Lucio Zebulon

La carrera de Zebulon Pike (1779-1813), soldado y explorador estadounidense, estuvo dominada por exploraciones ambiguamente motivadas del oeste estadounidense. Durante uno de estos, intentó sin éxito escalar la montaña de Colorado que lleva su nombre, Pike's Peak.

Zebulon Pike era hijo de un comandante del ejército estadounidense del mismo nombre. Zebulon nació el 5 de enero de 1779 en Lamberton (ahora Trenton), Nueva Jersey. Entró en la empresa de su padre como cadete y fue nombrado primer teniente cuando tenía 20 años. Sirvió en la frontera con el ejército, pero no dejó una marca en particular hasta que el general James Wilkinson lo eligió para liderar una expedición para encontrar el nacimiento del río Mississippi.

Pike partió de St. Louis, Missouri, el 9 de agosto de 1805, en un bote de quilla. Llegó 100 millas por encima de las Cataratas de St. Anthony en Minnesota antes de que el invierno se acercara a su grupo de 20 hombres. Llevó a algunos hombres hacia adelante, transportando suministros en trineos, y decidió que Lake Leech era la fuente del poderoso Mississippi. Él estaba equivocado; El lago Itasca es la fuente real. A Wilkinson puede que no le importara dónde estaba la verdadera fuente. Hubo rumores de que Wilkinson estaba usando a Pike para probar la reacción británica a la invasión estadounidense del país atrapa pieles. Aún más probable era la historia de que la expedición fue un ensayo para probar a Pike en una empresa más cercana al corazón de Wilkinson.

Al regresar a St. Louis, Pike fue enviado nuevamente a esta expedición favorita del astuto Wilkinson. Aparentemente, Pike debía explorar las cabeceras de los ríos Arkansas y Red y "aproximarse" a los asentamientos de Nuevo México. Quizás nadie sepa nunca exactamente lo que estaba en la mente de Wilkinson, pero el general estadounidense, que era un agente secreto pagado de España, no estaba por encima de traicionar a los españoles. Si Pike tenía preguntas, era un oficial demasiado bueno y obediente para resistirse a las órdenes de su general. Partió el 30 de abril de 1806, consciente de la imposible advertencia de Wilkinson de no alarmar ni ofender a los españoles. Sabía que las relaciones entre Estados Unidos y España en su frontera común nunca habían sido buenas, pero especialmente desde la expedición de Meriwether Lewis y William Clark en 1804-1806.

Mientras Pike hacía sus preparativos en St. Louis, los espías españoles en los Estados Unidos se apresuraban a anunciar la marcha propuesta a Chihuahua, México, donde Don Nemesio Salcedo y Salcedo mantenía su cuartel general como comandante en jefe de las provincias del norte de Nueva España. El general ordenó que una fuerza de caballería al mando del teniente Don Facundo Melgares se moviera hacia el norte desde Santa Fe, recogiera a los aliados nativos americanos y detuviera a Pike.

Pike se mudó de las aldeas indias Pawnee en el río Republican al área de la moderna Pueblo, Col., e intentó, sin éxito, escalar Pike's Peak. Luego exploró South Park y la cabecera del río Arkansas en las Montañas Rocosas antes de girar hacia el sur en busca de la fuente del río Rojo, como se ordenó. Al cruzar las montañas Sangre de Cristo, Pike se detuvo en la bifurcación de Conejos del Río Grande y construyó un fuerte de troncos de álamo. Esto tenía la intención de ser una defensa contra los nativos americanos, no contra los españoles, según Pike. Melgares no encontró a Pike en los grandes espacios abiertos del Altiplano, pero sí otro destacamento español. Se acercaron a la empalizada de Pike y lo invitaron a visitar Santa Fe con ellos. Pike les dijo que pensaba que estaba en el Río Rojo, no en el Río Grande, pero aceptó la "invitación" y se fue a Santa Fe; aquí asumió Melgares, escoltándolo hasta Chihuahua.

Si en verdad era un prisionero, los españoles trataron muy bien a Pike. Sin embargo, confiscaron la mayoría de sus papeles. (Se las arregló para ocultar algunas notas en los cañones de sus rifles masculinos). Finalmente, después de un año de ausencia, fue devuelto a los Estados Unidos en Natchitoches, Luisiana, por una escolta española.

El nombre de Pike ahora estaba vinculado con el de Wilkinson, y el joven explorador tuvo que protestar por su inocencia directamente ante el secretario de Guerra Henry Dearborn. Este último lo absolvió de toda complicidad en cualquier complot contra los españoles o contra cualquier otra persona. Aunque la información que Pike trajo sobre la región de las llanuras occidentales y las Montañas Rocosas fue útil, palidece cuando se compara con los ricos y detallados diarios de Lewis y Clark.

Reanudando su carrera militar, Pike se convirtió en comandante en 1808 y coronel en 1812. Tras el estallido de la guerra de 1812, fue ascendido a general de brigada (1813) y tomó el mando de las tropas que atacaban York (ahora Toronto), Canadá. En el asalto llevó personalmente a sus hombres a la victoria. El fuego de fusil y las baterías de tierra impedían el desembarco de las tropas estadounidenses en York cuando él personalmente tomó el mando y le dijo a uno de sus ayudantes: "Por Dios, no puedo quedarme aquí más tiempo. Vamos, súbete a mi bote". Luego dirigió el asalto a la ciudad fuertemente defendida. Los británicos se retiraron pero deliberadamente hicieron explotar su polvorín. Cuarenta de sus propios hombres murieron en la explosión junto con 52 estadounidenses. Otros 180 soldados estadounidenses yacían heridos, entre ellos el general Zebulon Pike. Tenía un dolor terrible a causa de un trozo de piedra que le había roto la columna. Trasladado a un barco y luego al buque insignia Madison, vivió lo suficiente, en agonía, para escuchar los vítores de sus hombres victoriosos y para que le pusieran una bandera británica capturada debajo de la cabeza como almohada. Murió el 27 de abril de 1813.

Lucio Un relato de expediciones a las fuentes del Mississippi. ... (1810), aunque torpemente elaborado para la prensa, logró capturar la imaginación de un gran segmento del público estadounidense que sentía curiosidad por Occidente. Las ediciones posteriores demostraron ser más confiables y menos caóticas. Es tan difícil juzgar a Pike el escritor como a Pike el explorador, ya que aparentemente estaba decidido a poner las cosas de la mejor manera. Por lo tanto, su relato no es un trabajo tan honesto como los diarios de Lewis y Clark. Aún así, Pike era un dedicado soldado estadounidense y un patriota.

Otras lecturas

La carrera de Pike ha atraído la atención de muchos historiadores de Occidente y no hay escasez de libros y artículos sobre sus expediciones. La biografía más académica es W. Eugene Hollon, El pionero perdido: Zebulon Montgomery Pike (1949). Menos erudito es John Upton Terrell, Zebulon Pike (1968). Una excelente edición de los relatos de viajes de Pike es Donald Jackson, ed., Las revistas de Zebulon M. Pike, con cartas y documentos relacionados (1966). □