Obreros, coaccionados

El descubrimiento europeo de América en la década de 1490 y su posterior colonización de la región se asociaron con el establecimiento de plantaciones, utilizando mano de obra esclava africana importada, para producir caña de azúcar, tabaco, algodón y otros productos básicos para la exportación a Europa. En la misma década, la década de 1490, el explorador portugués Vasco da Gama (c. 1460-1524) descubrió la ruta marítima alrededor del Cabo de Buena Esperanza (actual Ciudad del Cabo) hasta el Océano Índico. Esto abrió la región a la explotación europea que se manifestó por primera vez en los intentos de controlar el comercio de productos básicos a larga distancia, que incluía seda y té de China, textiles de algodón de la India y especias de diversos lugares. Estas sedas, té, tejidos de algodón y especias no fueron producidos por mano de obra esclava. En China, la seda fue producida por agricultores libres y el té fue producido por productores libres a pequeña escala utilizando mano de obra migrante estacional para recoger, procesar, clasificar y empacar el té. En la India, los tejidos de algodón fueron producidos por tejedores indios libres que tenían un poder de negociación considerable en sus tratos con los comerciantes textiles (hasta el siglo XVIII, cuando la Compañía Británica de las Indias Orientales restringió su poder de negociación). De manera similar, en el momento de la intrusión europea en el Océano Índico, los esclavos no producían especias.

En los cuatro siglos siguientes, varias islas del Océano Índico importaron mano de obra esclava para producir productos de plantación para el comercio a larga distancia: nuez moscada en las islas Banda (en Indonesia); caña de azúcar en las islas Mascareñas de Mauricio y Reunión (al este de Madagascar); y clavo, inicialmente en Ambon (en Indonesia) y luego en las islas de Zanzíbar y Pemba (frente a las costas de África Oriental).

Islas Banda

En 1621, los holandeses conquistaron las islas Banda para hacerse con el control del suministro mundial de nuez moscada. Muchos bandese fueron masacrados y la mayoría de los supervivientes fueron deportados a Batavia (la actual Yakarta) y vendidos como esclavos; la población nativa de las islas Banda fue reemplazada por esclavos adquiridos en otras islas del archipiélago indonesio y en otros lugares. Cuando los holandeses abolieron la esclavitud en sus colonias en 1860, sus plantadores en las islas Banda recurrieron a la mano de obra javanesa contratada para proporcionar su mano de obra. Para entonces, las Islas Banda ya no tenían el monopolio del suministro de nuez moscada. La erosión de su monopolio comenzó con la ocupación británica de las islas en 1796 durante las Guerras Napoleónicas, cuando los británicos tomaron plántulas de nuez moscada para plantar en sus colonias del sudeste asiático. Además, en 1860, los holandeses cultivaban nuez moscada en otras islas del archipiélago indonesio.

Las islas mascareñas

La primera potencia europea en colonizar Mauricio fueron los holandeses en 1638, pero abandonaron la isla en 1710. Los franceses ocuparon Mauricio en 1721, pero en 1810, durante las guerras napoleónicas, los británicos la conquistaron. A partir del siglo XVII, las sucesivas potencias europeas importaron esclavos de África Oriental, Madagascar, India e Indonesia, y en el siglo XIX Mauricio se había convertido en un importante productor de caña de azúcar en el mercado mundial. La pequeña colonia francesa de Reunión también se había convertido en productora de caña de azúcar utilizando mano de obra esclava importada. Cuando los británicos abolieron la esclavitud en 1835, Mauricio recurrió a la mano de obra contratada de la India; cuando los franceses en 1848, Reunión inicialmente se volcaron al trabajo por contrato de África Oriental y Madagascar abolió la esclavitud, pero a partir de 1861 se volvió dependiente del trabajo por contrato de la India. En 1917 se terminó la exportación de mano de obra contratada india.

