora se encuentra en un libro titulado Conceptos básicos secretos del extraño Dao de la verdadera fuente de las cosas, publicado en 850 y conservado en la gran colección de literatura taoísta. El libro incluía treinta y cinco fórmulas de elixires peligrosas, tres de las cuales involucraban salitre. Por lo tanto, 850 alquimistas chinos habían creado una fórmula que puede describirse genuinamente como una mezcla de pólvora.

Tres fórmulas. No fue hasta el año 1040 que se publicó por primera vez una fórmula real de pólvora. Ciertamente, la verdadera pólvora y sus usos se conocían en este momento durante al menos 100 años. Se identificaron tres fórmulas de pólvora para tres armas diferentes: una bomba cuasi-explosiva para ser lanzada por una especie de catapulta; una bomba en llamas con ganchos que podría engancharse en estructuras de madera y prenderles fuego; y una bola de humo venenoso para la guerra química. La pólvora de estas armas no era explosiva, sino que ardía con una combustión repentina y chispeante, creando un ruido como de cohete. La bomba aún no tenía suficiente salitre para explotar.

Pequeña explosión. En la mezcla de pólvora, sean cuales sean las proporciones, es el azufre el que reduce el calor de ignición a 250 ° C y, en la combustión, eleva el calor al punto de fusión del salitre (335 ° C). También ayuda a aumentar la velocidad de combustión, pero el elemento explosivo en la pólvora es el salitre, que se quema a diferentes velocidades incluso por sí solo. La pólvora se quema al tomar oxígeno del salitre que contiene. Cuanto más salitre hay en la pólvora, más explosiva se vuelve. En el siglo XI, la pólvora china tendía a contener alrededor del 50 por ciento de salitre y, por lo tanto, no era realmente explosiva. Para una gran explosión se necesita alrededor del 75 por ciento de salitre. Los chinos progresaban lentamente hacia esta proporción más fuerte, lo que eventualmente les permitiría producir bombas, granadas y minas en los siglos siguientes.