Minas de oro y minería

Minas de oro y minería. La extracción de oro en los Estados Unidos comenzó en las estribaciones de las montañas Apalaches en Carolina del Norte luego del descubrimiento casual de una pepita de oro libre en 1799. La actividad limitada pero continua allí y en Georgia después de la apertura de depósitos de oro en 1828-1829 resultó en la producción de un estimado de $ 24.5 millones en oro en los años anteriores a 1848. Este récord fue eclipsado completa y dramáticamente en los campos de oro de California después del descubrimiento de oro en Coloma por James Wilson Marshall en enero de 1848. Los copos de oro que Marshall encontró en el ejecutados en el molino de John Sutter no fueron el primer oro encontrado en California; Los mexicanos habían trabajado en depósitos de placer cerca de Los Ángeles desde 1842. Pero la huelga de Coloma desencadenó una migración masiva a los yacimientos de oro del territorio recién adquirido. En la primera década de la minería de California, 1848-1858, se extrajeron unos 550 millones de dólares en oro.

Las primeras minas de California eran depósitos placenteros de oro puro o libre mezclado con arena y grava. La bandeja de minería se convirtió en la herramienta básica del minero de placer. Recuperó el oro agitando agua y escombros en la sartén; el oro, al ser más pesado que la arena o la grava, se depositó en el fondo de la olla. Los refinamientos como el balancín, la esclusa, el tom, la draga y la boquilla hidráulica son todos

dispositivos que emplean el mismo principio que la sartén: el de lavar los escombros auríferos con agua. El único proceso químico utilizado fue la fusión de mercurio y oro. El mercurio y el oro tienen una afinidad natural entre sí y, cuando se ponen en contacto, forman una amalgama. Separada de otros desechos, la amalgama se puede calentar, expulsando el mercurio en forma de vapor, dejando un residuo de oro libre.

Con el tiempo, a medida que los depósitos de placer de California, que se trabajaban fácilmente, comenzaron a agotarse, el interés se centró en la extracción de vetas, la extracción de oro libre en vetas o vetas incrustadas en cuarzo o roca. La minería de vetas requería métodos relativamente complicados y costosos para triturar el mineral, y herramientas tempranas como Arrastre pronto fueron reemplazados por molinos de sellos a vapor. El lavado y la amalgama siguieron a la pulverización del mineral para recuperar el oro. Las minas Empire y North Star en Grass Valley fueron las minas de veta más exitosas de California.

La minería de oro de California inició una serie continua de descubrimientos de oro en el oeste trans-Mississippi, y las experiencias de los mineros de California demostraron ser lecciones valiosas en los nuevos campamentos. Las leyes y métodos mineros, con muchos ingredientes tomados de la minería española a través de México, se exportaron desde California a los nuevos campos. En 1859, la veta Comstock en Nevada, con sus ricos minerales de oro y plata, dio lugar a la ciudad en auge de Virginia City. El año anterior, se habían encontrado pequeños depósitos de placer cerca de Cherry Creek en lo que se convertiría en Colorado, desencadenando la fiebre de Pike's Peak en la primavera de 1859. En la década siguiente se abrieron campamentos en Idaho y Montana, y en la región de Black Hills de Dakota del Sur experimentó el mismo patrón en los años posteriores a 1875. Los campos de Alaska se extrajeron por primera vez en la década de 1880, con descubrimientos posteriores y más ricos en 1898 cerca de Cape Nome y en 1902-1903 en la región de Fairbanks. Goldfield y Tonopah proporcionaron a Nevada una segunda carrera en 1903-1905.

La mayor parte del oro descubierto era oro libre y los métodos mecánicos de separación fueron suficientes para su recuperación. Aun así, a medida que las minas se extendieron más y más profundamente, se requirieron métodos más extensos para extraer el mineral. Afortunadamente, gracias a los préstamos del exterior y las innovaciones in situ, la tecnología siguió el ritmo de las necesidades. Las operaciones de Com-stock en Nevada en 1865-1875 se destacaron especialmente por la aplicación y adaptación de nuevas técnicas. El taladro de aire comprimido y el taladro rotatorio con diamantes se tomaron prestados de Francia; los nuevos explosivos nitroglicerina y dinamita, utilizados para voladuras, fueron introducidos desde Suecia; y AS Hallidie de San Francisco perfeccionó el cable plano de alambre tejido que se usa en los polipastos.

Cuando se encuentra oro en combinación con otros elementos, los problemas de extracción son más complejos. Los avances en la química metalúrgica eran necesarios antes de que tales minerales pudieran explotarse de manera rentable. Uno de los primeros procesos químicos exitosos para la separación de minerales refractarios fue el proceso de cianuro, perfeccionado en 1887. Este proceso implicó la colocación de minerales de oro finamente triturados en una solución de cianuro de potasio, donde el cianuro de oro que se formó podría eliminarse con zinc o por electrólisis. Este proceso y otros como la cloración y la flotación de petróleo estaban disponibles cuando se abrieron los campos Cripple Creek de Colorado en 1891. El distrito minero más rico de la nación se desarrolló a partir de los minerales telúricos de Cripple Creek; los dos mayores productores, las minas Portland e Independence, representaron más de $ 100 millones en oro en los años posteriores a 1891. Los nuevos procesos químicos también hicieron posible la reelaboración de minas más antiguas para recuperar oro de minerales de baja ley y el desarrollo de nuevas áreas en las que existían minerales de baja ley, como la región de San Juan de Colorado, con sus minas Camp Bird, Liberty-Bell y Smuggler-Union.

La producción minera alcanzó sus niveles más altos en la década 1905-1915, cuando se produjo un promedio anual de 4,513,480 onzas finas de oro en los Estados Unidos. Después de la Primera Guerra Mundial, la extracción de oro disminuyó notablemente. Se habían agotado los minerales de alta ley y habían aumentado los costos de extracción y refinación. Después de 1920, la mina Homestake en Lead convirtió a Dakota del Sur en el estado líder en producción de oro. En 1970, tres estados (Dakota del Sur, Nevada y Utah) extraían el 84 por ciento de las 1,743,000 onzas finas de oro producidas en los Estados Unidos.

Bibliografía

Gudde, Erwin Gustav. Campamentos de oro de California: Diccionario geográfico e histórico de campamentos, pueblos y localidades donde se encontró y extrajo oro, estaciones en el camino y centros comerciales. Berkeley: Prensa de la Universidad de California, 1975.

James, Ronald Michael. El rugido y el silencio: una historia de Virginia City y Comstock Lode. Reno: Prensa de la Universidad de Nevada, 1998.

Paul, Rodman Wilson. El descubrimiento de oro de California: fuentes, documentos, cuentas y memorias relacionadas con el descubrimiento de oro en Sutter's Mill. Georgetown, California: Talisman Press, 1966.

CarlUbbelohde/ag