Movimiento solidario

En el verano de 1980, Polonia experimentó disturbios laborales a una escala sin precedentes. Ante las huelgas nacionales, el gobernante Partido Comunista se vio obligado a sancionar, por primera vez en un país del bloque soviético, la creación de sindicatos independientes, libres de control estatal.

El surgimiento del movimiento sindical Solidaridad fue visto con aguda ansiedad por los líderes de los estados socialistas vecinos de Polonia, la URSS en particular. ¿Cómo, dado que las condiciones de vida y de trabajo de los trabajadores soviéticos eran al menos tan malas como las de sus homólogos polacos, podría preverse el desarrollo de disturbios laborales similares en la URSS? En consecuencia, el surgimiento de Solidaridad contribuyó a un debate de gran alcance sobre la reforma política y económica en la URSS. El debate fue aún más significativo ya que se produjo en un momento en que el liderazgo soviético se enfrentaba a un importante cambio generacional y una lucha de poder concomitante. El liderazgo envejecido de Leonid Brezhnev había permitido que los problemas sociales y económicos se acumularan hasta tal punto que la URSS estaba experimentando un estancamiento en el crecimiento económico. Esto amenazaba el contrato social informal entre líderes y trabajadores de base.

En los primeros meses de la crisis polaca (finales de 1980 y principios de 1981), después de decidirse en contra de una invasión, el liderazgo de Brezhnev adoptó una serie de medidas provisionales para evitar el peligro de contagio. Por ejemplo, se reanudó la interferencia de las transmisiones de radio occidentales, mientras que las prioridades financieras del gobierno se revisaron para poner mayor énfasis en el consumo.

Cuando se declaró la ley marcial en Polonia en diciembre de 1981, estaba claro que se había evitado el peligro de desbordamiento a la URSS, si es que alguna vez existió. Aparte de algunas huelgas aisladas y la distribución de folletos dispersos en las repúblicas occidentales de la URSS, los acontecimientos polacos despertaron poca simpatía entre los trabajadores soviéticos, que se inclinaban a creer que la URSS estaba subvencionando a sus aliados del Pacto de Varsovia de todos modos. Frente a una continua desaceleración en la tasa de crecimiento económico, que estaba conduciendo al estancamiento, si no a la reducción real, de los niveles de vida populares, el liderazgo soviético abandonó las zanahorias por palos. Esto fue ejemplificado por el breve liderazgo de Yuri Andropov (1982-1983), quien lanzó una campaña masiva para aumentar la disciplina en el lugar de trabajo y reprimir el crimen, la corrupción y el alcoholismo, con resultados limitados.

Los acontecimientos polacos continuaron resonando cuando, en 1985, Mikhail Gorbachev se convirtió en líder del partido comunista soviético. Gorbachov se identificó públicamente con los académicos reformistas soviéticos que argumentaban que la crisis polaca no se debía simplemente a los errores de los líderes polacos, sino a una debilidad general que afectaba a todas las economías planificadas de un solo partido de tipo soviético. Los miembros del campo reformista utilizaron el ejemplo polaco para presionar por reformas radicales del sistema político y económico soviético. En consecuencia, se puede decir que la experiencia polaca actuó como catalizador de las políticas de glasnost (apertura) y perestroika (reestructuración) de Gorbachov.

Los esfuerzos de Gorbachov para persuadir a los trabajadores y gerentes soviéticos de que asumieran la responsabilidad de la calidad de su trabajo, a cambio de mayores recompensas, se encontraron primero con apatía, luego con hostilidad y resistencia. Poco a poco, adoptó medidas más radicales, que culminaron con sus esfuerzos por despojar al partido comunista de su monopolio del poder. Sin embargo, al atacar al partido, Gorbachov estaba atacando el resorte principal del sistema soviético. El resultado fue el colapso de la propia URSS.