Norton, Carolina

Norton, caroline (1808–1877), autora angloirlandesa y defensora de los derechos de la mujer.

Caroline Sheridan era nieta del dramaturgo y político Whig Richard Brinsley Sheridan (1751-1816) e hija de un secretario colonial. Era una joven hermosa e ingeniosa con una buena educación pero sin dote. Se casó a los diecinueve años, y la decisión fue tan desastrosa que dio forma al resto de su vida y dio lugar a los escritos y las campañas por los derechos de las mujeres por las que es recordada.

Sheridan se casó con George Norton (1800–1875), quien parecía ser una buena pareja: abogado, miembro del Parlamento y hermano de un par. Norton resultó ser un alcohólico económicamente irresponsable con un temperamento violento que comenzó a golpear a su novia durante las primeras semanas de su matrimonio. Caroline Norton publicó un relato sorprendente de este abuso (Leyes inglesas para la mujer en el siglo XIX, 1854), relatando tranquilamente experiencias como tener una tetera con agua hirviendo sobre su mano, quemándola y escaldandola.

Caroline Norton tenía pocas alternativas bajo la ley victoriana temprana. Como recordó a la nación en un panfleto, "Una mujer casada en Inglaterra ha sin existencia legal: su ser está absorto en el de su marido. "Por ley, ella no poseía ninguna propiedad, y cualquier propiedad que adquiriera (prendas personales, herencia familiar o ingresos) pertenecía a su marido. No podía huir legalmente de su hogar, pero él tenía el derecho de perseguirla a cualquier hogar si lo intentaba. El divorcio era virtualmente imposible, requiriendo primero la aprobación de la iglesia y luego del Parlamento; incluso la separación basada en crueldad no estaba permitida si ella había "tolerado" su comportamiento permaneciendo con él .

Norton permaneció en su matrimonio abusivo durante casi una década, teniendo tres hijos con George Norton. Cuando él arruinó las finanzas familiares, ella inició una carrera literaria, publicando exitosos volúmenes de poesía en las décadas de 1830 y 1840. Su poesía apelaba al sentido victoriano del melodrama y el romance, pero también revelaba una conciencia social: atacaba los abusos del trabajo infantil en Voz de las fábricas (1836) y la explotación de los pobres en El niño de las islas (1845).

La vida de Norton cambió dramáticamente en 1836, luego de una fea disputa con su esposo por sus hijos. Regresó de visitar a su familia y descubrió que él se había llevado a los niños de su hogar y le había negado el derecho a verlos. Exigió la separación según sus términos, que Caroline no reciba apoyo financiero y que los niños vivan con él, amenazando con solicitar el divorcio demandando primero al primer ministro, Lord William Lamb Melbourne (1779-1848), por "conversación criminal" (adulterio) con ella. Caroline se negó, y George lanzó el escándalo prometido, lo que resultó en un juicio en 1836 que inspiró a Charles Dickens (1812-1870) a ficcionarlo como Bardell contra Pickwick.

Aunque Caroline Norton estaba siendo avergonzada públicamente por ser adúltera, la ley no le permitió hablar en el juicio. El jurado la encontró inocente sin dejar el estrado del jurado, pero según la ley inglesa, el fracaso del caso de adulterio significó que los Norton nunca podrían divorciarse. Las leyes que rigen la custodia de los bebés estipulan que los niños serán criados por su padre y se le puede negar a la madre el acceso a ellos. El golpe final para Caroline Norton fue que la ley aún le permitía a su esposo reclamar sus regalías, como lo hizo George Norton en 1848.

Caroline Norton respondió con un folleto contundente, La separación de madre e hijo (1838), y utilizó sus conexiones políticas para presionar al Parlamento para que reformara la ley de custodia de menores. Su folleto tenía como objetivo educar a la gente sobre la ley. Los maridos tenían un "poder despótico" para apoderarse de los niños, "aunque fueran bebés al pecho", y confiárselos a quien quisieran, incluso a su prostituta favorita. "¿Es esta la justicia cacareada, la misericordia cacareada del código inglés?" Preguntó Norton. El Parlamento respondió con la Ley de Custodia Infantil de 1839, reconociendo los derechos maternos pero sin llegar a la igualdad moderna. Permitió a las madres solicitar a la Corte de Cancillería el acceso a sus hijos menores.

Cuando George Norton intentó apoderarse de las regalías de Caroline, ella ya había encontrado seguridad a través de fideicomisos cuidadosamente elaborados que le habían dejado en los testamentos de su madre y de Lord Melbourne. Se defendió nuevamente con folletos sobre los derechos de propiedad de las mujeres casadas y las leyes del matrimonio. Cuando el Parlamento aprobó la Ley de divorcio y causas matrimoniales de 1857, fue el segundo gran avance en los derechos de la mujer que Norton había promovido. Esta ley permitía a la esposa obtener el divorcio por adulterio de su esposo si él también era culpable de crueldad, bigamia, incesto o bestialidad. Sus campañas también contribuyeron a la posterior adopción de la Ley de propiedad de mujeres casadas de 1870, aunque no tuvo un papel activo en esa campaña. A pesar de su papel en tres reformas importantes a favor de las mujeres, Norton nunca se consideró una defensora de la igualdad de derechos. "Lo que escribo no está escrito con espíritu de rebelión; no presenta ninguna afirmación absurda de igualdad; es simplemente un llamado a la protección".