Lorenzo romano amedeo carlo avogadro

El físico y químico italiano Lorenzo Romano Amedeo Carlo Avogadro, Conte di Quaregna e di Cerreto (1776-1856), fue el autor de la hipótesis conocida como ley de Avogadro, que finalmente aclaró los fundamentos de la química y la física molecular.

Amedeo Avogadro, nacido en Turín el 9 de agosto de 1776, provenía de una antigua familia legal, cuyo nombre derivaba del latín los defensores (sobre la ley). Se licenció en filosofía en 1789, se licenció en jurisprudencia en 1792 y se doctoró en derecho eclesiástico unos años más tarde.

Después de varios años de experiencia legal, Avogadro encontró su verdadera vocación en el estudio de las ciencias físicas. Aunque en gran parte fue autodidacta, logró un amplio conocimiento de los estudios en expansión de la materia en estado gaseoso. En 1809 fue nombrado profesor de física en el Royal College de Vercelli. Hasta ese momento, su único artículo científico se había referido a un tema en el nuevo campo de la electricidad.

Su gran memoria

En julio de 1811, Avogadro publicó sus memorias en París. Revista de física. Comenzó llamando la atención sobre el descubrimiento del químico francés Joseph Louis Gay-Lussac de que cuando los gases se combinan lo hacen en proporciones integrales simples por volumen. Gay-Lussac proporcionó la evidencia experimental para generalizar esta propiedad de las proporciones de volumen para todos los gases; es decir, dos volúmenes de amoniaco (NH3) están compuestos por un volumen de nitrógeno y tres volúmenes de hidrógeno, y así sucesivamente para muchos casos similares de proporciones integrales simples.

Sobre la base de este tipo de evidencia, Avogadro llegó a la conclusión lógica de que el número de "moléculas integrantes" en todos los gases es siempre el mismo para volúmenes iguales. También concluyó que las proporciones de las masas de las moléculas son las mismas que las de las densidades de los diferentes gases a la misma temperatura y presión y que el número relativo de moléculas en un compuesto dado viene dado de una vez por la proporción de volúmenes de los gases que lo forman.

En un documento complementario enviado a la Revista de física en 1814, Avogadro dedujo las fórmulas correctas para COCl2, H2S y CO2, y postulando una analogía entre el carbono y el silicio afirmó la composición correcta de la sílice, SiO2. A partir de los datos disponibles, calculó pesos atómicos aproximadamente correctos para el carbono, el cloro y el azufre. Contribuyó enormemente a la comprensión de las propiedades y reacciones del nuevo y "cambiante" elemento flúor. Publicó estos y otros hallazgos relacionados en un trabajo de cuatro volúmenes titulado Física de los cuerpos ponderables, es decir, un tratado sobre la constitución general de los cuerpos (1837-1841). Este libro influyó en la gran carrera de descubrimientos de Michael Faraday.

La simplicidad y claridad de las opiniones de Avogadro, aunque citadas por científicos destacados, como André Marie Amp'e, no resultaban convincentes para la mayoría de los químicos contemporáneos. Esta falta de interés se debió en parte a la novedad de las teorías atómicas que John Dalton había presentado al mundo unos años antes; además, el temperamento metodológico de la época, profundamente experimentalista y empírico, impedía una consideración cuidadosa de una inferencia puramente lógica a partir de hechos químicos no sustentada por masas de datos de laboratorio.

Otro aspecto confuso de las memorias de Avogadro fue el uso del término ambiguo "molécula". Esto no sólo entraba en conflicto con el vigoroso atomismo newtoniano de las escuelas inglesa y francesa, sino que implicaba una secuencia de reacciones químicas de las que no se disponía de pruebas decisivas. Dalton, por ejemplo, había postulado que el agua se formaba mediante la simple adición del elemento hidrógeno al elemento oxígeno, o H + O → HO, mientras que el proceso correcto implícito en la hipótesis de Avogadro era 2H2 + O2 (en la forma molecular) → 2H2O .

Otras actividades

Cuando se estableció la primera cátedra italiana de física matemática en la Universidad de Turín en 1820, Avogadro recibió la cátedra. Dos años más tarde, debido a la agitación que se apoderó del país, la silla fue suprimida. Avogadro regresó a su cargo en 1834 y lo mantuvo hasta su retiro en 1850. Se casó con Donna Felicita Mazzi, con quien tuvo seis hijos. Dos hijos ascendieron a puestos de distinción: Luigi, que se convirtió en general del ejército italiano, y Felici, que se convirtió en presidente del Tribunal de Apelación.

Avogadro también sirvió a Italia como un funcionario competente y honesto. Ocupó cargos en la Oficina Nacional de Estadísticas, ayudó a establecer un servicio meteorológico nacional y en 1848 se convirtió en miembro del Consejo Superior de Instrucción Pública. Modesto y retraído, era indiferente a los honores y evitaba escrupulosamente aquellas luchas públicas por la prioridad que eran una característica de la sociedad científica continental a mediados del siglo XIX.

Algunos indicios de la naturaleza fundamental de la ley de Avogadro pueden verse en el hecho de que cuando se estableció la teoría termodinámica moderna a fines del siglo XIX, el gran científico alemán y eventual premio Nobel Walter Nernst tituló su libro de texto Química teórica desde el punto de vista de la regla de Avogadro y la termodinámica.

Otras lecturas

Una discusión sobre la vida y obra de Avogadro aparece en JR Partington, Una historia de la química, vol. 4 (1964). Véase también Sir William Augustus Tilden, Químicos famosos: los hombres y su trabajo (1921); Eduard Farber, La evolución de la química: una historia de sus ideas, métodos y materiales (1952; 2ª ed. 1969); Henry M. Leicester y Herbert S. Klickstein, eds., Un libro de consulta en química, 1400-1900 (1952); e Isaac Asimov, Una breve historia de la química: una introducción a las ideas y conceptos de la química (1965).

Fuentes adicionales

Morselli, Mario, Amedeo Avogadro, una biografía científica, Dordrecht; Boston: D. Reidel Pub. Co.; Hingham, MA: Vendido y distribuido en Estados Unidos y Canadá por Kluwer Academic Publishers, 1984. □