Piezas de ocho

Las piezas de ocho eran monedas de plata españolas (pesos) que circulaban junto con otras divisas fuertes en las colonias americanas. Dado que los asentamientos en el Nuevo Mundo eran posesiones de sus países de origen (Inglaterra, España, Francia, Portugal y los Países Bajos), no tenían sistemas monetarios propios. Inglaterra prohibió a sus colonias americanas emitir dinero. Los colonos utilizaron cualquier moneda extranjera que pudieron conseguir. Circulaban piezas de ocho (de España), reales (de España y Portugal) y chelines (de Inglaterra); las piezas de ocho eran las más comunes. La moneda de plata española se llamaba así porque valía ocho reales y en un momento tenía un ocho estampado. Para hacer el cambio, la moneda se cortó para que pareciera trozos de un pastel. Dos piezas, o "dos bits", de la moneda de plata formaban un cuarto, por lo que los estadounidenses todavía pueden referirse a un cuarto (de un dólar) como dos bits.

En 1652, la Massachusetts Bay Company se convirtió en la primera colonia en acuñar sus propias monedas, ya que debido a la Guerra Civil inglesa no había ningún monarca en el trono de Inglaterra. Inglaterra prohibió estrictamente la emisión de monedas por parte de los colonos, pero los puritanos de Massachusetts continuaron fabricando sus propias monedas durante unos treinta años a partir de entonces, estampando el año 1652 en ellas como una forma de eludir la ley.

Hubo frecuentes escaseces de dinero en las colonias, que generalmente tenían un déficit comercial con Europa: las colonias suministraban materias primas a Europa, pero los productos terminados, incluidos los artículos manufacturados, eran en su mayoría importados, lo que provocaba un desequilibrio comercial. Las monedas eran escasas, la mayoría de los colonos realizaban el comercio como trueque, intercambiando bienes y servicios por los mismos. La situación monetaria en el continente de América del Norte siguió siendo frágil incluso después de la Revolución Americana (1775-1783). No se estabilizó hasta después de 1785 cuando el Congreso estableció el dólar como moneda oficial de los nuevos Estados Unidos.