Museos para las masas

Alta cultura. Durante la década de 1870, el arte se convirtió en un santuario en los Estados Unidos. En el transcurso de la década, los grandes museos de arte, hasta ahora una rareza en Estados Unidos, abrieron sus puertas. El Museo de Bellas Artes de Boston se inauguró en 1870. Filadelfia construyó su Museo de Arte en 1876, el mismo año en que fue sede de la Exposición Nacional del Centenario. Chicago, saliendo del Gran Incendio de 1871, estableció su Instituto de Arte en 1879. Y en 1880 el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York, fundado en 1870, se trasladó a una nueva sede palaciega. Por fin, las principales ciudades estadounidenses contaron con instalaciones adecuadas para la exhibición de bellas artes. Sin embargo, en cualquier medida, estos nuevos museos reforzaron la división entre alta y baja cultura y alta y baja sociedad. Los museos deben su existencia al patrocinio de la alta sociedad. En el interior estaban atestados de obras maestras europeas; por fuera parecían palacios europeos. El arte, o eso sugería la evidencia, estaba destinado a ocupar una provincia aireada.

Un modelo competitivo. Incluso cuando Nueva York, Boston, Filadelfia y Chicago construyeron santuarios a la alta cultura, una definición más amplia del arte estadounidense se hizo corriente en otros lugares. La noción de arte "útil" anima la historia de Cincinnati y su búsqueda de un museo de arte. Antes de 1870, Cincinnati había intentado tres veces establecer una galería de arte permanente. Cada intento había fallado por falta de interés y falta de fondos. En 1877, sin embargo, surgió un nuevo grupo de impulsores: la Asociación de Museos de Arte de Mujeres (WAMA). Aunque la mayoría de las mujeres de WAMA provenían de las clases altas, la organización se enorgullecía de los valores democráticos. Tomando como modelo el Museo de South Kensington (más tarde el Museo de Victoria y Alberto) en Gran Bretaña, la WAMA enfatizó los vínculos entre el arte, la industria y la vida cívica. Un museo, declaró la WAMA, debería "educar y desarrollar el genio de las masas". Un museo debe ofrecer clases públicas (en diseño, pintura y artes textiles) además de exhibir bellas artes. En 1880, después de tres años de vigorosa actividad promocional por parte de WAMA, un industrial local donó $ 150,000; la ciudad eligió un sitio de construcción (Eden Park, un enclave con vista al centro de la ciudad); y la WAMA y la recién formada Asociación de Museos de Cincinnati (CMA) se pusieron a trabajar para adquirir colecciones.

Se abre el museo. El Museo de Arte de Cincinnati abrió al público el 17 de mayo de 1886. Tanto por dentro como por fuera, el museo enorgullecía a Queen City. El edificio en sí era una hermosa estructura románica diseñada por un discípulo de HH Richardson, el destacado arquitecto estadounidense. Los curadores buscaron pintores estadounidenses en ascenso, una estrategia que estableció a Cincinnati, durante la década siguiente, como un centro del arte estadounidense contemporáneo. Otras colecciones, un legado de artefactos de los indios americanos, por ejemplo, no fueron apreciadas en la década de 1890, pero luego cimentaron la reputación del Museo de Arte de Cincinnati.

Complicaciones. Solo dos cuestiones complicaron la búsqueda de Cincinnati para establecer una institución verdaderamente democrática: tarifas de entrada y horario de domingo. Las tarifas de admisión (veinticinco centavos por visita en Cincinnati) mantuvieron a los museos financieramente solventes. Sin embargo, tales tarifas a menudo resultaron prohibitivamente altas para los miembros de la clase trabajadora. Para la mayoría de los trabajadores, el domingo sigue siendo el único día "libre" de la semana y, por lo tanto, el único día disponible para asistir a museos, parques o eventos deportivos. ¿Debería un museo cobrar tarifas reducidas los domingos? Si abriera los domingos, ¿violaría la santidad del sábado? Un funcionario del museo aconsejó a favor de las aperturas dominicales; “Nunca se ha visto a un grupo de personas mejor comportadas y más ordenadas juntas en un edificio público”, señaló este funcionario sobre los visitantes de un museo en Pensilvania; "solamente tres hombres fueron expulsados ​​del Museo por ser groseros con las mujeres ". Él agregó, "Si las tiendas Grog están abiertas, y la gente irá al parque los domingos, es mejor darles un refinado y atractivo lugar para pasar parte de la tarde, y así evitar la tentación que la bebida fuerte ofrece a muchos ".

Un refugio en Eden Park. Convencido de que el público estadounidense merecía acceso al arte estadounidense, el Museo de Cincinnati resolvió permanecer abierto los domingos y cobrar una tarifa de admisión reducida a menudo centavos. Sin embargo, incluso las instituciones artísticas más "democráticas" del siglo XIX probablemente seguirían siendo empresas de arriba hacia abajo: oportunidades para que una élite urbana proteja a la gente común de la

males de la "tienda de grog". Aún así, la fe de Cincinnati en “el genio de las masas” estableció un ejemplo para los museos de todo el país. Atraídas por las atractivas colecciones de arte estadounidense del museo, las multitudes aún hacen el peregrinaje a Eden Park.