Personas sin hijos y solteras

La falta de hijos. El objetivo principal del matrimonio era traer hijos a la familia, muchos hijos. En la antigua África, los niños eran considerados activos para la familia y el linaje en general. La mayoría de los niños mayores de cuatro años fueron puestos a trabajar en la granja familiar, aumentando así la riqueza y la posición económica de la familia. Además, la mayoría de los padres de edad avanzada dependían exclusivamente de sus hijos para el apoyo económico, por lo que tener un gran número de hijos era un medio para garantizar la comodidad en la vejez, como invertir

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en un fondo de pensiones. Los niños se consideraban el pilar de cualquier unión matrimonial, y tener hijos establecía a la mujer como un miembro bienvenido de la familia de su esposo. Si bien la falta de hijos nunca se consideró culpa de la mujer, en muchos casos constituye un motivo válido para el divorcio. La falta de hijos, que por supuesto podría haber sido el resultado de la infertilidad por parte del hombre o la mujer, se explicó de varias maneras. En algunos casos, la falta de hijos o el retraso de la procreación se atribuyó a algún acto malvado que la mujer podría haber cometido en una vida anterior. En otros casos se atribuyó al trabajo de "malhechores" en la familia. Una mujer que no podía dar a luz a sus hijos normalmente pasaba años y años buscando remedios de curanderos y hechiceros, pero una vez que se agotaron todas las vías, se resignó a su destino. En muchos matrimonios polígamos, a esa mujer, si se la consideraba una "buena" esposa, se le permitía adoptar niños de las esposas de su esposo o de las esposas de los tíos de su esposo. Dado que las responsabilidades maternas las comparten todas las mujeres de una familia polígama, la falta de hijos no conlleva el tipo de estigma social que tiene en otros sistemas familiares. En algunas culturas, sin embargo, el cuerpo de una mujer sin hijos no podía ser enterrado en el recinto de su marido, sino que era devuelto a la casa de su padre, donde sus hermanos presidían los ritos funerarios.

Mujeres solteras. Si bien el matrimonio se consideraba una parte importante y necesaria de la vida familiar, había algunas mujeres que por una razón u otra no se casaban. En algunas culturas, la primera hija de un jefe no solía casarse, porque se esperaba que ella permaneciera en la casa y cuidara de su madre en la vejez. Si la hija mayor de un jefe se casaba, tenía que "reemplazarse" por otra mujer. Sin embargo, esta práctica no se extendió por todas las partes de África occidental; fue una excepción a la regla. Otras categorías de mujeres que permanecieron solteras incluyeron aquellas que tenían dificultades para encontrar un hombre debido a su bajo estatus social, aquellas cuyas familias eran sujetos de tabúes y estigmas que las aislaban socialmente del resto del clan, o aquellas cuyos maridos las habían rechazado por habiendo perdido su virginidad antes del matrimonio. Estas mujeres permanecieron al margen de la sociedad y se les prohibió asociarse con mujeres casadas durante eventos importantes como bodas o ceremonias de nombramiento. Sus hermanos o tíos monitoreaban sus actividades en la comunidad para no causar más deshonra a la familia. Sus contactos sexuales con hombres se mantenían en secreto y, si una mujer así quedaba embarazada, era probable que la enviaran fuera de la aldea para residir con parientes cercanos en otro lugar. Por lo general, si una madre soltera tenía una enfermedad mental, ella y su bebé eran desterrados de la aldea, o se llevaban a su hijo y lo enviaban a parientes lejanos. Si el hijo de una madre soltera permaneció dentro de la unidad familiar, lo más probable es que lo despreciaran y pasara su vida en un estado humilde.

Hombres solteros. No era inusual que un clan tuviera un grupo de hombres solteros, cuyo estado civil conllevaba el mismo estigma social que para sus contrapartes femeninas. Había varias razones por las que un hombre permanecía soltero, incluida la impotencia y la falta de medios para mantener a una familia. No sólo se rumoreaba que los hombres que no estaban casados ​​a la edad habitual eran impotentes, sino que lo más probable era que fueran excluidos de las actividades de otros hombres de su grupo de edad. Estos hombres solteros eran a menudo ridiculizados por poseer características femeninas, y otros miembros del clan evitaban tener contactos sociales con ellos. En algunos casos, una familia recurría a los servicios de sacerdotes o curanderos para determinar si este problema en particular era una consecuencia de los pecados que la familia había cometido en el pasado. A menudo organizaban elaborados rituales para curar al hombre de su impotencia o aliviar su supuesto miedo al sexo femenino. Como último recurso, el hombre soltero puede ser enviado fuera del complejo o pueblo de su padre para que se establezca con el clan de su madre. Era improbable que una familia expresara abiertamente alguna sospecha de que un pariente varón soltero pudiera tener tendencias homosexuales, porque la homosexualidad traería mucha más vergüenza a la familia. Por lo tanto, un hombre soltero estaba bajo presión constante para probar su sexualidad tomando una esposa, y cuando no podía hacerlo financieramente, los miembros de su familia, como una cuestión de honor, recaudaban el dinero necesario entre ellos para ellos la vergüenza de albergar a un adulto varón soltero entre ellos.