Mejora agrícola

Los agricultores coloniales replicaron en su mayoría las formas de las granjas del Viejo Mundo. En particular, adoptaron la agricultura en campo abierto, que dividía las tierras en parcelas separadas, rotando el uso entre pastos, campos arables y barbechos en los que descansaba la tierra. Este sistema apenas mantuvo la fertilidad del suelo y requirió mucha superficie. Debido a las limitadas oportunidades de mercado, la infraestructura de transporte inadecuada y los sistemas de crédito subdesarrollados, la agricultura de semisubsistencia colonial tenía como objetivo lograr una competencia: seguridad e independencia para la familia y las generaciones venideras. La información agrícola impresa circulaba solo en almanaques, a menudo con dosis malsanas de superstición. La mayoría de los hijos estaban contentos de aprender la agricultura de sus padres.

En las comunidades costeras más antiguas, el deterioro de la fertilidad del suelo y la disminución del tamaño de las granjas debido a la presión de la población representaron una amenaza para las perspectivas generacionales. Algunos colonos llegaron a la conclusión de que la cría en campo abierto era insostenible. En 1761, el reverendo Jared Eliot de Killingworth, Connecticut, publicó Ensayos sobre la cría de campos en Nueva Inglaterra, en el que discutió el sistema de cultivo a caballo del agricultor inglés Jethro Tull. Después de la muerte de Eliot en 1763, algunos colonos se interesaron por las mejoras europeas como la cría de convertibles. Esta práctica enfatizaba la siembra de gramíneas y leguminosas que restauraban el nitrógeno al suelo y proporcionaban un excelente forraje y forraje para el ganado, cuyo estiércol se recolectaba y aplicaba a las tierras de cultivo para devolver los nutrientes al suelo. Otras innovaciones incluyeron el uso de implementos tirados por caballos como gradas y sembradoras; drenar y zanjar las tierras bajas; y el mejor cuidado, alimentación y cría selectiva de animales. Los agricultores estadounidenses prefirieron emigrar a suelos occidentales más frescos en lugar de adoptar nuevas prácticas que requieren mucha mano de obra. Aquellos que intentaron la agricultura intensiva eran caballeros adinerados que podían invertir en el gran desembolso inicial y absorber los costos laborales más altos involucrados. Los señores de las plantaciones como George Washington y los terratenientes del norte como Robert R. Livingston y Timothy Ruggles importaban publicaciones agrícolas británicas, semillas y razas mejoradas de ganado y mantenían correspondencia con los caballeros progresistas que transformaban el campo británico. Estos primeros mejoradores estadounidenses promovieron la nueva agricultura como individuos antes de la Guerra Revolucionaria, confiando en el prestigio personal y las redes privadas.

La recuperación económica, el establecimiento del gobierno federal y el creciente patriotismo nacional impulsaron un movimiento de mejora agrícola de posguerra. La promesa de comodidades materiales más asequibles y accesibles indujo a las familias campesinas a aumentar la producción de excedentes para la venta y despertó su apetito por la información agrícola y la inteligencia de mercado. A mediados de la década de 1780 se creó la Sociedad de Nueva Jersey para la Promoción de la Agricultura, el Comercio y las Artes y sociedades similares en Carolina del Sur y Filadelfia; Pronto siguieron sociedades agrícolas estatales en Nueva York y Massachusetts, ya que el comercio exterior estimuló el surgimiento de la agricultura comercial y las prósperas ciudades comerciales. Los líderes del movimiento, incluido John Beale Bordley de Maryland, quien publicó una reseña influyente del exitoso sistema inglés de labranza de Norfolk en 1784, Richard Peters, John Lowell y Livingston aplicaron principios de acción cooperativa y opinión pública aprendidos de las experiencias de la Guerra Revolucionaria. Sus sociedades presionaron con éxito para que el gobierno apoyara sus principales programas basados ​​en el empirismo y la experimentación de la Ilustración: ofrecer y otorgar premios destinados a fines particulares y publicar en revistas anuales las observaciones y conclusiones de los experimentos resultantes.

Antes de la guerra de 1812 surgió una segunda ola de organizaciones agrícolas. Afirmar que la masa de agricultores ignoraba los volúmenes de transacciones de las asociaciones de élite, como la Depósito y revista agrícola de Massachusetts y sus primas financiadas por el estado ofrecidas para experimentos agrícolas, Elkanah Watson y los fundadores de la Sociedad Agrícola del Condado de Berkshire (Massachusetts) en 1811 instituyeron un nuevo sistema de educación y promoción agrícola basado en la competencia y el éclat. La agricultura estadounidense mejoraría mejor por el efecto acumulativo de las familias interesadas en competir por los premios locales ofrecidos por excelentes especímenes de plantas, animales y manufacturas domésticas específicas. Los visitantes se sentirían atraídos por las exhibiciones anuales de las producciones premiadas por elaboradas ceremonias de premios, oportunidades para socializar con los vecinos y comercializar productos agrícolas, y festividades culturales, que incluyen desfiles y procesiones, cenas y bebidas, cantos y bailes, y oratoria y religión. ejercicios. La institución resultante de la feria agrícola, la columna vertebral de las sociedades agrícolas modernas, se extendió rápidamente por el noreste y el viejo noroeste, ya que las legislaturas estatales en las décadas de 1810 y 1820 proporcionaron a las sociedades del condado recientemente organizadas subvenciones para sus primas. Al mismo tiempo, surgió una prensa agrícola popular, a medida que los agricultores apreciaban los periódicos agrícolas que aparecieron por primera vez a fines de la década de 1810. Cifras de circulación de publicaciones periódicas como El niño del arado, el cultivador, y El granjero de Nueva Inglaterra pronto llegó a las decenas de miles al informar sobre mejoras agrícolas, brindar consejos prácticos para familias rurales, revisar las condiciones del mercado y ennoblecer la agricultura como profesión. Los periódicos incluían regularmente información sobre ferias.

El mejoramiento agrícola se convirtió en un movimiento popular exitoso durante la depresión que siguió al Pánico de 1819. La caída de los precios, especialmente del algodón, y la restricción del crédito impidieron que los plantadores y agricultores hicieran los pagos de las hipotecas y redujeron el valor de la tierra. Solo el aumento de la producción prometía compensar la disminución del valor de las inversiones de capital en bienes raíces y esclavos. Las tierras de cultivo marginales y las prácticas descuidadas ya no eran rentables. Las sociedades agrícolas patrocinaban a los inventores y las ferias anuales mostraban nuevos arados e implementos mecanizados que ahorraban mano de obra en la década de 1820. Además de los abonos animales, los aditivos del suelo como el yeso (o yeso de París), la cal, la marga y otros abonos calcáreos se utilizaron cada vez más para restaurar la fertilidad y mejorar los rendimientos de los cultivos, aunque un conocimiento básico de la química del suelo esperaría hasta el trabajo. del químico alemán Justus von Liebig llegó a América en la década de 1840.