Parto y maternidad

Cuando los ingleses se establecieron en América del Norte, trajeron consigo tradiciones de nacimiento inglesas. La más destacada de estas costumbres era la partera, que dependía de la camaradería de las vecinas y parientes de las mujeres trabajadoras para obtener ayuda. Los historiadores se refieren a esta práctica de las mujeres reunidas durante horas y días bajo los auspicios de una partera como "parto social". El nacimiento no fue un evento médico privado durante los períodos colonial y nacional temprano, sino un evento social cuasi público, aunque solo para mujeres. Sin embargo, las redes de nacimiento no eran universales. En las zonas rurales aisladas, las mujeres a menudo se encuentran solas durante el parto o solo con sus maridos como apoyo.

Antes de mediados del siglo XVIII, las mujeres solían excluir a los maridos y a los médicos de la sala de partos. Las parteras llamaron a los médicos solo durante los partos difíciles. Finalmente, motivadas por el interés y la experiencia de hombres como William Shippen, que se formó en Europa y enseñó las primeras clases de partería para médicos en las colonias de América del Norte, las mujeres de las zonas urbanas comenzaron a invitar a médicos para que asistieran a partos en la década de 1760. La presencia de médicos en los partos normales aumentó gradualmente a lo largo del siglo XIX, aunque otras tradiciones relacionadas con el parto permanecieron estáticas. Las mujeres a menudo dan a luz en sillas de parto (una silla con un agujero en el asiento) o apoyadas contra otra mujer, ya sea sentada o de pie. Hasta que el nacimiento se trasladó de los hogares de mujeres al hospital en el siglo XX, siguió siendo un evento controlado por las mujeres incluso en presencia de un médico varón.

Mientras el parto permaneció en el hogar, las parteras y los médicos trataron el parto de manera prácticamente idéntica: dedicaron la mayor parte de su tiempo a consolar a las mujeres en trabajo de parto y esperar a que nacieran los bebés. Las intervenciones médicas fueron mínimas, aunque los médicos, a diferencia de las parteras, tenían a su disposición una mayor variedad de instrumentos obstétricos, sobre todo fórceps. El primer registro británico de uso de fórceps apareció en el segundo cuarto del siglo XVIII. Sin embargo, a pesar de la disponibilidad de estos instrumentos, la mayoría de los médicos (y todas las parteras por ley) limitaron su actividad médica a examinar periódicamente el cuello uterino, lubricar el perineo para ayudar a estirar y evitar desgarros, "atrapar al bebé" ("atrapar bebés" era la frase de marca registrada utilizada por las parteras para describir su vocación), y atar el cordón umbilical.

El nacimiento era un asunto femenino común tanto en el Sur como en el Norte. En el sur era común que las mujeres blancas y negras asistieran a los partos de las demás. En cartas y diarios, las mujeres blancas expresaron ocasionalmente su agradecimiento por la ayuda de un esclavo durante el parto, y las mujeres blancas aparentemente correspondían cuando los esclavos tenían necesidades similares. Las hermanas solteras parecen haber sido las parteras más valoradas en el Sur, aunque las redes de partos eran grandes y las mujeres casadas estaban unidas entre sí.

Siguiendo el ejemplo de las mujeres en el noreste urbano, algunas mujeres adineradas del sur comenzaron a depender de médicos varones antes de la Guerra Civil, aunque este cambio en la partera primaria se produjo más lentamente en el sur que en el norte. Los médicos y las parteras probablemente también cooperaron en mayor medida en el Sur; incluso cuando los médicos estaban presentes en un parto, sus libros de casos indican que por lo general también había una partera.

