¿Lo que se debe hacer?

La pregunta "¿Qué hacer?" cristalizó cuestiones críticas inherentes al movimiento revolucionario ruso entre 1850 y 1917. Específicamente, definió el foco y la dirección de la lucha para reformar y modernizar la arcaica estructura política, económica y social de Rusia de los siglos XV y XVI, que posteriormente había dado lugar a a la autocracia rusa y al estado ruso. Al final, surgieron dos respuestas distintas, generadas por Nikolai Gavrilovich Chernyshevsky en 1863 y Vladimir Ilich Lenin en 1902. Curiosamente, cada una se tituló "¿Qué hacer?" Aunque las obras estuvieron separadas por cuarenta años, tenían mucho en común.

Como proponente del cambio en la Rusia populista preindustrial, Chernyshevsky aceptó la obschina (comuna) como base de la nueva Rusia. Creía que la obshchina no solo representaba una sociedad socialista verdaderamente democrática (igualitaria), sino que también permitía a Rusia evitar los males del capitalismo que existían en las sociedades industriales europeas. Sin embargo, Chernyshevsky insistió en que la revolución, no el gradualismo, era necesaria para la transformación de Rusia, e incluso entonces solo podría ocurrir a través del compromiso dedicado de los activistas revolucionarios, a los que llamó los nuevos arquetipos revolucionarios.

En 1902, el socialismo proletario (marxista) había reemplazado al populismo agrario dentro del movimiento revolucionario ruso. Frente a un radicalismo socialista revolucionario en decadencia, Lenin buscó su revitalización. Como Chernyshevsky, Lenin favoreció el derrocamiento del gobierno zarista y rechazó el gradualismo económico (llamado economismo) de su época. Lenin hizo más que crear un nuevo prototipo revolucionario; sin embargo, formuló un nuevo catecismo revolucionario (bolchevismo) para conducir la revolución, uno que finalmente derrocó al gobierno zarista en 1917.