Zanzibar y pemba

En su conquista del grupo de islas Molucas (en el este de Indonesia) en el siglo XVII, los holandeses intentaron ganar el monopolio de la producción de clavo, que era autóctono de algunas de estas islas. Los holandeses restringieron la producción a una sola de estas islas, Ambon, y los clavos se produjeron utilizando esclavos importados de otras islas del archipiélago. En los siglos siguientes, la siembra de clavo se extendió gradualmente, inicialmente a Penang (en Malasia) y las islas Mascareñas, y luego a mediados del siglo XIX a Zanzíbar y Pemba, que luego llegaron a dominar el mercado mundial de clavo. Los clavos tenían usos culinarios y medicinales, y la principal demanda provenía de la India y la Península Arábiga.

A mediados del siglo XIX, Zanzíbar y Pemba formaban parte del imperio del sultán de Omán, que incluía la costa de África Oriental. Los plantadores de clavo eran en su mayoría árabes omaníes, y las plantaciones utilizaban mano de obra esclava africana importada. En 1890 Zanzíbar y Pemba se convirtieron en protectorado británico y en 1897 se abolió la esclavitud en estos territorios. Los esclavos recién liberados se negaron a convertirse en jornaleros en las plantaciones de clavo; en cambio, bajo el "sistema de ocupación ilegal", los ex esclavos cultivaban cultivos de subsistencia en sus propias parcelas y trabajaban para los plantadores en ciertas tareas como jornaleros o temporeros. Para la cosecha, recolectores africanos importados complementaron la fuerza laboral residente.

Otros ejemplos

A finales del siglo XVII y principios del XVIII, los holandeses enviaron esclavos de África y Madagascar a trabajar en sus minas de oro en la costa occidental de Sumatra (Indonesia). Los esclavos africanos también fueron enviados a trabajar en la pesca de perlas de la Península Arábiga; a finales del siglo XIX, esta región se había convertido en la mayor fuente de suministro de perlas del mundo. Durante los siglos XVIII y XIX, el Sulu Sultinate con base en Jolo (en el sur de Filipinas) allanó en busca de esclavos en todo el sudeste asiático. Algunos de los esclavos se utilizaron para tripular barcos de asalto de esclavos, algunos se vendieron y otros se utilizaron en las costas y en los bosques de Borneo para proporcionar una variedad de productos para la exportación a China, incluidos trepang (criaturas marinas), perlas y nidos de pájaros. El sistema esclavista se terminó debido a la intrusión española a fines del siglo XIX.

Conclusión

En contraste con las Américas, donde las exportaciones de caña de azúcar, algodón, tabaco y otros cultivos de plantaciones se basaban en mano de obra esclava hasta bien entrado el siglo XIX, las exportaciones de la mayor parte de la región del Océano Índico, con la excepción de las áreas mencionadas anteriormente, fueron generalmente no se basa en el trabajo esclavo. Después de la abolición de la esclavitud en el siglo XIX, ambas áreas hicieron un uso extensivo del trabajo por contrato. Los trabajadores indios contratados fueron a los jardines de té de Assam (en el noreste de la India), a las plantaciones de azúcar de Malasia, Reunión, Mauricio y Natal en el Océano Índico, y al Caribe y Fiji (en el Océano Pacífico). Los trabajadores contratados javaneses fueron a las plantaciones de caña de azúcar de Surinam (en América del Sur), las plantaciones de caucho de Malasia y las plantaciones de tabaco de Sumatra; también se emplearon en muchas de las otras islas exteriores del archipiélago indonesio y en otros lugares. La mano de obra contratada china fue a las plantaciones de caña de azúcar del Caribe, las minas de oro de Sudáfrica y otros lugares. Los trabajadores contratados de Japón y Filipinas también fueron enviados a varias economías de plantaciones, incluido Hawai. En la región del Pacífico, se contrató a trabajadores de Vanuatu y las Islas Salomón mediante contratos de contrato para trabajar en plantaciones de caña de azúcar y copra en diversos lugares, incluidos Queensland (Australia), Fiji, Samoa y Hawai. Los trabajadores contratados por lo general cumplían contratos de tres a cinco años de duración y podrían ser encarcelados si incumplían sus contratos, por ejemplo, huyendo. Fue debido a esta sanción penal que el trabajo por contrato se denomina sistema de trabajo coercitivo.