Pánico de 1907

La prosperidad económica durante los primeros años del siglo XX condujo a la expansión del crédito bancario y la especulación desenfrenada en las consolidaciones de ferrocarriles, las empresas mineras occidentales y la industria del transporte marítimo costero. Con la administración del presidente William McKinley (1897-1901) favoreciendo los intereses comerciales, los poderosos fideicomisos comerciales siguieron estando mal regulados y compitieron con los bancos. Entre 1897 y 1907 las importaciones y exportaciones casi se duplicaron junto con el volumen de dinero en circulación, de $ 1.5 mil millones en 1896 a $ 2.7 mil millones en 1907. Los depósitos en los bancos nacionales (creados en la década de 1860) aumentaron más del doble de $ 1.6 mil millones a $ 4.3 mil millones. La prosperidad económica de Estados Unidos se compartió con muchas otras naciones.

A pesar del bienestar económico, la producción de oro se estaba quedando atrás a medida que aumentaba la demanda de fondos de inversión. Empezaba a aparecer una escasez de capital y el dinero se hacía más escaso. Para ayudar a evitar los pánicos financieros periódicos de finales del siglo XIX, se introdujeron reformas comerciales gubernamentales. El Congreso creó la Comisión de Comercio Interestatal a través de la Ley de Comercio Interestatal de 1887. Los tribunales procedieron a debilitar la ley, pero en 1906 la Ley Hepburn reafirmó el poder del gobierno federal para regular las tarifas del ferrocarril. Sin embargo, estos esfuerzos regulatorios no salvaron a la economía de pánicos periódicos. En 1907, la economía volvió a perder fuerza y ​​cayó en depresión.

Sin embargo, los problemas financieros de las empresas comenzaron a aparecer a principios de 1907. En febrero, el gigante empresarial Standard Oil Company se enfrentó repentinamente a dificultades financieras que provocaron una fuerte caída en el mercado de valores. Luego, un conglomerado naviero quebró en el verano, seguido en octubre por la quiebra de United Copper Company. Esto provocó una corrida en los bancos ya que los depositantes lucharon por retirar sus fondos. Posteriormente, en octubre, el cierre de Westinghouse Electric Company y Knickerbocker Trust Company acompañado del suicidio del presidente de Knickerbocker desencadenó finalmente el pánico en la bolsa de valores y las suspensiones o quiebras de varios bancos.

El gobierno recurrió a JP Morgan de la ciudad de Nueva York y otros financieros para implementar una estrategia de emergencia prestando $ 40 millones para rescatar a bancos y empresas seleccionados. Con la aprobación del presidente Theodore Roosevelt (1901–1909), Morgan hizo que la United States Steel Corporation comprara participaciones de su principal rival, Tennessee Coal, Iron and Railroad Company. Sin embargo, Roosevelt inicialmente no apreció lo que Morgan y otros podían ganar personalmente con este acuerdo: la acción fortaleció la confianza existente en el acero. Este resultado no fue bien aceptado por Roosevelt, conocido por su público como el "cazador de confianza".

El pánico fue de alcance limitado y no provocó un desempleo generalizado, quiebras bancarias y comerciales, ni trastornos en la economía agrícola. Sin embargo, las tácticas de recuperación afectaron la imagen de los grandes financieros, ya que el público, por temor al poder de JP Morgan y otros, vio la necesidad de una reforma bancaria y monetaria. Los inversores extranjeros también perdieron la confianza al percibir la continua inestabilidad financiera de Estados Unidos desde el siglo anterior. (Desde que el estatuto del Segundo Banco de los Estados Unidos había expirado en 1836, la nación había estado operando durante más de 70 años sin una organización bancaria central). En respuesta, el Congreso aprobó la Ley de Moneda Aldrich-Vreeland en 1908 que, durante crisis futuras , previsto para la emisión de moneda bancaria de emergencia por grupos de bancos nacionales. Otras acciones del Congreso incluyeron la creación del Sistema de Ahorro Postal en 1910 para proteger los ahorros de los pobres, y en particular de los inmigrantes. La Ley Aldrich-Vreeland también creó la Comisión Monetaria Nacional (NMC) para determinar las reformas bancarias necesarias.

Claramente, los requisitos históricos de que los bancos mantengan ciertos niveles de reservas para ayudar a asegurar la liquidez de los billetes y depósitos bancarios no fueron medidas suficientes para mitigar las crisis financieras. El NMC estudió las prácticas bancarias en los Estados Unidos y Europa, lo que resultó en un informe de 38 volúmenes en 1911. El examen y el debate del Congreso sobre los hallazgos del informe indicaron que la nación necesitaba mayor flexibilidad en el poder crediticio además de la elasticidad de la moneda. Como resultado, el Congreso aprobó la Ley de la Reserva Federal en 1913 creando el moderno sistema de bancos de reserva, el Sistema de la Reserva Federal. La Reserva Federal se convirtió en el prestamista de última instancia, diseñado para satisfacer las demandas de liquidez de todo el sistema bancario. Este nuevo sistema colocó a los Bancos de la Reserva Federal en todo Estados Unidos, eliminando así la concentración de la banca en la ciudad de Nueva York. Por último, la Reserva Federal también estandarizaría la moneda mediante la emisión de billetes de reserva federal.