Movimiento obrero: organizaciones laborales y huelgas

Las organizaciones laborales aparecieron en el medio siglo después de la Revolución, respondiendo principalmente a la estratificación de los oficios artesanales en las ciudades comerciales y manufactureras de la costa este. Antes, los oficios habían sido predominantemente comunidades de pequeños productores independientes. Al completar su formación, los aprendices simplemente se establecerían como comerciantes individuales en lugar de convertirse en jornaleros. Después de mediados del siglo XVIII, la incidencia del trabajo asalariado comenzó a aumentar. En Filadelfia, del 30 al 50 por ciento de los zapateros y sastres de la ciudad se contratan a sí mismos como maestros artesanos, y las cifras reales fluctúan por década. En Boston y Nueva York, la preponderancia de comerciantes independientes fue mayor. En Boston durante la década de 1790, todavía había ocho maestros carpinteros por cada oficial. En 1815, sin embargo, los jornaleros eran mayoría. Para entonces, los oficiales también superaban en número a los maestros en todos los oficios en Filadelfia y de manera decisiva en Nueva York.

Condiciones de empleo

El giro hacia el trabajo asalariado significó fricciones sobre los términos. La forma en que el precio y las horas de trabajo debían establecerse y hacerse cumplir se convirtió en objeto de un intenso debate desde la década de 1780 en adelante, acompañado por el recurso a la asociación en ambos lados y declaraciones competitivas de estándares para un oficio en una localidad determinada. Los jornaleros hicieron cumplir sus declaraciones mediante la "participación", es decir, negándose a trabajar excepto en los términos que prescribieron o con cualquier persona que no formara parte de su fraternidad. Estas tácticas les valieron acusación y, por lo general, condena por conspiración. Entre 1806 y 1815 se llevaron a cabo al menos media docena de juicios por conspiración en Filadelfia, Baltimore y Nueva York. La depresión de 1819 detuvo las actividades organizativas de los jornaleros, pero entre 1823 y 1829 se produjo otro grupo de enjuiciamientos cuando la economía revivió. Los zapateros y los sastres fueron los acusados ​​más frecuentes, pero los trabajadores textiles urbanos — hilanderos y tejedores — también fueron acusados. Aunque concentrados en los oficios artesanales de las ciudades costeras, los ensayos se extendieron a centros del interior, como Pittsburgh (1814) y Buffalo (1824), y tan al sur como Nueva Orleans (1826). Se produjeron más juicios a mediados de la década de 1830, en el apogeo del movimiento obrero jacksoniano, y a principios de la década de 1840, cuando por primera vez se presentaron acusaciones contra los trabajadores de las fábricas rurales.

Las asociaciones de jornaleros recapitulaban tradiciones de organización artesanal con raíces profundas en el pasado inglés y con precursores dispersos en las colonias. Sin embargo, ciertamente no fueron la única expresión de acción laboral concertada de la nueva nación. También se produjeron disturbios y huelgas por las condiciones de vida y de trabajo entre los trabajadores no calificados: excavadores de canales, en su mayoría trabajando en áreas rurales (particularmente cuando la economía comenzó a mejorar después de 1825); trabajadores de la zona ribereña en varias ocasiones en la segunda mitad de la década de 1820; y los trabajadores de la construcción de Nueva York (1816). También se produjeron huelgas entre sastres urbanas (Nueva York, 1825) y entre trabajadoras de fábricas textiles rurales, la primera en Pawtucket, Rhode Island (1824), otra en Slater Mills en Dudley, Massachusetts (1827).

Desarrollo de un movimiento laboral

Más significativo que quién estaba organizando y haciendo huelga fue cuándo. Es la coincidencia de acciones entre diferentes grupos lo que significa el inicio de un movimiento obrero en toda regla.

Antes de finales de la década de 1820, no existía un movimiento obrero como tal. Las asociaciones de jornaleros de los cuarenta años anteriores no eran un movimiento. Eran combinaciones comerciales específicas organizadas dentro de una localidad en particular, afirmando derechos de regulación cuasi-corporativos o cuasi-municipales, no una mentalidad naciente de negociación colectiva. Hubo poca comunicación entre ellos, mucho menos intentos explícitos de organización translocal. Mientras tanto, las combinaciones entre trabajadores no calificados tendían a ser espontáneas y de corta duración.

Esta situación comenzó a cambiar a mediados de la década de 1820. La recuperación económica trajo una organización renovada en un amplio frente de oficios en todas las ciudades del este, acompañada de conflictos salariales y agitación por la jornada de diez horas, en particular la huelga de carpinteros de Boston de 1825. Conmociones simultáneas entre las nuevas clases de trabajadores de fábrica y las huelgas entre los trabajadores del canal sugieren un agravio generalizado. Diferentes segmentos de la población trabajadora parecían compartir un entendimiento común del alcance de la transformación económica que se había producido desde el final de la guerra de 1812: descomposición del modo de producción artesanal en las ciudades, creciente concentración de la riqueza y expansión del espíritu empresarial. y la retórica del "mercado libre", todo ello acompañado de una creciente estratificación en la relación laboral. El resultado fue el primer intento de crear formas de organización más generales. Comenzando en Filadelfia, los jornaleros se unieron a las manos de las fábricas no solo para organizar sindicatos, sino también confederaciones de sindicatos y partidos políticos de trabajadores que rápidamente asumieron un papel activo en la política local y estatal. El establecimiento en 1827 del Sindicato de Mecánicos de Asociaciones Comerciales, la primera federación de sociedades comerciales de jornaleros en toda la ciudad del país, condujo a la participación organizada independiente de los trabajadores en las elecciones municipales y estatales de 1828. En 1829 y 1830 se desarrollaron partidos de trabajadores en Nueva York y Massachusetts.

A pesar de que este fue un movimiento fundado en primera instancia en las asociaciones de jornaleros, los partidos de Hombres Trabajadores mostraron poco compromiso programático con el sindicalismo. Particularmente en Massachusetts, los partidos de los Trabajadores trascendieron una base específicamente urbana, atrayendo el apoyo de los artesanos y agricultores rurales. Eclécticamente radicales, se les considera más representativos de una ansiedad popular "generalizada" sobre el curso de la política. Todos articulaban amplios programas de reforma republicana y todos fueron moldeados por una diversidad de influencias: intelectuales de clase media y agrarios jeffersonianos, no solo plebeyos radicales. Las fronteras entre los partidos de los Trabajadores y las facciones de los partidos mayoritarios eran muy permeables.

En los cincuenta años posteriores a la Revolución, el "trabajo" había surgido en medio de la expansión y reorganización de la economía de la nueva nación como un interés cada vez más separado e identificable. Pero sus manifestaciones organizativas fueron eclécticas y breves, su política indefinida. Las huelgas se habían convertido en algo común, pero los períodos de agitación fueron fácilmente sofocados por las recesiones económicas. La década de 1830 vio más de lo mismo, pero con la adición crucial de un énfasis creciente en los sindicatos permanentes como la única base sobre la cual los trabajadores podían esperar tener algún impacto en la política. Las federaciones de sindicatos de artesanos urbanos se establecieron en todos los centros de la costa este durante 1833 y 1834 y permanecieron activas durante varios años. En última instancia, ellos también serían vulnerables a la recesión económica y la depresión después del Pánico de 1837. Pero su apariencia dio una definición real a la actividad laboral en la década de 1830, lo que demuestra lo que todavía era incierto hasta 1829: que la nueva nación ahora tenía una movimiento.