Patrullas de esclavos

Las sociedades esclavistas del sur de Estados Unidos formaron patrullas de esclavos para controlar a sus esclavos y hacer cumplir los códigos de esclavos, leyes que intentaban regular el comportamiento de los esclavos. Las patrullas de esclavos eran generalmente grupos organizados localmente de hombres blancos jóvenes, tanto propietarios de esclavos de clase media como granjeros de clase baja. Los patrulleros generalmente tenían tres deberes principales: registrar los cuartos de esclavos; dispersar las reuniones de esclavos; y salvaguardar a las comunidades blancas patrullando las carreteras.

El miedo a la creciente población de esclavos y la amenaza de una invasión extranjera llevó a los sureños a instituir y luego expandir las patrullas de esclavos. Debido a su temprana mayoría negra y las amenazas de los nativos americanos y los españoles, Carolina del Sur estableció la primera patrulla de esclavos en 1704; Virginia siguió en 1727, Carolina del Norte en 1753 y Georgia en 1757. A medida que se formaron nuevos territorios y estados en el sur y el oeste a principios del siglo XIX, también establecieron patrullas de esclavos. El Territorio de Mississippi formó patrullas en 1811, al igual que Missouri en 1823. La ciudad de Washington, DC, estableció patrullas ciudadanas en 1838; en 1842 se convirtieron en policías nocturnos auxiliares para patrullar las calles de la ciudad y hacer cumplir un "toque de queda de color".

Las patrullas de esclavos reforzaron un sentido de solidaridad blanca en el sur entre los propietarios de esclavos y los no propietarios de esclavos, todos los cuales compartían el deseo de mantener bajo control a la población no blanca. Sin embargo, a veces surgieron conflictos entre los dueños de esclavos y los patrulleros. Algunos plantadores sintieron que los patrulleros abusaron de los esclavos que tenían permiso para viajar, mientras que otros plantadores se negaron a escribir los pases requeridos. Gran parte de la carga de patrullar recayó en los propietarios que no eran esclavos, quienes a veces se resentían de lo que consideraban servir a la clase de plantadores.

No está claro cuán efectivas fueron las patrullas de esclavos para regular realmente el comportamiento de los esclavos. Sin embargo, está bastante claro que los esclavos temían y aprendían habilidades de supervivencia para frustrar a los patrulleros. Francis Henderson tenía diecinueve años cuando escapó de la esclavitud en 1841. Recordó:

Los esclavos son vigilados por las patrullas, que cabalgan para intentar sacarlos de los aposentos, especialmente en la casa de una persona libre de color. He conocido a los esclavos que tendían tendederos a lo largo de la calle, lo suficientemente altos para dejar pasar al caballo, pero no al jinete; entonces los muchachos corren y las patrullas en plena persecución se desvían corriendo contra las líneas.

Una serie de cambios posrevolucionarios crearon más trabajo para los patrulleros. Los afroamericanos entendieron la retórica revolucionaria de la libertad y muchos esclavos intentaron escapar después de la Revolución. Otros esclavos se liberaron mediante la manumisión. En el Alto Sur, algunos amos liberaron a sus esclavos porque creían que la esclavitud entraba en conflicto con los ideales revolucionarios, mientras que otros amos liberaron o vendieron a sus esclavos debido a cambios económicos que redujeron la necesidad de trabajo esclavo. Los que vendían a sus esclavos participaban a menudo en la nueva trata de esclavos domésticos hacia el sur profundo, que los esclavos temían mucho y del que huirían. Por lo tanto, los patrulleros tuvieron que rastrear a los esclavos fugitivos e investigar las actividades de las crecientes comunidades negras libres.

En esta atmósfera de cambio y con la inspiración de las actividades abolicionistas y la Revolución Haitiana de 1791, los afroamericanos libres y esclavizados de todo el Sur se rebelaron contra la esclavitud. Entre las rebeliones de esclavos más notables se encuentran la rebelión planeada de Gabriel Prosser en Virginia en 1800; una gran rebelión en Luisiana que duró tres días en 1811; una batalla entre esclavos, indios y el ejército estadounidense en Fort Blount en Florida en 1816; y la rebelión de Nat Turner en Virginia en 1831, durante la cual los esclavos mataron al menos a cincuenta y cinco blancos. Los líderes blancos reprimieron brutalmente cada una de las rebeliones, pero no antes de que el miedo se extendiera por las sociedades esclavistas, que respondieron con leyes más estrictas y penas severas por cualquier indicio de rebelión. Después de la rebelión de Nat Turner, gran parte del sur se convirtió en un campo armado en el que se intensificaron las patrullas de esclavos y se limitaron los movimientos negros, las reuniones y la presencia de comunidades negras libres.