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LLEVA A AVILES, PEDRO, ESFUERZOS DE COLONIZACION DE. Pedro Menéndez de Avilés (1519-1574) fue un marinero, explorador, colonizador y gobernador de Florida. Destacado defensor de España contra los corsarios franceses en Europa, se desempeñó como capitán general de la flota de Indias en 1554, 1560 y 1561.

En 1565, Menéndez firmó un contrato con el rey Felipe II para colonizar y explorar La Florida, que, tal como la concebía España en ese momento, se extendía desde el Panhandle de Florida hasta Terranova. Presionados por la construcción de fuertes hugonotes franceses en la Florida actual, los españoles sintieron que era imperativo establecer rápidamente un asentamiento en el territorio. Además de expulsar a los franceses de su fuerte en el río San Juan, los objetivos de Menéndez eran explorar, fundar asentamientos, encontrar un pasaje al Pacífico y convertir a los pueblos originarios. Iba a lograr estos objetivos por su propia cuenta, con algunas tropas reales proporcionadas por el rey Felipe.

Menéndez dirigió su grupo de ochocientos soldados, marineros y colonos, incluidas las esposas e hijos de veintiséis de sus hombres, a San Agustín en 1565. Reclamó Florida para España el 8 de septiembre. Después de asegurar un lugar para los colonos en una aldea indígena de Timucuan, Menéndez partió con sus soldados para atacar el fuerte francés, que conquistó el 20 de septiembre. Tras acabar con las fuerzas francesas en la ensenada de Matanzas, abordó sus otros objetivos.

En 1565, Menéndez reconoció la costa este de Florida, preparándose para el establecimiento de puestos de avanzada, y luego navegó a Cuba en busca de suministros. A principios de 1566 exploró la costa suroeste de Florida. Durante estos viajes, descubrió corrientes y canales que facilitaron la navegación de las flotas españolas. A su regreso a San Agustín en 1566, tuvo que sofocar un motín entre sus tropas antes de poder seguir llevando a cabo sus planes. Más tarde, envió grupos expedicionarios a recorrer el interior, trazar un mapa de la costa y encontrar un pasaje hacia el Pacífico. Fundó varios asentamientos de guarnición en el sur de Florida y un asentamiento prometedor en Santa Elena en lo que se convirtió en Carolina del Sur.

En 1565 se estableció en San Agustín la primera misión católica, Nombre de Dios. Menéndez estableció un sistema de tributos mediante el cual los indios locales proporcionarían a los colonos maíz, pieles, alfarería y mano de obra. Muchos de los hombres se casaron con mujeres indias y formaron una nueva sociedad basada en la cultura india y española. A finales del siglo XVI, San Agustín se había convertido en una ciudad basada en los principios urbanísticos españoles. Sin embargo, no se volvió económicamente autosuficiente durante el gobierno de Menéndez. La vida de los colonos era de privaciones y penurias. Su objetivo principal era militar: proteger a las flotas del tesoro españolas mientras navegaban por la costa en la Corriente del Golfo.

Finalmente, la resistencia indígena llevó a Menéndez a ceder los puestos de avanzada españoles en el sur de Florida. Después de 1569 se centró en el desarrollo de Santa Elena, pero pronto agotó sus recursos personales. Al recibir una subvención real en 1570, trajo a su familia desde España a Santa Elena. Menéndez tenía la intención de construir una propiedad, pero este plan se interrumpió en 1574, cuando fue llamado a casa para ayudar a sofocar una rebelión en los Países Bajos españoles. Mientras reunía sus fuerzas en Santander, España, enfermó de fiebre y murió.

Menéndez siempre estuvo más interesado en la exploración que en la colonización, pero su logro más importante fue la fundación de San Agustín, el primer asentamiento europeo continuo en lo que se convirtió en los Estados Unidos. Aunque San Agustín nunca floreció bajo el gobierno de Menéndez, sobrevivió.

Bibliografía

Manucy, Albert. Menéndez: Pedro Menéndez de Avilés, Captain General of the Ocean Sea. Sarasota, Fla .: Pineapple Press, 1992.

Milanich, Jerald T. y Susan Milbrath, eds. Primeros encuentros: exploraciones españolas en el Caribe y los Estados Unidos, 1492-1570. Gainesville: Prensa de la Universidad de Florida, 1991.

Bonnie L.Ford