El embarazo, la maternidad y la lactancia dominaron la vida de la mayoría de las mujeres durante los períodos colonial y nacional. En 1800, las mujeres blancas en edad fértil dieron a luz a un promedio de 7.04 hijos, y las mujeres a menudo escribían sobre la tensión de la maternidad implacable. Como observó Abigail Adams en 1800 sobre un pariente joven, "Es una esclavitud triste tener hijos tan rápido como ella". En parte como un esfuerzo por espaciar los embarazos, las madres acostumbraban amamantar a sus hijos durante varios años. La lactancia tiende a suprimir la ovulación; en una era sin anticoncepción disponible, la lactancia prolongada a menudo servía como el único método anticonceptivo. Las mujeres que no amamantaron, o que amamantaron mínimamente, dieron a luz anualmente. Las mujeres que practicaron la lactancia materna prolongada dieron a luz cada dos a cinco años.

Los registros de parteras existentes indican que la tasa de mortalidad materna en el siglo XVIII y la primera mitad del siglo XIX fue de una muerte materna por cada 200 nacimientos, o la mitad del 1 por ciento de los nacimientos. Aunque esto es 62 veces más alto que la tasa de mortalidad materna a principios del siglo XXI, es mucho más baja que las nociones de los primeros estadounidenses sobre la tasa de mortalidad materna. Las mujeres creían que la posibilidad de muerte durante el parto era tan grande que pasaban un tiempo considerable preocupándose y planificando esa posibilidad. Algunos historiadores especulan que las mujeres temían el nacimiento como "muerte potencial", a pesar del pequeño número de muertes reales, porque los ministros puritanos enfatizaron la posibilidad de muerte durante el parto. Cuando las mujeres murieron durante el parto, la hemorragia o la infección posparto generalmente causaron las muertes.

Las familias nativas americanas eran considerablemente más pequeñas que las familias blancas, y la menor cantidad de embarazos experimentados por las mujeres nativas americanas probablemente se tradujo en una mortalidad materna significativamente menor. Las mujeres indias dieron a luz aproximadamente la mitad del número de niños que tenían las mujeres blancas, probablemente debido al trabajo físico pesado, dietas bajas en grasas y períodos prolongados de lactancia, todo lo cual contribuyó a un menor número de ciclos menstruales. También hay evidencia de que los nativos americanos tenían conocimiento sobre los abortivos a base de hierbas (sustancias que inducen el aborto): bayas de junípero, corteza de olmo resbaladizo, poleo, tanaceto, menta, hierbabuena, romero y hierba gatera, y probablemente compartieron ese conocimiento con mujeres blancas cuya tasa de natalidad disminuyó a lo largo del siglo XIX. Los nativos americanos también practicaron el infanticidio para limitar su número, y algunas tribus prohibieron las relaciones sexuales con mujeres lactantes, limitando efectivamente la población de estas formas. Los esclavos afroamericanos también parecían limitar conscientemente los nacimientos. Los médicos ocasionalmente informaron que las esclavas abortaban con más frecuencia que las mujeres blancas, ya sea por trabajo excesivo o, como se quejaban los propietarios de las plantaciones, porque las esclavas abortaban fetos deliberadamente como una forma de resistencia.

Los observadores ingleses a menudo comentaban la aparente facilidad con la que las mujeres nativas americanas daban a luz. Según los observadores blancos, las mujeres nativas americanas preferían dar a luz solas (y en gran parte en silencio), aunque existe evidencia de que los familiares monitorearon de cerca el progreso del trabajo de las mujeres. También parece que las mujeres indias disponían de una gran cantidad de remedios a base de hierbas para reducir el dolor durante el trabajo de parto. Dado su conocimiento de los remedios contra el dolor, la prohibición cultural de las expresiones de dolor y las actitudes relajadas hacia el parto, los indios restaron importancia al dolor del parto. En marcado contraste, los estadounidenses de origen europeo consideraban el dolor como la característica sobresaliente del nacimiento.

La variada experiencia de las mujeres que vivieron en América del Norte durante esta época es evidencia de que el nacimiento es un evento influenciado tanto por la cultura y las expectativas culturales como por la biología y la medicina.